EN RESUMEN
El gobierno estatal utiliza las declaraciones de impuestos para enviar dinero a los californianos. Pero algunas de las personas que más podrían usar el dinero no lo obtienen: si sus ingresos son bajos, es posible que no estén obligados a declarar impuestos y, si deciden no hacerlo, es posible que se los pierdan.

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Se acerca la temporada de impuestos y llega el temor, la confusión y la preparación mental para desprenderse de una parte de su dinero.

Al menos, así es como mucha gente piensa de los impuestos. 

Pero en los últimos años, especialmente después de los pagos relacionados con la pandemia y el aumento de los precios de la gasolina en California, presentar una declaración de impuestos también se ha vuelto clave para recibir dinero.

Adam Kuhn aprendió esto de la manera más difícil. Su esposa, que es contratista, perdió su trabajo al principio de la pandemia. Recibió algunos beneficios de desempleo, pero incluso con el trabajo de Adam como entrenador de software, las ganancias de la pareja en 2020 fueron lo suficientemente bajas como para no pagar impuestos. “Entonces, ¿por qué molestarnos [en declarar impuestos]?” dijo Kuhn, residente de Sacramento. Y al final no se molestaron. 

Luego, en 2021, California comenzó a enviar sus propios pagos de estímulo pandémico, que alcanzaron hasta $1,200. Para recibir los pagos, tenía que haber presentado una declaración de impuestos de 2020. El estado realizó una segunda ronda de pagos a fines de 2021, también basada en haber presentado una declaración de 2020. 

En 2022, con los precios de la gasolina en alza y un superávit presupuestario masivo en sus manos, los legisladores estatales decidieron enviar otra ronda de pagos para ayudar con el aumento del costo de vida, nuevamente vinculado a las declaraciones de impuestos de 2020. 

“Ojalá hubiera presentado impuestos especialmente porque, ya sabes, no es tan complicado presentar impuestos, y especialmente cuando no debes nada”, dijo Kuhn. “Nos va bien para dos personas sin hijos, pero ciertamente no ganamos mucho dinero”, dijeron. Se retrasaron en el pago del alquiler varias veces en 2020, pero afortunadamente su arrendador fue “amable” al respecto, dijo Kuhn. Si hubieran recibido algunos de esos pagos, dijeron, la pareja probablemente habría gastado el dinero en comida. 

Es un problema recurrente. Una de las principales formas en que California ayuda financieramente a las personas, y redistribuye la riqueza, es pasando dinero a través del sistema fiscal. No se trata solo de pagos pandémicos únicos; también hay pagos anuales, llamados créditos fiscales reembolsables, que otorgan miles de dólares a personas de bajos ingresos a través del sistema tributario. 

Pero algunas de las personas elegibles para esos programas ganan lo suficientemente poco como para no adeudar impuestos. Entonces, muchos no presentan una declaración de impuestos. Y si no presentan, no pueden cobrar lo que es esencialmente dinero gratis sobre la mesa. 

“Lo mejor que puede hacer es declarar sus impuestos, porque puede haber cosas como pagos de estímulo o [pagos de gasolina] que no podemos anticipar”, dijo Anna Hasselblad, directora de política pública de United Ways of California, una red para docenas de organizaciones en todo el estado que, entre otras cosas, brindan preparación de impuestos gratuita. 

Eso es especialmente cierto para cualquier californiano que gane menos de $30,000, dijo Hasselblad, porque es probable que sea elegible para un reembolso en efectivo, en forma de crédito fiscal. 

La línea oficial, de la Junta de Impuestos de Franquicias del estado (Franchise Tax Board, FTB), es esencialmente la misma: declarar sus impuestos, incluso si no debe nada, puede ser beneficioso, porque le permite obtener reembolsos de impuestos, pagos a través de créditos fiscales si califica, y posibles pagos únicos futuros como los paquetes de estímulo pandémico. Puede presentar una declaración de impuestos estatal incluso si no tiene ingresos del trabajo, esto incluye a las personas mayores que viven del Seguro Social, escribió el portavoz de la junta de impuestos, Andrew LePage, en un correo electrónico. 

Una advertencia: las altas tarifas cobradas por los preparadores de impuestos pagados pueden hacer que la compensación de presentar impuestos si no debe nada no valga la pena. Pero muchas personas califican para la preparación de impuestos individualizada y gratuita a través de un programa del IRS; hablaremos más adelante.

Kim Kaufman, una jubilada de Los Ángeles, no ha pagado impuestos de California durante varios años; ella pagó su casa hace un puñado de años, dijo, y el estado no grava los cheques del Seguro Social que recibe. 

Cuando se enteró de los pagos de gasolina y se enteró de que se basaban en las declaraciones de impuestos de 2020, “pensé: ‘Bueno, maldición. Podría haber usado ese dinero’”, dijo Kaufman. Habría socavado sus impuestos sobre la propiedad y las facturas del seguro del hogar. 

Ella planea presentar una declaración este año, “en caso de que algo como esto vuelva a surgir”, dijo.

“Lo haré temprano. No voy a esperar hasta, ya sabes, abril”. 

Cada vez más programas de ayuda se entregan como beneficios basados ​​en impuestos, dijo Elizabeth Linos, profesora de políticas públicas en Harvard que ha estudiado cómo las personas interactúan con el sistema tributario. “Lo que estamos viendo es que las personas se perderán beneficios si no declaran sus impuestos”. 

“Es tu dinero, ve a buscarlo”

El crédito de devolución de efectivo más grande de California para personas de bajos ingresos es CalEITC, o el crédito fiscal por ingresos del trabajo del estado. Ese crédito solo puede dar a los contribuyentes un reembolso en efectivo de hasta $3,417 y, combinado con el crédito federal, la suma puede crecer. También hay un crédito federal de devolución de efectivo para personas con niños menores de 17 años y otro crédito de California para familias con niños menores de 6 años. 

Entonces, por ejemplo, si es un padre soltero en California que gana $25,000 con dos niños menores de 6 años, podría recibir $9,990 cuando presente su declaración de impuestos en 2023, según las cifras proporcionadas por el Centro de Políticas y Presupuesto de California.

“Nos gusta decir: ‘Es su dinero, vaya a buscarlo’”, dijo Hasselblad, de United Ways of California. “E ir y conseguirlo significa también: Pide ayuda si la necesitas”.

A pesar de todo el dinero que hay sobre la mesa, mucha gente no declara sus impuestos y se los pierde. Es difícil saber exactamente cuántas personas hay en este grupo. A nivel nacional, alrededor de una quinta parte de las personas que son elegibles para el crédito fiscal federal por ingreso del trabajo no lo reciben, según el Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE.UU. Cuando los investigadores observaron los hogares de California que reciben asistencia alimentaria y son elegibles para CalEITC, encontraron que alrededor de 400,000 hogares que calificaron para el crédito no lo recibieron, en gran parte debido a que las familias de bajos ingresos no declararon impuestos.  

Es difícil convencer a las personas de que deben presentar una declaración de impuestos incluso si saben que podrían recibir un reembolso en efectivo. En 2020, los investigadores de Berkeley se asociaron con agencias estatales de California para investigar si los pequeños “empujones”, incluido el envío de mensajes de texto y cartas con información sobre los créditos fiscales a 1 millón de personas, estaban dirigidos a personas que probablemente eran elegibles, pero que podrían no reclamar el beneficio. , aumentaría la preseOtro enfoque fue un poco más exitoso. Los investigadores se comunicaron con los hogares con correos electrónicos y mensajes de voz explicando que podían recibir pagos de estímulo y dirigiéndolos a una herramienta de presentación simplificada diseñada por Code for America, pero el mayor aumento fue solo del 0,43 % al 2,4 %. 

California vio un aumento en las declaraciones de impuestos de bajos ingresos en 2020, que la Junta de Impuestos de Franquicias del estado atribuyó a factores relacionados con la pandemia. En 2021, la cantidad de declaraciones de impuestos de personas u hogares que ganan menos de $30,000 volvió a disminuir. 

Tratando de hacer que sea fácil de presentar

Este verano, la Junta de Impuestos de Franquicias del estado planea enviar cartas a dos grupos de californianos. 

Para las personas que presentaron una declaración de 2022 a tiempo y parecen calificar para CalEITC pero no reclamaron el crédito, la junta tributaria les informará sobre el crédito y les permitirá completar solo un formulario para recibirlo. Para las personas que trabajaron y declararon impuestos recientemente pero se perdieron el 2021, posiblemente recibirán una carta que explica para cuánto dinero podrían calificar, así como también cómo recibir ayuda gratuita para presentar una declaración. 

Illinois ha llevado a cabo un programa piloto prometedor con otro enfoque: enviar a las personas formularios que ya están llenos. El estado envió decenas de miles de cartas a personas que habían presentado una declaración de impuestos federal y reclamado el crédito fiscal federal por ingreso del trabajo, pero que no habían presentado una declaración de impuestos del estado de Illinois. Esas personas recibieron cartas en las que se les explicaba que podrían ser elegibles para un crédito fiscal de Illinois, así como un formulario con su información fiscal ya completada, que podían revisar para verificar su exactitud. Los destinatarios pueden simplemente firmar la carta y enviarla por correo, o tomar una foto de su carta firmada y enviarla por correo electrónico al Departamento de Ingresos de Illinois. Casi la mitad respondió y obtuvo reembolsos en el primer año del programa piloto. 

“No entiendo por qué, si el IRS y la junta de impuestos de California saben en términos generales cuánto debo en primer lugar, o si debo algo, ¿por qué simplemente no me envían una carta?”. Kuhn, dijo el residente de Sacramento. “¿Por qué tener que pasar por Intuit o, ya sabes, Turbo Tax o lo que sea?”

Obtener ayuda fiscal gratuita

Una de las principales razones por las que la gente no presenta declaraciones de impuestos es que los impuestos son difíciles. 

“Es demasiado complicado, es demasiado difícil y hay mucho miedo, ya sabes, hacerlo mal”, dijo Teri Olle, directora de campaña de California para Economic Security Project Action, una organización de defensa. “Nosotros, como país y como estado, no lo hacemos automático como lo hacen muchos otros países”, dijo.

Pero hay una red de más de 100 sitios en todo California que ofrecen preparación de impuestos gratis. La ayuda es proporcionada por voluntarios capacitados y el programa es financiado en parte por el IRS. Generalmente es para personas que ganan $60,000 o menos , personas con inglés limitado y personas con discapacidades; California tiene una herramienta de búsqueda para encontrar un sitio cerca de usted y muchos sitios ofrecen varios idiomas. 

Anna Perez administra el programa gratuito de preparación de impuestos de United Way del condado de Kern, que generalmente opera en 10 sitios en todo el condado durante la temporada de impuestos. Las personas que visitan un sitio, dice Pérez, generalmente se registran, conversan con un voluntario que les hace preguntas sobre su situación y recopilan su documentación, y luego esa información se pasa a otro voluntario que está certificado para preparar su declaración de impuestos. retorno. Luego, otro voluntario verificará dos veces la declaración, la revisará el cliente que ingresó y luego se presentará una declaración, todo de forma gratuita. Todo el proceso generalmente toma de 45 minutos a una hora, dice Pérez.

También hay ubicaciones que brindan ayuda tributaria gratuita específicamente para personas mayores de 60 años. Y si desea presentar su declaración usted mismo, Franchise Tax Board recomienda algunas herramientas gratuitas en línea.

“La conclusión es que muchos californianos califican para créditos fiscales”, dijo Hasselblad, “y ninguno de ellos debería tener que pagarle a un preparador de impuestos para obtener esos créditos”.

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CalMatters.org es una organización de medios de comunicación sin fines de lucro, no partidista, que explica las políticas públicas y los temas políticos de California.

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Grace covers California’s economy for CalMatters. Previously, she was an editor at the Washington Monthly. She is a graduate of Pomona College.