En resumen

Después de rechazar una controversial propuesta en Huntington Beach, la Comisión Costera del estado dio luz verde a otra en Dana Point. Si bien los ambientalistas expresaron su preocupación, la comisión lo llama un proyecto bien planificado.

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La Comisión Costera de California dio luz verde hoy a una planta desalinizadora de $140 millones en Dana Point, al sur del Condado de Orange, un giro tras su rechazo unánime en mayo a otro controvertido proyecto de desalinización en el condado.

La decisión indica que los reguladores estatales ven un lugar para las nuevas plantas de desalinización de agua de mar en California para reforzar los suministros de agua, particularmente para las áreas costeras con pocas fuentes de agua propias.

“Creemos que el proyecto que tienen ante ustedes hoy, aunque no es perfecto, proporciona un ejemplo sólido que podemos usar en la planificación de la desalinización futura”, dijo Kate Huckelbridge , subdirectora sénior, a la Comisión Costera.

El proyecto de desalinización del océano Doheny del South Coast Water District, que la comisión aprobó por unanimidad, ayudaría a servir a los aproximadamente 35,000 residentes del distrito en Dana Point, South Laguna Beach y partes de San Clemente y San Juan Capistrano.

Los pozos que salen de la playa estatal de Doheny extraerían agua de debajo del fondo del océano, que luego se canalizaría a la instalación de desalinización en el interior de la autopista de la costa del Pacífico en Dana Point.

La Comisión Costera citó los esfuerzos del proyecto para evitar dañar la vida marina, así como la necesidad de amortiguar los suministros de agua locales. Estas comunidades dependen casi por completo del agua importada del norte de California y del río Colorado, lo que las vuelve vulnerables a sequías y terremotos que podrían dañar líneas de agua críticas.

“Siento que la comisión ha estado bajo una especie de nube de dudas por parte de las personas que creen en la desalinización, que de alguna manera íbamos a rechazar cualquier proyecto, ya fuera bueno o malo”, dijo la comisionada Dayna Bochco. “Y me alegro ahora de que podemos mostrar a las otras agencias y a cualquier otra persona interesada en esto que apoyamos totalmente a desal, cuando es un buen proyecto”.

Los distritos de agua expresaron su apoyo al proyecto, y el Distrito de Agua de Santa Margarita lo calificó como “un importante proyecto de demostración para mostrar que las plantas de desalinización oceánica distribuidas a pequeña escala son factibles no sólo en el sur del Condado de Orange, sino también en otras áreas de… California. ”

Pero una coalición de grupos ambientalistas y la Sociedad de Naciones Nativas expresaron su preocupación por los impactos ambientales y cuestionaron la necesidad del proyecto, advirtiendo que la descarga de la planta podría contaminar las aguas frecuentadas por vida marina, como ballenas y delfines.

“No podemos darnos el lujo de dañar más el medio ambiente; no podemos seguir matando la vida marina y exponiendo desechos tóxicos a tantos”, escribieron en una carta a la Comisión Costera.

Los grupos ambientalistas instaron a la Comisión Costera a considerar alternativas, como una mayor conservación, captura de aguas pluviales y más reciclaje de agua, y advirtieron que las tomas de agua planificadas para el Parque Estatal Doheny “podrían afectar a los usuarios y usos beneficiosos del Parque Estatal Doheny y sus aguas marinas adyacentes…”.

Rick Shintaku, gerente general del Distrito de Agua de la Costa Sur, estuvo de acuerdo en que “el reciclaje y la conservación siempre serán la primera solución. Pero si necesita confiabilidad adicional, como mostramos en el sur del condado de Orange, es una solución. Y es una solución que podría resolver muchos de los problemas de confiabilidad que tenemos específicamente en nuestra área”.

¿Qué sigue para la planta de Doheny?

Dana Point es conocido por sus pozos de agua estancada en las rocas de las playas, un hábitat sensible para cangrejos, mejillones, caracoles, peces y otra vida marina que está protegido por la ley estatal. Estos pozos en California han sido gravemente dañadas por la perturbación humana, el desarrollo y el cambio climático.

Antes de que pueda comenzar la construcción, la planta de Doheny necesitará un contrato de arrendamiento de la Comisión de Tierras del Estado de California. Se espera que la construcción demore aproximadamente tres años, según la portavoz del distrito de agua, Sheena Johnson, y el distrito ya ha obtenido más de $32 millones en subvenciones federales y estatales.

La planta está diseñada para producir 5 millones de galones de agua por día. Shintaku dice que su distrito necesita solo 2 millones de galones por día de la planta, suficiente para abastecer alrededor del 40% de sus necesidades de agua potable. El resto, dijo, probablemente irá a otras agencias de agua: el Distrito de Agua del Condado de Laguna Beach y la ciudad de San Clemente han enviado cartas de interés que el distrito compartió con CalMatters.

El agua será más cara que el agua importada, dice el informe del personal de la Comisión Costera, costando alrededor de un 20% más a $1,479 por acre-pie. Aunque es “mucho más bajo que lo identificado para otros proyectos recientes de desalinización de agua de mar en California”, se espera que aumente los costos mensuales entre $2 y $7 por hogar.

En la audiencia de hoy, el personal advirtió que las estimaciones de precios se basan en una serie de suposiciones inciertas, incluidas las ventas del agua adicional a socios externos que aún no han sido identificados. “Debido a esta incertidumbre, es posible que el costo se acerque a los $15 por mes por hogar”, dijo a la comisión el analista de justicia ambiental Javier Padilla Reyes, lo que podría afectar a los clientes de bajos ingresos que ya están agobiados por la contaminación.

El personal solicitó un estudio sobre los impactos en los clientes de bajos ingresos y las posibles estrategias para aliviarlos, lo que Reyes dijo que el distrito de agua había acordado hacer.

El cambio climático está reduciendo rápidamente los flujos en el río Colorado. Foto vía iStock

La votación se produce cuando la sequía continúa afectando a California y a  la cuenca del río Colorado en general, lo que pone de relieve la vulnerabilidad de los suministros de agua importada del sur de California. La desalinización ofrece la posibilidad de convertir el agua de mar salada en agua potable, pero su promesa se ha visto atenuada por preocupaciones sobre el costo, la demanda de energía y los impactos ambientales .

Huckelbridge señaló que el plan de Newsom para reforzar el suministro de agua de California, presentado en agosto, incluía la desalinización y dijo que satisfacer las necesidades futuras de agua de California “requerirá todas las herramientas en la caja de herramientas”.

Pero, agregó, “como se señala en la estrategia, es fundamental que abordemos esta crisis de manera que protejamos nuestros recursos costeros y oceánicos y proporcionemos agua potable segura y equitativa para todos los californianos”.

Varias instalaciones de desalinización ya bombean agua potable a lo largo de la costa de California. Pero en una decisión de alto perfil en mayo, la Comisión Costera rechazó la planta de $1.4 mil millones propuesta por Poseidon Water en Huntington Beach a pesar del apoyo vocal del gobernador de California, Gavin Newsom, al proyecto. El rechazo se produjo, en parte, debido a los riesgos para la vida marina y la falta de demanda local por el agua cara.

El director ejecutivo de la Comisión Costera, Jack Ainsworth, dijo en ese momento que la negación del proyecto de Huntington Beach “no significa que estamos preparando el escenario para la negación de todas las instalaciones de desalinización u otras infraestructuras críticas en todo el estado… cada proyecto tiene un conjunto diferente de las circunstancias, los hechos y el contexto”.

A diferencia de la planta de Huntington Beach propuesta por Poseidón al norte, la planta de Doheny absorbería agua de mar de pozos enterrados bajo el fondo del océano, poniendo una barrera natural entre las tomas y las criaturas marinas.

Todavía existe un posible riesgo de interrupción de las criaturas que viven más profundamente en el fondo del mar, pero Huckelbridge le dijo a CalMatters que si bien el problema necesita más investigación, en este momento ella y su equipo no lo ven como un impacto significativo.

Otros posibles riesgos provienen de la salmuera concentrada que queda del proceso de desalinización que puede matar la vida marina cuando se escupe al océano. Pero al mezclar la descarga con una planta de tratamiento de aguas residuales cercana, el personal de la comisión costera dice que esto “reduce sustancialmente los efectos generales”.

“Estoy contento ahora de que podemos mostrar a las otras agencias y a cualquier otra persona interesada en esto que apoyamos totalmente a desal, cuando es un buen proyecto”.

LA COMISIONADA COSTERA DE CALIFORNIA DAYNA BOCHCO

La audiencia fue menos polémica que la de mayo en las instalaciones de Poseidon en Huntington Beach, cuando 200 miembros del público, algunos con carteles y vestidos con disfraces, se inscribieron para hablar. Sin embargo, la planta de Doheny enfrentó una oposición sustancial en menos de una hora de comentarios públicos.

Muchos distritos de agua expresaron su apoyo, haciéndose eco de las cartas que aplaudieron el esfuerzo por reforzar los suministros locales. Lo mismo hizo un representante del Consejo de Oficios de la Construcción de los condados de Los Ángeles y Orange, quien pidió aprobación para que “nuestros miembros se pongan los cascos, se pongan el chaleco de trabajo con los cinturones de herramientas y podamos comenzar a trabajar. en este.”

Pero otros retrocedieron, debido a los costos, los impactos ambientales y el acceso a los campamentos de Doheny State Beach.

“El problema que se abordó sobre las tarifas de agua y cómo esto afectará de manera desproporcionada a las comunidades, especialmente a las comunidades de bajos ingresos, aún no se ha abordado adecuadamente”, dijo Sonia Díaz en nombre de Outdoor Outreach.

Y aún otros expresaron su preocupación de que la descarga salada de la planta podría dañar la vida marina y el medio ambiente.

“Creemos que nuestros antepasados no solo querrían que protegiéramos los restos y artefactos de nuestra gente y familiares, sino que protegiéramos el medio ambiente y la salud de las personas que viven hoy: nuestros hijos y los hijos de nuestros hijos. Entonces, por ahora, es un no a este proyecto”, dijo Frankie Orona de la Sociedad de Naciones Nativas.

Lydia Ponce instó a la comisión a rechazar la propuesta. “No bebo Kool-Aid de Newsom. Está en deuda con muchos donantes”, dijo. “Estás permitiendo la muerte por varios permisos de desalinización a lo largo de nuestra costa”.

Otra gran decisión de venta

La decisión prepara el escenario para lo que se espera sea una votación mucho más controvertida el próximo mes sobre un proyecto de desalinización propuesto en la ciudad de Marina en el condado de Monterey.

Al igual que la planta de Doheny, también extraería agua de mar de debajo del fondo del océano, agregando un amortiguador adicional contra el daño a la vida marina. Pero a diferencia de la planta de Doheny, que sería propiedad de una agencia pública, la instalación sería propiedad de California-American Water Co., una empresa privada.

Su propuesta también ha enfrentado una oposición local mucho más pronunciada, incluso de la ciudad de Marina, donde se construirían las tomas pero que no recibiría agua de la planta.

El personal de la Comisión Costera recomendó anteriormente rechazar una propuesta anterior para la planta del condado de Monterey, planteando preocupaciones sobre “impactos sustanciales en áreas de hábitat ambientalmente sensibles” y “las preocupaciones de justicia ambiental más importantes que la Comisión ha considerado desde … 2019”.

Huckelbridge podría decir poco sobre la propuesta, ya que ella y sus colegas todavía la están evaluando.

Pero los residentes de Marina y los representantes del Distrito de Agua de Marina Coast ya se están preparando para la votación que se avecina, luchando contra la planta propuesta incluso en los comentarios públicos de hoy.

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Rachel Becker covers California’s complex water challenges and water policy issues for CalMatters. In 2021 she won first place for Outstanding Beat Reporting from the Society of Environmental Journalists,...