EN RESUMEN

Casi 100 comités cuentan con $35 millones en fondos sobrantes de la campaña. Los candidatos pueden donar el dinero a obras de caridad o devolvérselo a sus donantes, pero muchos se aferran al dinero para conservar la influencia política o posiblemente volver a presentarse.

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Han pasado casi ocho años desde que Bill Lockyer ocupó un cargo electo en California.

Durante más de cuatro décadas, ascendió en las filas de la política estatal (asambleísta, líder del Senado, fiscal general, tesorero) antes de terminar una campaña para el contralor en medio de la agitación en su matrimonio y jubilarse a principios de 2015.

Sin embargo, Lockyer todavía tiene más de $1 millón en una cuenta de campaña para la carrera de vicegobernador de 2026. Cada mes, paga $2,500 a la consultora Michelle Maravich, quien dijo que ella ayuda a mantener su lista de donantes, administra reuniones y apariciones, y brinda asesoramiento sobre contribuciones ocasionales a otros candidatos mientras el demócrata de 81 años contempla un regreso.

“Extraña la arena pública y obviamente todavía quiere estar al servicio”, dijo Maravich. “No lo he visto perder un paso”. 

El cofre de siete cifras de Lockyer se encuentra entre las más grandes de casi 100 cuentas pertenecientes a candidatos políticos estatales con dinero de campaña sobrante, según un análisis de CalMatters de los registros financieros de campaña de California. En conjunto, poseen alrededor de $35 millones, fondos que nunca se gastaron en las campañas para las que fueron recaudados, que van desde $13.1 millones que el exgobernador Jerry Brown no necesitó para ganar la reelección en 2014 hasta $9.62 en la cuenta para una participación fallida por la Asamblea ese mismo año dirigida por el gerente de inversiones Thomas Krouse.

CalMatters contó los fondos de campaña para la Legislatura y los cargos constitucionales estatales en los que los políticos ocupan años después de dejar sus cargos, que están en comités para contiendas pasadas o para los que el candidato no se postuló. Estas 96 cuentas rara vez recaudan dinero nuevo y, en algunos casos, los políticos han llevado las mismas contribuciones sobrantes ciclo electoral tras ciclo electoral, transfiriendo el dinero a nuevos comités para puestos que en realidad nunca buscaron.

El total no incluye los comités para los candidatos que se postularon en 2022. Aquellos que perdieron en las primarias del 7 de junio aún no han tenido que presentar documentos que declaren qué hicieron con el dinero sobrante de la campaña, mientras que la fecha límite aún es de tres meses para los candidatos que hicieron a las elecciones generales del 8 de noviembre para decidir su próximo movimiento.

Algunos de los políticos que se aferran a las contribuciones de campañas pasadas simplemente esperan descubrir su próxima carrera, momento en el que pueden aprovechar esos fondos elegibles. Otros están usando el dinero para mantener un punto de apoyo en la arena pública, gastando poco a poco lo que queda en donaciones políticas, contribuciones caritativas y gastos administrativos. Muchas de las cuentas tienen deudas masivas y deben permanecer abiertas si los candidatos alguna vez planean recaudar efectivo para pagar préstamos y facturas pendientes. Y parte del dinero simplemente está inactivo, en cuentas donde no entra ni sale mucho, excepto los intereses y las tarifas anuales de presentación del estado.

“Tal vez la falta de actividad refleja mi frugalidad innata”, dijo Mike Gatto, un demócrata que sirvió en la Asamblea desde 2010 hasta 2016 y tiene casi $2.1 millones en una cuenta de vicegobernador para 2026, parte de una campaña abandonada para tesorero estatal en 2018.En la primera mitad de 2022, el período más reciente para el que Gatto presentó un informe de finanzas de campaña, aportó alrededor de $2,500 a otros candidatos y ganó casi la misma cantidad en intereses.

Assemblyman Mike Gatto talks with Assemblywoman Lorena Gonzalez during the Assembly session on Aug. 30, 2016 in the state capitol in Sacramento. Photo by Rich Pedroncelli, AP Photo
El entonces asambleísta Mike Gatto habla con la entonces asambleísta Lorena González durante la sesión de la Asamblea el 30 de agosto de 2016 en Sacramento. Foto de Rich Pedroncelli, Foto AP

Gatto dijo que normalmente recauda dinero para los candidatos recurriendo a su lista de donantes, en lugar de regalar su propio dinero de campaña sobrante, y forma parte de la junta directiva de una fundación familiar que proporciona fondos a organizaciones benéficas. Mantiene los fondos residuales de su campaña para lo que anticipa será un regreso a la política en su jubilación, después de que termine de criar a sus tres hijos.

“Espero que haya más en mi futuro. Creo que puedo contribuir a este hermoso estado que todos llamamos hogar”, dijo Gatto, quien fundó una firma de abogados después de dejar la Asamblea. “Creo que hay mucha más libertad para que la gente se postule a un cargo en sus años dorados”.

Evitar fondos excedentes

Una vez que un político deja el cargo o pierde una elección, comienza una cuenta regresiva regulatoria. 

Si un candidato quiere usar parte del dinero sobrante de una campaña anterior para financiar una empresa política futura, la ley estatal otorga 90 días para abrir una nueva cuenta y transferir el dinero. Pierda esa ventana y los fondos se designan como “superávit“. 

El efectivo excedente se puede utilizar para pagar deudas, reembolsar a los donantes, cubrir los costos administrativos, apoyar a los partidos políticos o contribuir a una organización benéfica “de buena fe”. Pero no puede financiar una campaña para un cargo estatal en California, ya sea del propio candidato o de otra persona.

Evitar esa temida designación de superávit es la razón por la que tantos ex políticos siempre parecen postularse para algo, al menos en el papel.

El trabajo “aburrido” de vicegobernador, como dijo una vez el gobernador Gavin Newsom, es una opción especialmente popular. Actualmente hay 21 comités de vicegobernadores abiertos para las primarias de 2026, incluidos el presidente interino del Senado, Toni Atkins, y el presidente de la Asamblea, Anthony Rendon. Menos de la mitad están recaudando fondos activamente. 

Al pasar efectivo de una cuenta a otra en cada ciclo electoral, algunos expolíticos pueden conservar las contribuciones de campaña durante años, incluso décadas, después de ocupar un cargo estatal.

La campaña de tesorero de 2026 controlada por el expresidente de la Asamblea Fabián Núñez, por ejemplo, tiene casi $2 millones. Eso es lo que queda de los $2.1 millones que recibió la cuenta del comité de tesorero 2022 de Núñez a fines de agosto. Esa cuenta, a su vez, obtuvo su efectivo de un comité Fabián Núñez para Tesorero 2018, que fue financiado por una cuenta de tesorero 2014, que fue financiada por un comité para una campaña del Senado estatal de 2010.

Esta cadena de cuentas electorales, conectada por transferencias realizadas dentro de esos 90 días cruciales después del final de cada ciclo electoral, se remonta a su fuente principal: el comité de la Asamblea de 2006 del expresidente, que se reforzó con una afluencia de efectivo entonces controvertida. del estatal Partido Demócrata. 

Núñez no ha hecho campaña para el cargo desde que fue relevado de la Asamblea en 2008. A través de un colega de la firma de consultoría y cabildeo Actum, donde es socio gerente, Núnez accedió a una entrevista para esta historia, pero nunca le dio seguimiento.

Él no es el único ex funcionario electo que juega este juego de papa caliente financiera. Además de Lockyer y Gatto, Jerome Horton , quien se desempeñó en la Asamblea y en la Junta de Igualación; el exsenador estatal Jean Fuller; Jeff Denham, quien estuvo dos mandatos en el Senado antes de ser elegido para el Congreso; y otros han mantenido activos sus fondos electorales transfiriendo el dinero de una cuenta a la siguiente.

El ex asambleísta Dario Frommer, que no respondió a múltiples solicitudes de entrevistas, todavía tiene $593,000 en un comité para una campaña de controlador de 2026, todo recaudado antes de que se retirara de la Asamblea en 2006.

Mantener la influencia política

Los exlegisladores que atesoran fondos políticos sobrantes pueden ser un artefacto extraño de la ley de California, pero las reglas son una mejora significativa con respecto a los viejos tiempos cuando los políticos “compraban autos con el dinero, se llevaban el dinero con ellos” al jubilarse y usaban el dinero para gastar “vacaciones que no tenían nada que ver con la legislación”, dijo Bob Stern, quien se desempeñó como el primer asesor general de la Comisión de Prácticas Políticas Justas de California, el regulador estatal de financiamiento de campañas.

A lo largo de la década de 1980, los legisladores estatales aprobaron una serie de restricciones graduales sobre lo que los candidatos podían hacer con el dinero sobrante de la campaña. Durante las últimas dos décadas, el gasto ha tenido que estar ligado de manera plausible a un “propósito político o gubernamental”.

Entonces, ¿qué cuenta como un propósito legítimo? Organizaciones benéficas y aliados políticos, por ejemplo.

En los últimos años, Núñez ha utilizado fondos de campaña para apoyar a la Coalición Anti-Recidivismo, una organización sin fines de lucro de la cual su hijo, Esteban, es cabildero, y After-School All-Stars, una organización benéfica fundada por el exgobernador Arnold Schwarzenegger, un miembro personal amigo que antes de dejar el cargo conmutó la pena de prisión de Esteban Núñez por su papel en una muerte a puñaladas.

Las cuentas de la campaña de Núnez también han invertido sumas de seis cifras en la Proposición 1 , la medida exitosa para agregar el derecho al aborto a la constitución de California, y un comité que respalda la fallida campaña para la alcaldía de Kevin de León, el exsenador estatal y ahora concejal de Los Ángeles cargado de escándalos.

Con $3.1 millones en una cuenta de vicegobernador para 2026 , De León cuenta con los mayores ahorros posteriores a la incumbencia de cualquier exlegislador estatal.Ha repartido casi $100,000 de ese dinero en los últimos dos años, principalmente apoyando causas y aliados políticos. Los principales beneficiarios incluyen una medida electoral fallida de 2020 para restaurar la acción afirmativa en California , la exitosa campaña de reelección de este año del Comisionado de Seguros Ricardo Lara y el Partido Demócrata del Condado de Los Ángeles.

Then California Senate President pro Tempore Kevin de Leon (center) and others applaud as then California Governor Brown delivers his final state of the state address in Sacramento on Jan. 25, 2018. Photo by Fred Greaves, Reuters
El entonces presidente interino del Senado estatal Kevin de León (centro) y otros aplauden cuando el entonces gobernador. Jerry Brown pronuncia su último discurso sobre el Estado del Estado en Sacramento el 25 de enero de 2018. Foto de Fred Greaves, Reuters

La contribución pública más reciente de De León fue un pago de $25,000 presentado el día de las elecciones a la campaña de la Junta de Educación del Condado de Santa Clara de Magdalena Carrasco, su ex pareja romántica y madre de su hija. Carrasco perdió su carrera.

De León inicialmente respondió a una solicitud de entrevista por mensaje de texto, expresando incredulidad sobre la cantidad de dinero reportada en su cuenta: “¿Eso es todo lo que tengo?” dijo. “Me debe faltar algo de dinero”. Más tarde dijo que estaba bromeando, aunque ni él ni su portavoz respondieron a las solicitudes de seguimiento para una entrevista.

Los gastos electorales son otra forma legal de distribuir viejos dólares de campaña.

El ex asambleísta Ian Calderón, quien renunció en 2020 para concentrarse en su familia, mantiene un comité de vicegobernador 2026 desde el cual realiza pagos mensuales de $1,500 a un consultor de campaña: su exjefe de personal.

Pero la línea que separa el propósito político legítimo y los gastos personales puede ser borrosa, especialmente para los ex políticos que aún tienen que demostrar que realmente se postulan para el cargo que figura en su cuenta de campaña. 

“La parte más difícil es cuando van de viaje a Hawái y asisten a un evento”, dijo Stern. “Si ya no están en el cargo, es un poco difícil de justificar”.

No es que algunos ex legisladores no lo hayan intentado. 

Poco después del día de las elecciones de este año, una cuenta creada para financiar una campaña de teniente gobernadora de 2026 para la ex asambleísta Autumn Burke informó haber gastado $10,000 en un viaje de cinco días para asistir a la conferencia del Proyecto de Votante Independiente en Maui con un invitado. Burke dejó el cargo en febrero pasado para unirse a una firma de cabildeo.

Ni Calderón ni Burke respondieron a correos electrónicos y llamadas solicitando comentarios.

Renunciar a futuras campañas

Los políticos que no tienen más planes para postularse para un cargo, al menos no en el corto plazo, aún pueden evitar la designación de excedentes y retener más control sobre los fondos sobrantes de su campaña transfiriéndolos a un comité de propósito general. Se permiten contribuciones directas a los candidatos desde estas cuentas.

Después de terminar su segundo período de ocho años como gobernador a principios de 2019, Brown transfirió más de $14.7 millones de su campaña de reelección de 2014 al recién formado Comité para California. Desde entonces, ha gastado $855,000 para derrotar una iniciativa de 2020 que habría revertido una expansión de la libertad condicional impulsada por el gobernador ; donó $250,000 al Instituto Militar de Oakland, una escuela chárter fundada por Brown cuando era alcalde de la ciudad; y destinó $141,000 a la elección más reciente de la junta escolar de Oakland.

“El enfoque principal es avanzar en los temas centrales de los mandatos de gobernador del gobernador Brown, que incluyen, entre otros, la acción climática, la reforma de la justicia penal y la seguridad pública y la educación”, dijo el portavoz Evan Westrup en un correo electrónico.

La firma consultora de Westrup, Sempervirent Strategies, recibe $10,000 por mes del Comité para California, su mayor gasto durante el ciclo electoral de dos años más reciente.

Lorena González, quien renunció a la Asamblea en enero para convertirse en la directora de la Federación Laboral de California, usó $1.1 millones restantes en las cuentas para las campañas de la Asamblea y la secretaria de estado para formar un nuevo comité en mayo: El Fondo de Acción para el Futuro de los Trabajadores .

El portavoz Evan McLaughlin, en un mensaje de texto, se negó a proporcionar más información sobre el objetivo de la cuenta “más allá de la motivación obvia reflejada en el nombre del comité y la reputación de su patrocinador”.

Una opción final, aunque rara vez utilizada, para las campañas: devolver el dinero no utilizado a los donantes.

En las cuentas analizadas por CalMatters, solo unas pocas reportaron reembolsos significativos a los contribuyentes una vez que terminó la contienda, incluido el extesorero John Chiang, quien devolvió más de $100,000 a los partidarios de su fallida candidatura a gobernador en 2018; en diciembre de 2021, tres años y medio años después de perder. Un representante de Chiang no respondió a las preguntas enviadas por correo electrónico.

El exalcalde de Long Beach, Robert García, con la vista puesta en un cargo más alto, había acumulado cientos de miles de dólares en una cuenta de vicegobernador para 2026 en diciembre de 2021, cuando lanzó una campaña para el Congreso. Durante los siguientes cuatro meses, devolvió más de $170,000 en contribuciones a sus seguidores, además de pagos a sus asesores políticos y donaciones a otros candidatos.

Un portavoz de García, quien prestará juramento en el Congreso el próximo mes, no respondió a múltiples solicitudes de entrevistas. En noviembre, después de otro pago de $350 al tesorero del comité, a su cuenta de vicegobernador le quedaban solo $73,76.

El reportero de datos de CalMatters Jeremia Kimelman contribuyó a esta historia.

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