En resumen
Al debilitar la histórica ley ambiental de California podría aumentar las ganancias de algunas industrias, pero podría resultar costoso para las comunidades.

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por Jennifer Ganata

Jennifer Ganata es abogada sénior en Comunidades para un mejor medio ambiente y miembro de Alianza de Justicia Ambiental de California .

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Aruna Prabhala, párr especial CalMatters

Aruna Prabhala es directora del programa Urban Wildlands del Centro de Diversidad Biológica .

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Imagínese si un nuevo desarrollo propuesto en su ciudad provocaría el desbordamiento del sistema de alcantarillado después de la lluvia.

Imagine un nuevo almacén que llega a ocupar 3,800 acres en su comunidad, trayendo escapes de camiones e iluminación las 24 horas a su vecindario.

Ahora imagina que no hay nada que puedas hacer al respecto.

Eso es lo que podría suceder si las agencias públicas de California no estuvieran obligadas por ley a considerar y reducir los daños ambientales significativos de un proyecto. Los vecinos preocupados, incluidos los de comunidades desfavorecidas y de bajos ingresos, no podrían hablar y participar en las decisiones locales sobre el uso de la tierra.

Desde 1970, la Ley de Calidad Ambiental de California ha estado promoviendo la justicia ambiental y protegiendo a las comunidades vulnerables al responsabilizar a los funcionarios gubernamentales por la salud y el bienestar de los residentes que representan.

La principal ley ambiental del estado requiere que cuando se construyan viviendas, almacenes o refinerías de petróleo, se deben estudiar y reducir cuidadosamente los daños ambientales. CEQA es una herramienta extremadamente importante para promover la justicia ambiental porque su proceso de revisión requiere que las comunidades locales, incluidas aquellas con menos recursos y más barreras, sean notificadas cuando proyectos tóxicos y contaminantes lleguen a sus vecindarios.

Sin embargo, cuanto más ayuda CEQA a las comunidades, más críticos protestan. Estos críticos, que en su mayoría están vinculados a industrias poderosas y contaminantes, culpan a CEQA de una abundancia  de males a nivel estatal, desde la crisis de vivienda y asequibilidad hasta una economía estancada.

Pero esas afirmaciones simplemente no pueden resistir cuando son llevadas a un escrutinio.

En octubre, por ejemplo, El Taller de Vivienda publicó un Informe  donde se  encontró que las leyes de zonificación locales y los crecientes costos de desarrollo, no la CEQA, son los culpables de la escasez de viviendas en el estado. El estudio también encontró que el número de demandas y la tasa de litigios siguen siendo bajos a pesar del crecimiento de la población. Desde 2002, las demandas de CEQA han promediado menos de 200 por año.

Gracias a CEQA, se mejoran muchos proyectos, lo que reduce la contaminación y otros daños a las comunidades locales, todo sin que nadie entre en la sala del tribunal.

Podemos ver de cerca el Proyecto Misión Bahía . Cuando los ambientalistas expresaron su preocupación por la expansión del campus de la Universidad de California, que esperaban que aumentara los desbordamientos en el sistema de alcantarillado de San Francisco, los desarrolladores acordaron varias medidas de mitigación sin acudir a los tribunales.

Los desarrolladores se comprometieron a  separar las aguas pluviales del desarrollo del sistema de la ciudad y tomar otras medidas para reducir los contaminantes de las aguas pluviales. Es difícil imaginar lo que podría haber sucedido si esas preocupaciones no se hubieran planteado a través del proceso de revisión ambiental iniciado por CEQA.

En el sureste de Los Ángeles, un juez dictaminó el mes pasado que la ciudad de Cudahy había violado la ley estatal al aprobar una escuela en un sitio de desechos peligrosos. CEQA le dio a esta comunidad predominantemente latina y de bajos ingresos una vía para impugnar un proyecto que podría haber expuesto a los niños al arsénico, plomo y otros contaminantes.

Entonces, ¿por qué una legislatura de justicia ambiental efectiva genera tanto odio?

Cuando se trata de llevar a cabo un proyecto de desarrollo, el tiempo es dinero. Ningún desarrollador quiere que la tierra se quede ociosa. Pero estudiar los impactos ambientales y abordar las preocupaciones de los vecinos lleva tiempo, y ese escrutinio puede poner un proyecto en pausa.

El escrutinio minucioso de un proyecto que contempla la construcción de un almacén masivo fue la forma en que una comunidad en el condado de Riverside obtuvo una gran cantidad de medidas para reducir la contaminación del aire y los gases de efecto invernadero.

Después de una batalla legal de años, los desarrolladores del Centro Mundial de Logistica acordaron una flota de vehículos eléctricos, energía solar en el techo y otras medidas de mitigación por un valor de $ 47 millones. Sin CEQA, el proyecto en 3,800 acres en Moreno Valley hubiera traído 14,000 viajes diarios en camiones a una comunidad de clase trabajadora que ya estaba sobrecargada por la contaminación.

Hay muchos otros ejemplos que prueban que CEQA no solo debe preservarse sino fortalecerse. Debemos resistir los esfuerzos para diluir la ley a través de un proceso de simplificación que pasa por altas disposiciones clave de la CEQA. La ley ya ha sido modificada para acelerar algunos proyectos de desarrollo e infraestructura de alta prioridad. Las comunidades que se han visto afectadas de manera desproporcionada por la contaminación y la pobreza serán las que más sufrirán si los legisladores fortalecen debilitando la CEQA.

Debilitar la histórica ley ambiental de California podría aumentar las ganancias de algunas industrias poderosas. Pero causaría estragos en las comunidades que soportarían las consecuencias en los años venideros.

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