En resumen

Los legisladores de California están considerando un proyecto de ley para agregar una opción después del fallecimiento de una persona más allá del entierro o la cremación. Ha recibido apoyo bipartidista, pero existen preocupaciones religiosas.

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Dos carretillas llenas: esa es la cantidad de tierra que crea un cuerpo humano compostado. En California, pronto podría ser legal que las personas se transformen en tierra para composta, después de la muerte.  

Solo hay tres opciones después de la muerte disponibles ahora en California: entierro y cremación, por fuego o agua. Pero un proyecto de ley que avanza a través de la Legislatura legalizaría la “reducción orgánica natural” o el compostaje de restos humanos, agregando una opción funeraria más ecológica a las ya propuestas hasta ahora.

“La idea de regresar a la Tierra es algo metafórico, mientras que la producción orgánica natural ofrece un regreso literal a la tierra”, dijo Anna Swenson, portavoz de Recompose, la compañía que desarrolló el plan.

Si bien California considera sancionar el compostaje humano, otros estados ya han comenzado. En 2019, Washington se convirtió en el primer estado en legalizar el proceso. Y este año, las fichas de dominó siguieron cayendo: Colorado lo legalizó en mayo y Oregón hizo lo mismo en junio. El año que viene, Nueva York podría hacer lo mismo. 

Desde el inicio de la pandemia, se inició una discusión sobre la necesidad de alternativas a la cremación. En medio del pico de muertes por COVID-19 en enero, el condado de Los Ángeles estaba incinerando tantos cuerpos que Los reguladores locales de la calidad del aire levantaron temporalmente los límites de cremación destinados a minimizar la contaminación del aire. 

La reducción orgánica natural se produce en un momento en que la demanda de opciones ecológicas para el cuidado de la muerte está creciendo. En 2017, los legisladores legalizaron hidrólisis alcalina o cremación por agua. Esto usa solo una octava parte de la energía necesaria para una cremación estándar, que consume combustibles fósiles y emite dióxido de carbono. Pero a pesar de la legalización, la práctica no se ha popularizado ampliamente y solo unas pocas casas funerarias brindan el servicio en California. 

El entierro tampoco es tan verde: filtra sustancias químicas en el suelo y ocupa un terreno escaso. 

Si cada californiano optara por ser compostado después de la muerte, argumentan los partidarios de la innovación, el carbono ahorrado sería suficiente para abastecer a 225,000 hogares durante un año, o más de la mitad de los hogares en San Francisco.  

Hasta ahora, el proyecto de ley ha avanzado a través de la Legislatura con un apoyo bipartidista significativo. Los políticos de izquierda apoyan esta nueva opción que es armoniosa con el medio ambiente. Y tanto los de la izquierda como la derecha aprecian la ampliación de las opciones de los consumidores. 

Preocupaciones religiosas con la tecnología de compostaje

La única oposición formal hasta ahora proviene de la iglesia católica.

La Conferencia Católica de California no respondió a CalMatters’ cuando solicitó entrevistas, pero el año pasado le dijo al Religion News Service que se oponía a una versión anterior del proyecto de ley. 

“Creemos que el ‘transformación’ de los restos crearía una distancia emocional en lugar de una reverencia por ellos ”indicó  el portavoz Steve Pehanich en ese momento.

Pero la legisladora que impulsa el proyecto de ley, la asambleísta Cristina García, fue criada como católica y representa a un distrito fuertemente católico en el sureste del condado de Los Ángeles. Ella dijo que entiende que convertirse en tierra simplemente,  después de la muerte no es la preferencia de todos. 

“Pero es mi deber no imponer mi religión a otras personas. Mi deber es permitir que las personas tengan opciones para hacer lo mejor para ellas” , dijo. 

Asambleísta Cristina García

“De hecho, tuve una animada discusión con mis padres sobre este proyecto de ley este fin de semana”, dijo el demócrata de Bell Gardens en una audiencia del comité del Senado en junio. “Mi mamá estaba entusiasmada con la idea y mi papá simplemente no podía aceptarla”. 

García dijo que siempre defenderá los derechos de sus electores a practicar sus religiones de forma libre y segura. 

“Pero es mi deber no imponer mi religión a otras personas. Mi deber es permitir que las personas tengan opciones para hacer lo mejor para ellas ”, dijo. 

Swenson dice que Recompose ha creado ciencia con en el suelo, y la ciencia ha sido clave para obtener el apoyo de los legisladores. 

“Hicimos una (reducción orgánica natural) seis veces en el estudio, y ahora lo hemos hecho más de 50 veces desde que abrimos, así que tenemos buenas pruebas de que esto funciona”, dijo Swenson. 

Lynne Carpenter-Boggs, quien se desempeña como científica asesora de Recompose, ha estudiado el suelo durante 30 años. 

En su testimonio ante el Comité de Salud del Senado en julio, el científico dijo que “el material terminado es como el suelo regular y sería difícil decir cual es la diferencia entre uno y otro, tanto química como microbiológicamente como restos humanos…. y (el suelo) puede nutrir de forma segura y selectiva la tierra, las plantas y los bosques “. 

El compostaje de restos humanos sería un nuevo procedimiento que el estado debería regular. La primera preocupación con la que están lidiando los legisladores: cómo se debe tratar legalmente el suelo de origen humano.

“¿Es lo mismo que hacemos con las cenizas cremadas, o estamos buscando un conjunto diferente de criterios y orientación?” Dijo el senador demócrata Richard Pan de Sacramento en la audiencia.

Es probable que las cenizas y el suelo sean tratados de manera similar bajo la ley, dijo García. Según su Proyecto de Ley 501 de la Asamblea, el suelo resultante de restos humanos solo podía dejarse en lugares sin prohibición local, y el propietario también tendría que proporcionar un permiso por escrito.

“¿Es lo mismo que hacemos con las cenizas cremadas, o estamos buscando un conjunto diferente de criterios y orientación?”

El senador demócrata Richard Pan

Si bien California aún no ha finalizado las regulaciones, es posible que también pueda seguir el ejemplo de algunas de las reglas de Colorado donde: es ilegal utilizar suelo o tierra de origen humano para cultivar alimentos comestibles para personas. En otras palabras: podría usarlo para cultivar un jardín de flores, pero no tus verduras.

El proyecto de ley de García le da a la Oficina de Cementerios y Funerarias del estado, un año adicional para desarrollar pautas para el suelo antes de que los servicios puedan comenzar en julio de 2023. 

No todo se descompone 

Otra preocupación: ¿todas las partes del cuerpo humano se convierten realmente en tierra? 

“Hay partes de nuestro cuerpo que no se descomponen de forma natural: dientes, empastes … huesos, entonces, ¿cómo funciona todo eso mecánicamente?” Preguntó el senador demócrata Josh Newman del condado de Orange en la audiencia del Senado. 

Los cuerpos se colocan en “recipientes” para iniciar el proceso de compostaje. Y los recipientes no se parecen en nada a los ataúdes, inspirados en la naturaleza, están colocados en la pared  10 vasijas se asemeja a un trozo de panal roto. Las altas temperaturas durante el proceso de compostaje ayudan a los microbios a descomponer todos los materiales orgánicos, incluidos los huesos y los dientes. Luego, se busca en el suelo curado cualquier material no orgánico, como caderas de titanio, marcapasos o trabajos dentales. Cualquier artículo recuperado normalmente se reciclará. 

“Hay empresas que trabajan con crematorios hoy en día que reciclan metales de los cuerpos después de la cremación, por lo que es muy similar”, dijo Katrina Spade, fundadora y directora ejecutiva de Recompose, en la audiencia. 

La empresa privada, con sede cerca de Seattle, comenzó el compostaje humano en enero de 2021. Hasta ahora, Recompose ha devuelto más de 50 cuerpos a la tierra. Y está aumentando rápidamente, con la esperanza de abrir una ubicación más grande en Seattle en la primavera de 2022. Y si se aprueba el proyecto de ley, Recompose espera estar abierto en el sur de California para julio de 2023. 

En Washington, la tierra de un ser querido puede enviarse a un bosque de conservación, devolverse a la familia o una combinación de ambas opciones. Swenson, el portavoz de Recompose, dijo: “Tenemos la esperanza de poder hacer algo así en California”. 

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Marissa Garcia is an Editorial Intern for CalMatters via the Dow Jones News Fund, reporting on science and environmental policy for her home state. She is working with Laurel Rosenhall. She recently graduated...