En resumen

Una multa de $300 que los tribunales de California imponen al tráfico y las citaciones menores pueden hacer que el costo de una multa se dispare. El gobernador Gavin Newsom quiere reducirlo a la mitad, pero los legisladores quieren que desaparezca.

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California está lista este año para realizar cambios en lo que algunos llaman tarifas judiciales “ocultas”, cientos de dólares a menudo agregados a multas de tránsito e infracciones menores que pueden aumentar su costo casi diez veces. Pero hasta ahora, los funcionarios estatales no están de acuerdo sobre qué tan lejos llegar.

Conocida como evaluación civil, la tarifa se impone a cientos de miles de californianos como sanción por no pagar una multa antes de la fecha límite o por no presentarse ante el tribunal por un cargo. 

La gran mayoría de las tasas se emiten en casos de tráfico o infracción. Se puede imponer una multa cada vez que se incumple un plazo.

Se puede agregar una multa máxima de $300 por infracciones tan leves como cruzar la calle imprudentemente en multas que originalmente costaban $35, según Debt Free California Justice, una coalición de organizaciones, expertos en políticas y defensores legales que se oponen a las “maneras injustas en que el sistema legal penal drena la riqueza de las comunidades vulnerables”. 

California tiene uno de los recargos por pagos atrasados ​​más altos del país, dice la coalición. El grupo dice que las tarifas atrapan a los californianos de bajos ingresos en un ciclo de deuda creciente con los tribunales. 

El dinero recaudado de los cargos adicionales refuerza las arcas de los tribunales, lo que lleva a los defensores a acusar al estado de pagar por su sistema judicial cobrando a quienes menos pueden pagarlo. 

Las tarifas generan casi $100 millones al año y los tribunales retienen más de la mitad. 

En el condado de Riverside, las tarifas que mantuvo el sistema judicial representaron el 14% de su presupuesto, según un informe publicado por la coalición este año. 

El informe dio como ejemplo a una residente de San Lorenzo que es beneficiaria de CalWorks y no podía pagar las infracciones de tránsito. Se le cobraron cargos por multas de tránsito cinco veces desde 2009, que ascienden a una deuda de más de $1,500, aproximadamente el doble del costo de las multas originales. 

Las infracciones que tuvo la hicieron inelegible para obtener una licencia de conducir durante 13 años, según el informe. 

“Estaban tratando de quitarnos todo este dinero”, dijo, “pero no teníamos nada”.

Las tarifas de evaluación civil las pagan de manera desproporcionada las personas de color, que están sobrerrepresentadas en las paradas de tráfico en comparación con su parte de la población, según el informe. 

En enero, los defensores demandaron al Tribunal Superior del Condado de San Mateo desafiando su práctica de cobrar automáticamente la tarifa máxima de $300 en todos los casos de tráfico con una fecha límite incumplida.

El gobernador Gavin Newsom, en su presupuesto de enero, propuso reducir a la mitad las tarifas, hasta un máximo de $150, y gastar $50 millones para cubrir los presupuestos de los tribunales. 

La propuesta de algunos legisladores y la coalición Debt Free Justice de eliminar las tarifas por completo podría costar aproximadamente el doble. Los líderes del Senado endosaron ese plan en sus propuestas presupuestarias el mes pasado, cuando anunciaron un superávit presupuestario de $68 mil millones.

Demasiado pobre para pagar las multas

La coalición dijo que espera que Newsom respalde la eliminación total de las tarifas cuando presente su propuesta de presupuesto esta semana. HD Palmer, portavoz del Departamento de Finanzas de Newsom, se negó a comentar.

El Consejo Judicial, que gobierna el sistema judicial, quiere realizar cambios en las evaluaciones civiles. En un informe de 2017, una comisión de funcionarios judiciales recomendó limitar el uso de evaluaciones civiles o dejar que las multas se conviertan en servicio comunitario. 

“Estamos agradecidos por los esfuerzos tanto de la administración del Gobernador como de la Legislatura para reformar el sistema y proporcionar los fondos necesarios para la rama judicial”, escribió en un correo electrónico Martin Hoshino, director administrativo del Consejo Judicial. “Apoyamos la propuesta del Gobernador y estamos comprometidos a trabajar con él y con los líderes legislativos en las próximas semanas mientras finalizan el presupuesto estatal”.

Las propuestas surgen luego de que el estado eliminara decenas de multas en los últimos dos años que, según los defensores, afectó desproporcionadamente a las personas de bajos ingresos quienes fueron acusados de delitos. El estado revocó cargos como pruebas de detección de drogas y servicios de supervisión y libertad condicional. 

Newsom también firmó una ley el año pasado que limita el uso de embargos salariales por parte del estado para recuperar esas deudas y otra que permitió ampliar un programa piloto para que los californianos pidan a los tribunales que reduzcan las multas que no pueden pagar. 

El año pasado, un proyecto de ley para eliminar las evaluaciones civiles fue aprobado por el Senado estatal, pero fue desmantelado en la Asamblea. La coalición Debt Free Justice explicó en ese momento que no pudo llegar a un acuerdo con Newsom para eliminar las tarifas.

Su administración les dijo a los legisladores que la tarifa debería reducirse pero permanecer para motivar a los acusados ​​​​a acudir a los tribunales. 

“Creemos que la reducción del 50% logra un equilibrio entre proporcionar un alivio fiscal inmediato para todos los californianos y también preservar la viabilidad de la tasación civil que se utiliza como una herramienta para hacer que las personas rindan cuentas, para obligar a las personas a comparecer en los procedimientos judiciales”, dijo Mark Jimenez, analista principal del presupuesto del programa en el Departamento de Finanzas a un subcomité de presupuesto del Senado en febrero. 

Jiménez agregó que las sanciones son una alternativa a la emisión de órdenes de arresto para exigir la asistencia a la corte. 

Pero los senadores no estaban convencidos de que las tarifas fueran un motivador efectivo para aquellos que eran demasiado pobres para pagar multas de tránsito.

“Si no tienen el dinero… ¿Cómo van a pagar la multa?”, dijo el senador Dave Cortese, un demócrata que representa a San José.

Obtenga más información sobre los legisladores mencionados en esta historia

D

Dave Cortese

State Senate, District 15 (Campbell)

State Senate, District 15 (Campbell)

District 15 Demographics

Race/Ethnicity

Latino 29%
White 31%
Asian 34%
Black 3%
Multi-race 3%

Voter Registration

Dem 49%
GOP 17%
No party 29%
Other 3%
Campaign Contributions

Sen. Dave Cortese has taken at least $599,000 from the Labor sector since he was elected to the legislature. That represents 27% of his total campaign contributions.

La coalición encuestó a 200 californianos con citaciones de tránsito recientes para su informe; el 73% dijo que no sabía que se le cobraría un recargo por no presentarse o no pagar, y el 38% dijo que los cargos adicionales no los habrían ayudado a realizar un pago a tiempo. 

Los defensores sugieren que los mensajes de texto serían más efectivos para llevar a los acusados ​​​​con horarios de trabajo exigentes a la corte. 

Este artículo es parte de California Divide Project, una colaboración entre redacciones que examina la desigualdad de ingresos y la supervivencia económica en California.

Este artículo fue publicado originalmente por CalMatters.

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