En resumen

California ha invertido mucho para dejar de producir automóviles que funcionan con gasolina para cumplir sus objetivos climáticos. Ahora, el gobernador Newsom ha propuesto enviar cheques a los propietarios de automóviles para ayudar con el precio de la gasolina. Ese movimiento no necesariamente impulsaría la demanda de gasolina: los economistas dicen que la gente puede usar el dinero para comprar otras cosas.

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A medida que los precios de la gasolina en California se disparan, alcanzando un promedio de $5.90 por galón el viernes, los legisladores están intentando correr al rescate con costosas propuestas para ayudar a los conductores. El gobernador Gavin Newsom quiere dar a los propietarios de automóviles $400 por automóvil para hasta dos vehículos. El costo total sería de aproximadamente $9 mil millones. 

Sin embargo, al mismo tiempo, California está invirtiendo millones para sacar a la gente de sus automóviles y camiones sedientos de gasolina. El estado quiere posicionarse como líder mundial para combatir el cambio climático y ofrecerá descuentos para rebajar los precios de un Chevy Bolt o un Nissan Leaf, los cuales son autos eléctricos. El gobernador se comprometió a invertir $10 mil millones para acelerar la transición a vehículos eléctricos, e incluso se ha comprometido a poner fin a la venta de todos los automóviles nuevos que usan gasolina para 2035.

Enviar dinero a los propietarios de automóviles irá en contra de los objetivos climáticos del estado en respuesta a un momento político, dijo Danny Cullenward, director de políticas de CarbonPlan, una organización de investigación climática sin fines de lucro. “No es una política que esté a la altura para abordar la desigualdad de ingresos o el clima”, agregó. 

Entonces, ¿el estado está involucrado en una contradicción multimillonaria? ¿Un pago para los propietarios de automóviles socavaría esencialmente los esfuerzos climáticos del estado?

“De hecho, creo que no, por la forma en que está estructurado”, comentó Severin Borenstein, economista y director del Haas Energy Institute en UC Berkeley. Los californianos que reciben un cheque o una tarjeta de débito pueden usarlos para cualquier cosa, dijo Borenstein. Mientras los precios de la gasolina sean altos, los conductores todavía tienen un incentivo para tratar de comprar menos gasolina y gastar el pago estatal en otros bienes.

Lo importante, dijo, es que esta propuesta no intenta reducir sustancialmente el precio de la gasolina, como lo haría la suspensión total del impuesto a la gasolina que piden los republicanos. Una gasolina más barata alentaría a las personas a usar más sus automóviles y “eso definitivamente socava nuestros objetivos ambientales”, señaló. Sin embargo, hubiera preferido ver el pago dirigido a personas de bajos ingresos, “en lugar de personas que poseen automóviles, muchos de los cuales no tienen dificultades financieras”.

La ventaja de enviar cheques o tarjetas de débito, en lugar de reducir el impuesto a la gasolina para reducir el precio, es que los cheques no aumentan si la gente conduce más, ni se reducen si conduce menos, dijo Jesse Rothstein, profesor de educación pública, política y economía en UC Berkeley, y director de la facultad del Laboratorio de Políticas de California. En otras palabras, no cambian los incentivos en torno a la cantidad de gasolina que usa la gente.

El aumento de los precios de la gasolina ya ha llevado a más personas a buscar en línea vehículos eléctricos, pero los conductores que buscan hacer el cambio podrían tener dificultades para encontrar uno, esto debido a los retrasos en la cadena de suministro y la demanda acumulada. 

Según la propuesta de Newsom, los propietarios de vehículos eléctricos también recibirán las tarjetas de débito de $400 y los pagos son parte de un paquete más amplio, que incluye: 

  • $750 millones en subvenciones para incentivar a las agencias de transporte público a hacer que los viajes sean gratuitos durante tres meses
  • $500 millones para construir más  carriles para caminar y andar en bicicleta
  • Fondos para reducir o pausar ciertos impuestos a la gasolina y al diesel
  • Invertir $1.75 mil millones en financiamiento para adquirir vehículos de cero emisiones.

Aún así, algunos defensores del medio ambiente querían que los legisladores hicieran mucho más para acelerar el cambio de automóviles de gasolina a eléctricos. 

RL Miller, miembro del Comité Nacional Demócrata y fundadora de Climate Hawks Vote reconoció que los precios de la gasolina estaban perjudicando a las personas y agradeció que el paquete del gobernador incluyera fondos para proyectos de tránsito, ciclismo y caminatas. Pero ella quería una mayor parte del paquete total gastado en tránsito no automovilístico. 

La propuesta de Newsom incluye aproximadamente $11 mil millones de los cuales alrededor del 80% pagaría el envío de tarjetas de débito a los propietarios de automóviles, mientras que alrededor del 7% del dinero iría a las agencias de transporte público y el 4.5% se destinaría a infraestructura para caminar y andar en bicicleta.

“Sabemos que el objetivo a largo plazo es sacar a la gente del petróleo. Pero a corto plazo, debemos hacer algo para brindar alivio a las personas que sienten mucho dolor a la hora de pagar por la gasolina”.

Erin Mellon, portavoz del gobierno estatal

Miller hubiera preferido que California abordara el aumento de los precios de la gasolina ofreciendo una generosa recompensa a las personas dispuestas a deshacerse de sus autos que funcionan con gasolina, así como un compromiso para acelerar la fecha en la que California prohiba la venta de autos que usan gasolina.

“Sabemos que el objetivo a largo plazo es sacar a la gente del petróleo”, comentó Erin Mellon, portavoz del gobernador. “Pero a corto plazo, debemos hacer algo para brindar alivio a las personas que sienten mucho dolor a la hora de pagar por su gasolina”.

“Enviar a la gente cheques de $400 y decir ‘lo siento, los precios de la gasolina son muy altos, espero que esto ayude’ no es el mensaje ideal”, dijo David Weiskopf, asesor de políticas sobre cuestiones climáticas y ambientales en NextGen Policy. Weiskopf cree que los pagos de alivio, especialmente cuando el gobierno tiene un gran superávit presupuestario, son apropiados.

Hay una especie de reacción instintiva que dice: ‘¿por qué recompensamos la propiedad de un vehículo?’. Pero él ve la política como un intento de llegar a muchas personas que están en los registros del DMV, pero que podrían no ser alcanzadas por un programa que distribuye dinero en función de si declararon impuestos, que es como suelen funcionar los reembolsos de los impuestos cada año. Eso incluye a algunos de los californianos más pobres, que quizás no tengan que declarar impuestos estatales. Weiskopf agregó que le gustaría ver que el dinero también llegue a los hogares que no poseen un automóvil.

“Es impresionante cómo los gobiernos pueden reaccionar rápidamente ante ciertas cosas: COVID o los altos precios de la gasolina”, comentó Ellie Cohen, directora ejecutiva del Centro Climático, quién también elogió la propuesta de Newsom, pero dice, le hubiera gustado ver los fondos dirigidos a personas de bajos ingresos. “Simplemente no vamos lo suficientemente rápido con el cambio climático”.

Este artículo fue publicado originalmente por CalMatters.

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Grace covers California’s economy for CalMatters. Previously, she was an editor at the Washington Monthly. She is a graduate of Pomona College.