En resumen

Sufriendo una sequía severa, la junta de agua del estado está preparada para evitar que miles de agricultores y otras personas bombeen agua de los ríos Sacramento y San Joaquín. El estado perdió una demanda con los distritos de riego durante la última sequía.

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California, asolada por la sequía, está preparada para impedir que miles de agricultores, terratenientes y otros bombeen agua desde el Delta del Río Sacramento- San Joaquín , una medida que, según los distritos de riego, excede la autoridad de la junta de agua.

Las reglas de emergencia serían la primera vez que los reguladores estatales toman medidas de tan amplio alcance durante una sequía para evitar desviaciones de la enorme cuenca del Delta que se extiende desde Fresno hasta la frontera de Oregón

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En un taller de más de tres horas hoy para discutir la propuesta, los funcionarios de la Junta Estatal de Control de Recursos Hídricos dijeron que el estado del Delta era tan severo que tenían que tomar medidas urgentes. La junta votará sobre la regulación la próxima semana, y podría dar lugar a órdenes formales de reducción tan pronto como el 16 de agosto.

“No tomamos esta acción a la ligera”, dijo Eileen Sobeck , directora ejecutiva de la junta del agua, en una conferencia de prensa la semana pasada. “Sabemos que impondrá dificultades a la gente”. 

Durante la última sequía, en 2015, seis distritos de riego que sirven a los agricultores demandaron al estado por sus esfuerzos para detener algunos desvíos del Delta. Un juez de la Corte Superior dictaminó que el estado violó su debido proceso al no brindarles una “oportunidad significativa, incluida alguna forma de audiencia pública, para desafiar el hallazgo de la junta antes de que se les ordene reducir el uso de agua”.

Esta vez, los funcionarios estatales dijeron que estaban dando un amplio aviso y la oportunidad de hacer comentarios, incluida la audiencia virtual de hoy y una advertencia emitida el mes pasado , y dijeron que con las declaraciones de emergencia por sequía del gobernador estaban “sobre una base legal muy firme”. 

Los representantes de los distritos de riego que sirven a los agricultores no dijeron en el taller si presentarían una demanda. Pero le dijeron a la junta estatal que no tiene la autoridad para restringir los derechos de los usuarios que tienen reclamos sobre el agua antes de 1914, el año en que California promulgó su ley de derechos de agua
“La junta estatal de agua debe saber eso”, dijo Valerie Kincaid, abogada de derecho de aguas que representa a la Autoridad de Tributarios de San Joaquín , una coalición de distritos de riego y agencias de agua. “La reducción requiere proporcionar a los usuarios del agua el debido proceso antes de que se les quiten sus derechos de agua. Aquí surge el mismo problema del debido proceso ”.

La histórica torre de agua Discover the Delta se encuentra en un campo a lo largo de la carretera estatal 12 cerca de la costa este del río Sacramento en el condado de Sacramento el 15 de junio de 2021. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters

Un portavoz de la Federación de Oficinas Agrícolas de California le dijo a CalMatters que nunca descarta acciones legales para proteger a los miembros, pero dijo que “apoyamos” la acción de la junta y calificó sus análisis de sequía como “técnicamente sólidos”. El proceso “debe ser viable, justo y escalonado”, dijo Chris Scheuring, asesor principal de la oficina agrícola.

En la audiencia, el representante de Farm Bureau, Justin Fredrickson, dijo que la junta debe ser realista sobre la capacidad de las personas para comprender y cumplir. 

“Lo que la junta está intentando este año es realmente un experimento”, dijo. “Cuando se lo lleva a la gran escala de algo como la cuenca hidrográfica de la Bahía-Delta completa, es difícil esperar la perfección desde el principio”. 

Un representante del poderoso Westlands Water District, que depende en gran medida de los suministros de agua federales que fluyen a través del Delta , expresó su apoyo a las regulaciones de la junta del agua. 

“Se necesitan acciones ahora, no solo para adoptar las regulaciones, sino también para detener las desviaciones ilegales”, dijo Jon Rubin , asistente del gerente general y consejero general.

Si se aprueba, se podría ordenar a aproximadamente 5.700 de los 7.700 usuarios de agua en la cuenca del Delta que dejen de tomar de la cuenca. Se espera que el número exacto cambie según la condición del suministro de agua. Incluye incluso a aquellos con algunos de los reclamos históricos de mayor prioridad sobre los ríos y arroyos. 

No se incluyen los suministros para la salud y la seguridad humanas mínimas, como beber y usar en el hogar.

Los ríos son una importante fuente de agua para el Valle Central, pero no su única fuente. Muchos productores de la región también pueden bombear agua subterránea.

“Se necesitan acciones ahora, no solo para adoptar las regulaciones, sino también para detener las desviaciones ilegales”.

Jon Rubin, el distrito de agua de Westlands

El Delta es el corazón del suministro de agua de California, bombeando agua a través de las arterias estatales y federales a 25 millones de personas y millones de acres de tierras agrícolas. También es el hogar de salmones y otras especies de peces icónicos y en peligro de extinción. 

Como la sequía extrema reclama el 85% de California, los caudales de los ríos, que disminuyen, corren el riesgo de que el agua salada retroceda hacia el Delta desde el Pacífico. Mantener el agua salada a raya protegería el agua dulce para beber, los agricultores y los peces, al tiempo que preservaría los suministros almacenados en los embalses durante otro año seco.

“Si eso llegara a las bombas en el proyecto de agua estatal y federal, sería como el escenario del fin del mundo”, dijo Erik Ekdahl, subdirector de la división de derechos de agua de la junta del agua.

Los usuarios que sigan bombeando podrían enfrentar multas de hasta $ 1,000 por día de infracción, según el reglamento propuesto.

Los avisos emitidos el mes pasado advirtieron que el suministro de la cuenca del Delta era “insuficiente” y “no estaba legalmente disponible” para 4.300 titulares de derechos de agua llamados “menores” cuyas reclamaciones sobre los ríos y arroyos de la cuenca datan de 1914. Otros 2.300 usuarios de agua con más derechos más viejos fueron advertidos que también podrían estar en camino nuevas acciones que podrían restringir sus desviaciones. 

Actualmente, el cumplimiento se considera voluntario. Menos del 20% de los usuarios respondieron al aviso llenando un formulario que le indicaba al estado si dejarían de desviar o solicitarían una exención.

La aplicación es un proceso laborioso que requiere que los funcionarios prueben sin lugar a dudas que no había agua suficiente en el lugar donde alguien fue sorprendido bombeando agua. 

Bajo las reglas de emergencia, la junta de agua puede requerir que los productores y otras personas completen ese formulario sobre si dejarán de desviar. . Pero la aplicación de la ley seguirá siendo difícil, requiriendo que la junta advierta a un usuario de agua sobre una inspección y luego lo atrape en el acto. El usuario del agua tiene derecho a apelar. Pero la carga de la prueba para el estado sería menor de lo que es ahora. 

“Es esencialmente una cuestión de, ¿está violando la regulación o no? ¿Continúas desviando? ” Dijo Ekdahl. 

También se han adoptado reglas de emergencia similares para la cuenca del Russian River, con restricciones que se emitirán si los niveles del lago Mendocino caen por debajo de cierto nivel. 

Los ambientalistas criticaron al estado por actuar con demasiada lentitud para preservar el agua del Delta para el próximo año y proteger el salmón y otros peces en peligro de extinción.

“Las restricciones para los usuarios de agua vinculadas a la cuenca del Delta son un cálculo difícil. Esta es nuestra realidad climática y no podemos seguir operando con los mismos planes de gestión del agua de hace 50 años ”, dijo en un comunicado Barbara Barrigan-Parrilla, directora ejecutiva del grupo ambiental Restore the Delta. 

Los productores y otros usuarios ya han bombeado demasiada agua, dijo.

“En otras palabras, es más de lo mismo. Demasiado poco, demasiado tarde para la protección de nuestros ríos, el estuario del Delta de la Bahía de San Francisco y la gente común en California “.

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Rachel Becker is a reporter with a background in scientific research. After studying the links between the brain and the immune system, Rachel left the lab bench with her master's degree to become a journalist...