En resumen

El gasto del Pentágono alguna vez fue un factor enorme en la economía de California y su declive nos dice que no debemos dar por sentada la prosperidad.

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California ha experimentado una evolución socioeconómica y política asombrosa durante las últimas tres décadas, para el deleite de algunos y la desesperación de otros.

Hay muchas razones subyacentes para ese cambio, pero quizás la más importante fue el final de la Guerra Fría entre Estados Unidos y la Unión Soviética.

Durante la Segunda Guerra Mundial, California se convirtió en una potencia industrial para construir armas de guerra y se convirtió en el principal punto de partida para la guerra contra Japón, con docenas de instalaciones militares.

La Guerra Fría siguió rápidamente a la Segunda Guerra Mundial y California continuó su papel como el arsenal de la costa oeste de la nación. Para 1953, según un trabajo de investigación escrito por James Clayton del Colegio Hamilton (Hamilton College) en 1962, California había superado a Nueva York en gasto militar interno y eventualmente recibiría más de una cuarta parte del presupuesto interno del Pentágono.

“En el Estado Dorado, el gasto en defensa ha servido como un catalizador monolítico, acelerando enormemente la expansión industrial y la explosión demográfica de California durante la última década”, escribió Clayton.

El gasto militar no sólo impulsó el crecimiento económico y demográfico, especialmente en el sur de California, sino que también financió la investigación científica que desencadenó la erupción económica de Silicon Valley.

Sin embargo, cuando la economía del Área de la Bahía de San Francisco explotó en la década de 1990, el final de la Guerra Fría golpeó a la industria de defensa con sede en el sur de California.

Los contratos de armas se cancelaron y el Pentágono cerró muchas de las bases militares de California, lo que provocó una fuerte recesión centrada en el sur de California. Más de un millón de personas, especialmente trabajadores calificados de la industria de la defensa y sus familias, dejaron la región y se fueron a otros estados, llevando consigo sus hábitos conservadores de voto.

El éxodo cambió la orientación política de la región lo suficiente como para inclinar a todo el estado, tal como detalla el libro: “La nueva geografía política de California”. Lo más obvio es que el condado de Los Ángeles, con una cuarta parte de la población del estado, pasó de una orientación más o menos partidaria a una muy fuertemente demócrata durante la década de 1990. Combinado con otros factores, eso convirtió lo que había sido un estado púrpura en uno muy azul.

California votó a favor del partido Republicano en todas las elecciones presidenciales, excepto dos durante el período posterior a la Segunda Guerra Mundial, hasta que el demócrata Bill Clinton ganó el estado en 1992. El estado ha votado a favor de los demócratas en todas las elecciones presidenciales, ya que, por márgenes cada vez más amplios, los demócratas tienen tres cuartas partes de los legislativos estatales y también controlan abrumadoramente la delegación del Congreso del estado.

Este paseo por la historia se ofrece porque el Pentágono emitió su reporte anual sobre el gasto de estado por estado este mes, revelando que en 2020, California invirtió 61 mil millones de dólares. Eso parece mucho, pero equivale a menos del 2% de la economía estatal de más de $3 billones. Texas es el No. 1 en el Pentágono gastando $83 mil millones, equivalente al 4.6% de su economía.

Para decirlo de otra manera, el gasto de defensa de 1960 en California fue de $5 mil millones, varias veces mayor que el presupuesto estatal, pero los $61 mil millones en 2020 equivalen a aproximadamente una cuarta parte del presupuesto estatal. También es solo el 10.3% del gasto militar nacional, menos que la participación de California en la población nacional.

¿Importa que el Pentágono ya no respalde la economía de California? Quizás no, pero la fuerte disminución de su impacto, que alguna vez fue fuerte, es una advertencia de que se debe dar por sentada la prosperidad. Si bien la alta tecnología reina en el norte de California en estos días, el movimiento de mercancías domina la economía del sur de California actualmente.

Vemos empresas de tecnología, como Hewlett-Packard y Tesla, huir a Texas y otros estados debido a los altos costos en California y el espantoso respaldo de buques de carga causado por humanos en el sur de California puede empujar a los transportistas a buscar puntos de entrada más eficientes.

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Dan Walters has been a journalist for nearly 60 years, spending all but a few of those years working for California newspapers. He began his professional career in 1960, at age 16, at the Humboldt Times...