En resumen

Los funcionarios del Departamento de Salud Pública de California dicen que no pueden corregir su error, en medio de los reclamos sobre que el sistema de licencias para los hogares de ancianos está “fracturado y es ineficaz”. 

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El sistema estatal de licencias para hogares de ancianos ha provocado durante mucho tiempo la ira de los defensores del cuidado de personas mayores. 

Ahora, otro paso en falso ha provocado una nueva frustración tanto entre los guardianes acérrimos de los asilos de ancianos como entre los legisladores estatales. 

Según su propia admisión, el Departamento de Salud Pública de California listó incorrectamente a un controvertido operador de asilos de ancianos como el titular de las licencias permanentes para dos asilos de ancianos del área de Los Ángeles. Los funcionarios del departamento no se dieron cuenta de su error durante cinco años, hasta que los defensores lo señalaron durante la pasada primavera. Ahora los funcionarios del departamento dicen que no lo arreglarán.

“¿No es fascinante? Un error administrativo. Así es como se obtiene una licencia para un hogar de ancianos ”, dijo el Dr. Mike Wasserman, geriatra y ex presidente inmediato de la Asociación de Medicina de Cuidados a Largo Plazo de California.

Un “error en el ingreso de datos”, documentado en registros públicos y correos electrónicos del departamento, es “sólo el último ejemplo de cómo la supervisión estatal de los hogares de ancianos de California está completamente quebrantada e ineficaz”, expresó el asambleísta demócrata Al Muratsuchi de Los Ángeles. 

El error afectó a dos de un grupo de 18 hogares de ancianos conocidos como Country Villa. Una investigación de CalMatters publicada el 6 de abril reveló cómo el Departamento de Salud Pública durante años había mantenido esos hogares en el limbo del proceso de licencias, sin poder decidir si otorgar a su nuevo propietario las licencias permanentes para operarlas o no. 

El empresario de Los Ángeles, Shlomo Rechnitz, y sus empresas habían adquirido las 18 casas en 2014 en un tribunal federal de banca rotas , a pesar de una moción de emergencia de la entonces fiscal general Kamala Harris para evitar la venta. En esa moción, Harris se refirió a Rechnitz como “ un violador en serie de las reglas dentro de la industria de la enfermería especializada ”, comenta que su abogado lo llamó “ difamatorio ” E ” indignante“, según los registros de la corte de banca rotas.

Los defensores de los residentes de hogares de ancianos han planteado regularmente preocupaciones a los reguladores del gobierno sobre Shlomo Rechnitz, el propietario del hogar de ancianos más grande del estado, quien a través de sus empresas ha adquirido al menos 81 instalaciones con más de 9,000 camas. Foto de Paul Kitagaki Jr, Sacramento Bee a través de Zuma alambre / Alamy Live News

El departamento le dijo a CalMatters a principios de este año que no había decidido si otorgar o denegar a Rechnitz las 18 licencias necesarias para operar oficialmente las casas de Country Villa, en lugar de dejarlas a todas en estado “pendiente” . El arreglo permitió a Rechnitz y sus empresas operar las casas durante años bajo la licencia del dueño anterior.

Los defensores de los residentes de hogares de ancianos han expresado regularmente preocupaciones sobre el estancamiento y sobre Rechnitz, el propietario de un hogar de ancianos más grande del estado, quien a través de sus empresas ha adquirido al menos 81 instalaciones con más de 9,000 camas. 

Cuando se trata de hogares de ancianos, el departamento tiene un amplio alcance. En California, el departamento es responsable de aprobar o denegar las licencias de los asilos de ancianos y garantizar que los operadores estén en condiciones de administrar estos hogares, que sirven a algunos de los residentes más vulnerables. El departamento también inspecciona rutinariamente los hogares de ancianos para asegurarse de que cumplan con las regulaciones estatales y federales.

En varias cartas a funcionarios estatales de salud pública, Patricia McGinnis, directora ejecutiva de California Advocates for Nursing Home Reform, ha pedido al estado que rechace las solicitudes pendientes de las empresas de Rechnitz, diciendo que el departamento “ha creado un entorno en el que los operadores en cadena con registros deplorables, tengan virtualmente carta blanca adquirir más hogares de ancianos en California “.

Mark Johnson, abogado de Brius, una de las principales empresas de Rechnitz, dijo que Brius está al tanto, que se han emitido las licencias para las dos instalaciones y que no tiene comentarios sobre las 16 solicitudes restantes que aún están pendientes. Pero Johnson y su cliente han acusado al departamento a lo largo de los años de atacar injustamente a Rechnitz y sus empresas, llegando en un momento a quejarse con los funcionarios estatales sobre la ” falta de comunicación, transparencia y tergiversaciones ” del estado en un correo electrónico de 2015 obtenido por The Sacramento Bee. 

Los representantes del gobernador Gavin Newsom, la oficina del fiscal general y la Agencia de Salud y Servicios Humanos, que supervisa el departamento de salud, se negaron a ser entrevistados para esta historia. Todos remitieron a CalMatters al Departamento de Salud Pública de California.

El error del departamento se descubrió la primavera pasada, cuando Michael Connors de California Advocates for Nursing Home Reform se dio cuenta de algo extraño en Cal Health Find, el sitio web para consumidores del Departamento de Salud Pública. 

Los correos electrónicos compartidos con CalMatters muestran que Connors preguntó al estado en un correo electrónico del 18 de marzo por qué parecía que las empresas de Rechnitz tenían licencias vigentes para operar varias casas de cuidado de ancianos.

Los funcionarios del departamento dijeron que lo investigarían. Tres meses después, el 29 de junio, Cassie Dunham, subdirectora interina del Centro para la Calidad de la Atención Médica del departamento, respondió a esta pregunta:

El estado no había aprobado intencionalmente ninguna de las licencias, le dijo a Connors. Pero, cinco años antes, un empleado había actualizado erróneamente la base de datos de forma que ahora aparecía incorrectamente, como que las empresas de Rechnitz eran las que poseen las licencias actuales del Centro de Convalecencia Country Villa South y el Centro de Enfermería Country Villa Los Feliz.

En lugar de corregir el error recién descubierto, los funcionarios del departamento  le dijeron a Connors por correo electrónico que habían “determinado que no puede en este momento revertir el error” y que ahora consideraban que las empresas de Rechnitz eran las autorizadas para tener las licencias actuales de las dos casas.

En tres correos electrónicos no firmados de CalMatters, un portavoz del departamento confirmó que las licencias se emitieron “por error”. A pesar de eso, el portavoz dijo que el departamento “no tiene autoridad para remover este ‘derecho de propiedad’ que transmite una licencia permanente al cambiar ahora el estado de la licencia a pendiente”. El representante dijo que, debido a que el problema surgió a consecuencia de un error de registro de datos, desde entonces el departamento ha “brindado una capacitación de actualización al personal para evitar que algo así ocurra”. 

Los defensores del pueblo y al menos un legislador están clamando y señalando este error de otorgamiento de licencias  por error administrativo como una prueba más de la supervisión débil e inconsistente del estado.

El Dr. Mike Wasserman representado en un retrato frente a su casa en Simi Valley el 22 de febrero de 2021. Foto de Shae Hammond para CalMatters

“¿Es de esta manera como se demuestra lo mucho que nos preocupan los residentes de hogares de ancianos?” preguntó Wasserman, el geriatra que una vez trabajó como director ejecutivo de Rockport Healthcare Services, la compañía de servicios administrativos para muchos de los hogares de ancianos de Brius. Wasserman se ha convertido desde entonces en un crítico vocal de esa cadena de hogares de ancianos y su administración, citando una atención de mala calidad y otras preocupaciones.

Connors of California Advocates for Nursing Home Reform dijo: “No creo que hayan suficientes palabras para describir lo consternados que estamos por esta situación. El hecho que hayan respondido afirmando esas licencias en lugar de hacer algo que beneficiaría a los residentes es simplemente muy preocupante “.

El asambleísta Muratsuchi de Los Ángeles calificó la respuesta del estado como “injustificable”. Muratsuchi es el autor del Proyecto de Ley 1502 , que requeriría que los propietarios y operadores obtengan la aprobación del Departamento de Salud Pública del estado antes de adquirir, operar o administrar un hogar de ancianos. 

Ese proyecto de ley se estancó en el Comité de Salud de la Asamblea a principios de este año y no se tendrá otra audiencia sobre el, hasta el próximo año. El asambleísta Jim Wood, demócrata de Santa Rosa y presidente de ese comité, ha dicho que llevará a cabo una audiencia sobre los hogares de ancianos, incluidos los problemas de licencias, a finales de este otoño y le dijo a CalMatters que tiene la intención de poner su nombre en el proyecto de ley como coautor.

Jerry Seelig, un administrador temporal designado por el estado de hogares de ancianos en dificultades que se desempeñó como supervisor designado por el tribunal durante el caso de bancarrota de Country Villa, dijo que el departamento habitualmente no usa su influencia para hacer cambios.

“Nadie puede encontrarle ningún sentido a esto”, expreso. 

“En aquellas situaciones en las que tienen influencia, que es Country Villa, simplemente entierran la cabeza en la arena”.

Los residentes de las casas en cuestión se han visto muy afectados durante la pandemia. Country Villa South, que tiene 87 camas, ha tenido 185 casos de COVID-19 y 26 muertes; Country Villa Los Feliz, que tiene 131 camas, ha tenido 90 casos de COVID-19 y 28 muertes. Eso coloca a ambos hogares en el 4% superior de los hogares en todo el estado con el mayor número de muertes de residentes debido a COVID-19, según un análisis de CalMatters de datos estatales.

Country Villa South tiene una calificación de una estrella de cinco posibles por Medicare, una clasificación descrita como “muy por debajo del promedio”.

Ambos hogares de ancianos se encuentran en el 4% superior de las casas en todo el estado con el mayor número de muertes de residentes debido a COVID-19.

Análisis de Calmatters de los datos estatales

Los inspectores estatales han citado a la instalación por violaciones al control de infecciones seis veces desde marzo de 2020, según datos federales de hogares de ancianos. Después de que varios miembros del personal dieron positivo por el virus ese mes, los inspectores encontraron que el hogar era deficiente por no implementar los protocolos de control de infección para detener la propagación del COVID-19. 

“Estas prácticas deficientes tenían el potencial de poner a los 75 residentes de la instalación en riesgo de contactarse con el virus COVID-19”, según el informe de inspección del 8 de abril de 2020.

Sin embargo los problemas en el hogar son anteriores a la pandemia. En 2019, el estado multó a la casa con $ 20,000 después de que la pierna de un residente quedara atrapada debajo de una silla de ruedas con un reposa piernas no asegurado y se fracturara lo suficiente como para requerir cirugía.

Molly Davies, la defensora de las personas con atención a largo plazo del condado de Los Ángeles, cuya oficina aboga por los residentes de hogares de ancianos y otras instalaciones de atención para adultos, dijo que también escuchó muchas quejas sobre Country Villa Los Feliz, a pesar de que la calificación de esa casa recientemente aumentó de dos estrellas (“por debajo del promedio”) a tres (“promedio”) .

En 2019, el estado multó a la instalación con $ 2,000 después de que un paciente con Alzheimer salió de la instalación a través de una salida de emergencia abierta, bajó por una rampa empinada, se cayó de su silla de ruedas y se golpeó la cabeza en la calle.

Davies dice que la idea de que el estado otorgue licencias para operar hogares de ancianos por accidente es “insondable”.

“Simplemente sigue hablando de la farsa que representa el sistema de aplicación de la reglamentación de las instalaciones de enfermería especializada en California”, dijo. 

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Jocelyn Wiener writes about health and mental health for CalMatters, exploring the intersection between government policies and people’s lives. She has worked as a reporter in her native California for...