EN RESUMEN

Los hogares de ancianos de California han presentado más de 400 demandas desde 2016 para apelar citaciones y multas estatales que alegan una atención deficiente al paciente. Los reguladores rebajaron casi un tercio de las sanciones que involucran hasta una muerte. Los defensores dicen que el sistema de apelaciones favorece a los hogares de ancianos.

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En un hogar de ancianos en Los Ángeles el año pasado, una asistente de enfermería estaba bañando en la cama a un residente cuando notó que algo se movía alrededor de su tubo de alimentación. Cuando miró más de cerca, vio larvas arrastrándose por debajo del vendaje del tubo.

Otra enfermera señaló que el tubo del paciente, insertado en su estómago para proporcionar nutrición, “no se había limpiado” y “las moscas siempre están en el edificio”. No hubo registro de limpieza de la sonda de alimentación durante 23 días, de acuerdo a un informe del inspector estatal. 

Ya paralizado por un derrame cerebral y con neumonía COVID-19, un hombre de 65 años contrajo una infección grave y aterrizó en el hospital.

El Departamento de Salud Pública de California, que regula los hogares de ancianos, investigó y en septiembre de 2020 multó al asilo de ancianos con $60,000, concluyendo que la atención del paciente en el Longwood Manor Convalescent Hospital era tan deficiente que podría haberlo matado. 

Pero el operador del asilo de ancianos, Longwood Enterprises, Inc., demandó al estado para anular la multa, diciendo que las presuntas violaciones no eran lo suficientemente graves como para merecer el monto, según un queja presentada en la Corte Superior del Condado de Los Ángeles en diciembre pasado. 

Durante los últimos 18 meses, Longwood Manor ha demandado al estado cuatro veces en un esfuerzo por anular las multas y violaciones que alegan la mala atención de sus pacientes, según los registros judiciales. 

Las demandas de la compañía se encuentran entre al menos 433 apelaciones que los hogares de ancianos han presentado contra el departamento de salud estatal desde 2016, según un análisis de CalMatters sobre las acciones de ejecución. Los hogares de ancianos apelaron a más del 60% de las citaciones estatales que involucran la muerte de un paciente y casi la mitad de las citaciones que involucran un daño significativo o amenaza de daño al paciente.

En Longwood Manor, además del caso de las larvas, el departamento de salud desde 2017 ha informado que una mujer con discapacidad mental fue abusada sexualmente por otro paciente, un residente repetidamente se apuñaló en el cuello y requirió un viaje a la sala de emergencias, y un paciente ahogado con una taza de medicina pasó nueve días en cuidados intensivos. El hogar de ancianos tiene una calificación de una estrella, de un posible cinco estrellas, del gobierno federal.

El Departamento de Salud Pública de California se negó a conceder entrevistas o discutir su proceso o criterios para decidir cuándo rebajar las citaciones y multas.

En los documentos judiciales para el caso de las larvas, Longwood Enterprises calificó la multa de $60,000 del estado como “arbitraria, caprichosa y sin respaldo probatorio”. Elizabeth Tyler, abogada de la empresa, dijo que “no estaba en condiciones de hablar sobre los hechos” del caso y describió los otros tres incidentes como imprevisibles. Se han llegado a acuerdos provisionales entre el estado y Longwood para tres de las demandas, según los registros de la Corte Superior del Condado de Los Ángeles.

El departamento de salud del estado resuelve muchas demandas de hogares de ancianos, rebajando algunas de sus sanciones más severas por incidentes mortales y peligrosos a infracciones menos graves y multas más bajas, muestra el análisis de CalMatters.

Entre 2016 y 2020, el estado rebajó y redujo las multas de 14 de 45 citaciones relacionadas con la muerte de un residente después de que los hogares de ancianos presentaran una demanda, según CalMatters’análisis. Algunas de las instalaciones tenían registros de seguridad crónicamente deficientes. Estas citaciones “AA” conllevan multas de hasta $100,000; dos fueron reducidos a 20,000 dólares. 

Los reguladores estatales también rebajaron alrededor del 12% de las sanciones “A”, que implican daños graves reales o probables a los pacientes, que los asilos de ancianos han llevado a los tribunales desde 2016. Estas violaciones conllevan multas de hasta $20,000.  

California es inusual en su requisito de que los hogares de ancianos demanden en los tribunales civiles para revocar citaciones y multas, debido a una ley estatal de 1973. Otros estados tienen reguladores estatales o jueces administrativos que manejan las apelaciones. 

El Departamento de Salud Pública de California se negó a conceder entrevistas o discutir su proceso o criterios para decidir cuándo rebajar las citaciones y multas, y no hay registros públicos de casos individuales que expliquen sus decisiones. El departamento solo proporcionó una declaración sin firmar, enviada por correo electrónico, en la que decía que sus decisiones se “basan en los hechos individuales del caso” y en la información que surge durante las apelaciones.

El incidente de las larvas es una señal de una “falla de los sistemas, una violación del derecho a una atención de calidad”.

Lori Smetanka, voz nacional del consumidor para una atención de calidad a largo plazo

El estado ha rebajado más de 600, o casi una cuarta parte, de las más de 3,000 citaciones emitidas a centros de enfermería durante el período del año de incendios por todas las violaciones, desde las más graves que involucran muertes hasta la falsificación de registros, falta de personal y violaciones de datos, de acuerdo con el comunicado del departamento de salud.

A 19 de noviembre documento judicial indica que un “acuerdo de conciliación está bajo revisión final” en la apelación de Longwood Manor de las sanciones estatales impuestas al paciente que tenía una sonda de alimentación infestada de gusanos. No se incluyó información adicional.

El incidente de los gusanos es una señal de un “colapso de los sistemas, una violación del derecho a una atención de calidad”, dijo Lori Smetanka, directora ejecutiva de National Consumer Voice for Quality Long-Term Care, un grupo de defensa.

Imagínense, dijo, “cómo se sintieron esa persona y su familia. No hay nada de bueno en eso. Eso (Longwood Manor) debería ser excusado de eso es realmente indignante “.

Los nombres de los pacientes en los informes de investigación se redactan por motivos de privacidad, por lo que se desconoce si el paciente sobrevivió a la infección relacionada con las larvas.

Desde el 9/23/2020 Informe de investigación del Departamento de Salud Pública de California. Ilustración de Miguel Gutiérrez Jr., CalMatters; iStock

Las batallas en los tribunales tienen mucho en juego para los hogares de ancianos: sus ganancias e incluso su supervivencia absoluta. Los reguladores estatales tienen la autoridad para recortar los pagos de Medi-Cal o revocar las licencias de los hogares de ancianos que reciben demasiadas citaciones demasiado rápido, al igual que los conductores pueden perder sus licencias después de demasiadas multas de tráfico. 

Los hogares de ancianos consideran estas multas y los costos legales de impugnarlas como “solo el costo de hacer negocios”, dijo Smetanka.

Demandar al estado es el único proceso que Longwood Manor y otros hogares de ancianos pueden seguir en California para apelar ciertas violaciones y multas, dijo Elizabeth Tyler, abogada de Longwood Manor.

Las demandas brindan una “salvaguarda para garantizar que estas graves acusaciones contra los proveedores de atención médica se evalúen cuidadosamente”, dijo. “La idea de que solo porque eres un asilo de ancianos debes tomar tus cosas en lugar de explorar la defensa de tu reputación” en la corte, “me parece preocupante”. 

A mediados de septiembre, el estado defendía 194 demandas de hogares de ancianos. Las empresas no tienen que pagar multas hasta que se agoten sus recursos, que pueden llevar años.

“La idea de que solo porque eres un asilo de ancianos deberías tomar tus cosas en lugar de explorar la defensa de tu reputación (en la corte), me parece preocupante”.

Elizabeth Tyler, abogada de Longwood Manor

De los aproximadamente $ 23.3 millones en multas que California ha impuesto a los centros de enfermería especializada desde 2016, alrededor del 25% sigue sin pagar, principalmente por casos aún abiertos. 

Informes de problemas en la regulación de los hogares de ancianos y los retrasos en las sanciones se remontan al menos a varios años en California.

Una Auditoría estatal 2018 descubrió que el departamento de salud estatal se retrasó en la inspección y citación de las instalaciones por violaciones y no se aseguró de que cumplieran con los estándares de calidad de la atención. La edad promedio de las investigaciones pendientes de violaciones casi se duplicó entre enero de 2019 y marzo de 2020, según un auditor actualización.

Una nueva ley tiene como objetivo multas y recursos

En 2008, un asilo de ancianos de Marysville apeló una citación “AA” del estado después de que encontraron muerta a una mujer de 84 años con la enfermedad de Alzheimer con la cabeza atascada entre la cama y la barandilla de la cama. Una autopsia mostró que su laringe había sido comprimida y fracturada, según la citación. 

En el informe del estado, una enfermera inspectora de la agencia estatal escribió que la paciente “que era totalmente dependiente para todas las actividades de la vida diaria, se asfixió hasta morir en la barandilla lateral mientras no podía liberarse”.

El asilo de ancianos apeló y su abogado señaló que el forense había encontrado que el paciente tenía la pupila dilatada, un posible signo de un accidente cerebrovascular que podría haber contribuido a la muerte del paciente. Antes de que un juez pudiera fallar, el Departamento de Salud Pública de California resolvió el caso rebajando la citación del nivel “AA” al nivel “A” y reduciendo la multa del asilo de ancianos.

Una nueva Ley del Estado, sin embargo, está diseñada para facilitar que la agencia prevalezca en casos como este.

Patrocinada por el asambleísta Ash Kalra, un demócrata de San José, y firmada por el gobernador Gavin Newsom en octubre, la legislación aumentó las multas a los asilos de ancianos, que no habían cambiado en unos 20 años, entre un 20 y un 50%. 

También cambia la forma en que los reguladores estatales sancionan los hogares de ancianos que se determinó que causaron la muerte de un paciente, y luego es posible que tengan que litigar para defender esas sanciones en los tribunales. A partir del 1 de enero, el estado debe demostrar que las acciones del asilo de ancianos fueron “un factor sustancial” en la muerte del residente, en lugar de una “causa inmediata directa”.

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D

Ash Kalra

State Assembly, District 27 (San Jose)

How they voted 2019-2020
Liberal Conservative
District 27 Demographics

Race/Ethnicity

Latino 45%
White 14%
Asian 35%
Black 3%
Multi-race 3%

Voter Registration

Dem 51%
GOP 15%
No party 29%
Other 4%

Kalra dijo que el antiguo estándar permitía que algunos hogares de ancianos eludieran la responsabilidad si podían demostrar que los pacientes tenían otras dolencias que podrían haber contribuido a su muerte. La industria de los hogares de ancianos se opuso al proyecto de ley y versiones anteriores del mismo.

El Departamento de Salud Pública de California detallado en un carta a Kalra cómo la ley actual había obstaculizado sus esfuerzos por responsabilizar a los hogares de ancianos por las muertes evitables. 

Debido a que los hogares de ancianos a menudo mencionan otros problemas médicos graves de los pacientes cuando apelan citaciones por violaciones que resultaron en la muerte, “como resultado, muchas de las violaciones que involucran la muerte de un residente de LTC (cuidado a largo plazo) se emiten como clase ” A ” en su lugar de clase “AA”,  y la instalación recibe una sanción menor, o se emite una decisión judicial que rebaja el nivel de la citación ”, escribió la agencia a Kalra.

El caso de la muerte de la mujer en Marysville, dijo Kalra, es “un ejemplo perfecto de cómo los hogares de ancianos escapan a la culpabilidad”. 

Luchas costosas contra las multas

COVID-19 impulsó los 1,200 hogares de ancianos de California en un centro de atención, intensificando preocupaciones de largo alcance sobre la falta de personal y el control de infecciones y la atención de mala calidad. El virus ha matado 9,355 pacientes y 250 empleados en todo el estado.

Cerca de 400,000 californianos cada año residen en centros de enfermería especializada, que atienden a los pacientes más frágiles desde el punto de vista médico, incluidas las personas que necesitan atención de enfermería las 24 horas del día y están discapacitadas o padecen una enfermedad grave, y las que se recuperan de una cirugía o lesión. 

Consulte las calificaciones y sanciones de calidad de los asilos de ancianos en Comparación de la atención de Medicare y el Cal Health Find de California

Los defensores de los ancianos sostienen que los operadores de hogares de ancianos están gastando enormes cantidades de dinero en peleas legales que se gastarían mejor en mejorar la atención al paciente, y que la disposición de California para resolver algunos casos solo les da más incentivos para hacerlo. 

Defender las demandas de los hogares de ancianos para anular las multas puede llevar mucho tiempo al Departamento de Justicia de California. Estos casos pueden tardar hasta tres años en pasar por los tribunales. 

Algunos hogares de ancianos y el departamento todavía están peleando en los tribunales por las citaciones emitidas por primera vez en 2016, según datos del estado

“El trabajo y los gastos involucrados para pasar por un tribunal superior son extraordinarios por la cantidad de dinero involucrada”, dijo Eric Carlson, abogado director de Justice in Aging, un grupo de defensa. 

“No me sorprende que el estado opte por resolver algunos casos”, dijo. “La carga de defender la citación es tal que el estado puede hacer un análisis de costo-beneficio y optar por conformarse con centavos por dólar”.

Luchar contra las multas también puede ser costoso para los operadores de hogares de ancianos. Fácilmente pueden gastar más en honorarios legales que las multas estatales que están apelando, que pueden llegar hasta los $100,000.

Pero con los pagos de los hogares de ancianos vinculados a las calificaciones de calidad, los hogares tienen un incentivo financiero para apelar la mayor cantidad posible de citaciones. Las citaciones pueden reducir la calificación de una vivienda en el sitio web de Medicare’s Care Compare, que las familias, los hospitales y las aseguradoras utilizan para evaluar la calidad de los hogares de ancianos.

“La carga de defender la citación es tal que el estado puede hacer un análisis de costo-beneficio y optar por conformarse con centavos por dólar”.

Eric Carlson, Justice in Aging

Las sanciones por fallas severas de atención también pueden impedir que los hogares busquen indulgencia en los requisitos de personal del estado o reciban bonificaciones de calidad estatales que pueden superar los $500,000, dijo Mark Reagan, abogado que representa a hogares de ancianos y se desempeña como asesor legal del grupo industrial California Association of Health. 

“He tenido casos a lo largo de los años en los que el operador sabe que va a costar más dinero seguir el caso que la multa, pero es más importante … no tener algo en su registro que el público en general pueda ver que no creo que es justo ”, dijo Reagan. 

Las citaciones aparecen en los sitios web estatales y federales de aplicación de la ley de hogares de ancianos mientras se apelan, pero se actualizan si se rebajan, dijo Reagan.

Hace décadas, California era conocida por su liderazgo en la aplicación de la ley en hogares de ancianos. 

El estado tiene sólidos estándares de salud y seguridad en hogares de ancianos que sirvieron como modelo nacional, dijo Carlson. Como resultado, la mayoría de los otros estados simplemente hacen cumplir los estándares federales, mientras que California pone más energía en hacer cumplir las leyes estatales, dijo. 

Eso hace que la capacidad de los hogares de ancianos para apelar las sanciones en un tribunal superior sea una salvaguardia importante para las empresas porque “iguala el campo de juego y nos da una oportunidad justa”, dijo Eric Emanuels, un abogado de Sacramento que representa a los hogares de ancianos.

En algunos casos, dijo Emanuels, el estado emite una citación hasta dos años después de un evento. “Es una excelente manera de ganar esos casos”, dijo Emanuels, porque los jueces reconocen que los hogares de ancianos no pueden defenderse con éxito tanto tiempo después del hecho.

Un caso de estudio: doble demanda

En algunos casos, dos demandas que involucran el mismo evento ocurren simultáneamente en el mismo juzgado: un residente demanda a un asilo de ancianos y el asilo de ancianos demanda al estado.

Un empleado camina por el Longwood Manor Convalescent Hospital en Los Ángeles, el 3 de agosto de 2021. Foto de Pablo Unzueta para CalMatters

En mayo, los inspectores estatales multado a Longwood Manor con $60,000 después de acusar a la empresa de no evitar que una mujer con discapacidad mental fuera abusada sexualmente por otro residente. La mujer de 37 años fue trasladada a un hospital para una evaluación por violación y recibió tratamiento preventivo por enfermedades de transmisión sexual, se lee en la citación.

Dos meses despues, Operador de Longwood Manor demandado el departamento de salud del estado anuló la multa, diciendo que las acciones de la agencia fueron “arbitrarias, caprichosas y carentes de respaldo probatorio”, las mismas palabras que usó para describir el caso de las larvas. 

Poco después de eso, la hermana de la paciente, que no fue identificada, demandó a Longwood por la agresión sexual, dijo su abogado, Art Gharibian.

La paciente, conocida en la demanda solo como “GW”, era vulnerable debido a sus muchas afecciones médicas, que incluyen daño cerebral, epilepsia, ataque cardíaco y una sonda de alimentación. de acuerdo con la demanda. La demanda alega que el asilo de ancianos no protegió a GW del asalto. 

Ambos casos siguen pendientes. 

De GW v Longwood Enterprises presentado en el Tribunal Superior de Los Ángeles el 8/4/2021. Ilustración de Miguel Gutiérrez Jr., CalMatters; iStock

Gharibian dijo que normalmente no puede usar los informes de citación del estado, apelados o no, para reforzar los casos de sus clientes porque se consideran rumores según un precedente legal conocido como la decisión de Nevarrez. Los asilos de ancianos le dirán al juez que se está apelando una citación si los abogados de los pacientes intentan usarlos para establecer patrones de mala atención, dijo. Dijo que a veces también usan esas apelaciones como palanca para que los residentes o miembros de la familia resuelvan sus demandas.

Longwood Manor todavía está luchando una multa estatal de $ 20,000 de 2018, en el que una mujer de 80 años con diabetes y dificultad para caminar desapareció del asilo de ancianos en Los Ángeles después de no regresar de una salida rutinaria de la tarde para hacer mandados. En lugar de verificar a la residente, que había vivido allí durante cinco años, el asilo de ancianos la dio de alta después de que no regresó durante tres días y no la consideró una persona desaparecida. 

Doce días después de salir de Longwood Manor, la mujer fue encontrada muerta en una unidad de almacenamiento en Pensilvania una noche en la que la temperatura registrada era de 29 grados, según un informe del inspector estatal.

Según dicho informe, un miembro de la familia “declaró que el propietario de la unidad de almacenamiento encontró al residente 1 fallecido en Pensilvania el 3/16/18 y que solo vestía una bata de hospital en el clima frío”.  

Los reguladores estatales impusieron Cita de clase A en el asilo de ancianos, por, entre otras infracciones, no informar al familiar de la ausencia de la mujer y no investigar su ausencia ni denunciarla al Estado.

Tyler, el abogado de la empresa, le dijo CalMatters que la mujer era considerada responsable por sí misma, lo que significa que podía tomar su propia decisión de abandonar el hogar de ancianos. Se ha programado un juicio, pospuesto debido a la pandemia, para principios del próximo año

Los asilos de ancianos tienen derecho a apelar sus citaciones, pero este sistema parece más “beneficioso para las instalaciones, no para las víctimas”, dijo Carole Herman, fundadora del grupo de defensa de pacientes Foundation Aiding The Elderly. 

A los hogares de ancianos se les permite un 35% de “descuento” si no apelan una citación “A” o “AA” y pagan sus multas sin demora. “Si recibe una multa por exceso de velocidad, ¿puede negociar eso? No.”, dijo Herman.

Herman dijo que las sanciones del estado están tan demoradas y diluidas que terminan sin obligar a los hogares de ancianos a proteger a sus pacientes.

“Las familias están desesperadas por justicia”, dijo, “por lo que presentan sus propias demandas”.

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Barbara Feder Ostrov

Barbara Feder Ostrov, Contributing Writer for CalMatters, has reported on medicine and health policy for more than 15 years. She most recently covered California and national health issues for Kaiser Health...