EN RESUMEN

A diferencia de hace un año, el almacenamiento de agua está por encima de la media. Sin embargo, a pesar de las condiciones de El Niño, sigue siendo incierto si el año será húmedo o seco.

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Mientras los pronósticos azotan a California con tormentas de lluvia esta semana, los embalses del estado ya están llenos de agua. 

Es una gran diferencia con respecto a hace un año: los principales embalses del estado, que almacenan agua recolectada principalmente de los ríos en la parte norte del estado, están en buen estado, con niveles al 124% del promedio. A finales de 2022, extensiones de tierra seca bordeaban lagos que en conjunto se habían hundido a aproximadamente dos tercios del promedio, hasta que las fuertes tormentas invernales de enero llenaron muchos de ellos casi hasta el borde.

Sin embargo, unos niveles saludables de agua no significan que los embalses de California estén llenos. La mayoría de los grandes embalses de California funcionan para el control de inundaciones y para el almacenamiento de agua, y se mantiene el espacio vacío para frenar el escurrimiento de las tormentas invernales. 

La temporada de lluvias ha llegado a California y se prevé que las condiciones de El Niño sigan fortaleciéndose. Pero para el Estado Dorado, con sus cambios impredecibles de seco a húmedo y viceversa, El Niño no garantiza fuertes lluvias. 

Y mientras los administradores del agua de California planifican para el próximo año hídrico, se enfrentan, como siempre, a dos responsabilidades: prevenir inundaciones y al mismo tiempo prepararse para una posible escasez en un estado donde los suministros de agua a menudo son escasos y las sequías prolongadas son comunes.

Cuando el climatólogo estatal Michael Anderson analiza el agua de California para el próximo año, dice que la bola de cristal luce turbia. 

Un pronóstico turbio, tanto cerca como lejos

Las amenazas de una gran tormenta se disolvieron en lluvias en partes de California esta semana, y se espera que termine otra oleada de lluvias este fin de semana. Se espera que las precipitaciones solo alcancen de 1 a 2 pulgadas en todo el estado hasta el sábado por la mañana, y se pronostican nevadas ligeras en las montañas de Sierra Nevada en las elevaciones más altas. 

“En general, esto parece ser un evento de lluvia beneficioso para el sur de California, lo que definitivamente es bienvenido durante el pico típico de nuestra temporada de incendios”, informó la oficina del Servicio Meteorológico Nacional de San Diego a principios de esta semana. 

Algunos titulares la anunciaron como la primera tormenta de muchas mientras El Niño continúa fortaleciéndose e intensificándose. Caracterizado por el calentamiento del Océano Pacífico tropical central y oriental, a menudo se espera que El Niño traiga un clima más húmedo. 

Pero en California, la conexión es más tenue. De siete eventos de El Niño en los últimos 23 años, dijo Anderson, dos han sido secos, tres han sido aproximadamente promedio y dos han sido húmedos. Un estudio reciente informó que El Niño representa sólo alrededor del 25% de la variabilidad interanual de las lluvias y nevadas de California durante el invierno. 

“Lo que eso me dice es que todo vale”, dijo Anderson. “El Niño por sí solo no define nuestro año hidrológico”.

De hecho, el año en realidad ha tenido un comienzo más seco: en todo el estado, California ha visto solo alrededor del 45% de la precipitación promedio desde que comenzó este año hidrológico el 1 de octubre. 

“Lo que eso me dice es que todo vale. El Niño por sí solo no define nuestro año hidrológico”.

MICHAEL ANDERSON, CLIMATÓLOGO ESTATAL

Marty Ralph, director del Centro para el Clima Occidental y los Extremos Acuáticos de la Universidad de California en San Diego, sospecha que serán los ríos atmosféricos como los que azotaron California el año pasado los que determinarán si El Niño traerá una manguera contra incendios o un chorrito de agua a California. 

“Es como si estuvieras jugando al póquer y tuvieras una buena mano; eso es El Niño para nosotros. Pero no hemos terminado la ronda del juego y todavía tenemos que robar un par de cartas”, dijo Ralph. “Pero es posible que no saquemos las buenas cartas”.  

No desperdicies 

Dado que las perspectivas estacionales no pueden decir de manera confiable si un invierno será húmedo o seco, los administradores del agua deben planificar para ambos.  

Afortunadamente, este año hay cierto margen de maniobra, según Jeanine Jones, gerente de recursos interestatales del Departamento de Recursos Hídricos. La enorme capa de nieve del año pasado y las abundantes lluvias llenaron los embalses del estado lo suficiente como para que incluso si esta temporada de lluvias se vuelve seca, dijo: “Vamos a comenzar el próximo año con un colchón, lo cual siempre es bueno”. 

Sin embargo, eso no significa que los embalses estén llenos. El lago Oroville, el embalse más grande del Proyecto Hidráulico Estatal, que envía agua hacia el sur, a granjas y ciudades, y el lago Shasta, crítico para los agricultores y otros usuarios de agua que dependen del Proyecto Federal del Valle Central, se encuentran en aproximadamente dos tercios de su capacidad total. 

Esto se debe a que con embalses que cumplen el doble propósito de controlar las inundaciones y almacenar agua, los administradores del agua deben liberar agua para mantener el espacio vacío para combatir posibles inundaciones durante la temporada de lluvias, dijo Jones. 

El agua que desemboca en ríos y arroyos y desemboca en el océano a menudo se lamenta como agua desperdiciada. Pero los residuos dependen del ojo de quien los mira, afirmó Jay Lund, subdirector del Centro de Ciencias de Cuencas Hidrográficas de UC Davis. 

“El agua que se ‘desperdicia’ siempre es agua utilizada por otra persona”, dijo Lund. 

La lista de beneficios para la pesca, la conservación, los agricultores del Delta, la calidad del agua y las costas saludables es larga. El agua que se permite fluir hacia la Bahía de San Francisco, por ejemplo, elimina sales y contaminantes, transporta sedimentos y arena necesarios para mantener las marismas y restaurar las playas erosionadas, ayuda al salmón en las migraciones y ayuda a mantener ecosistemas saludables.

Aún así, el Instituto de Políticas Públicas de California informa que California podría haber almacenado más agua el año pasado, si hubiera habido mejores maneras de transportar el agua desde los ríos llenos hasta los sitios de recarga de aguas subterráneas, y una mejor coordinación entre los propietarios de tierras, las agencias locales y otros. 

“Tiendo a pensar que hay espacio para capturar más agua superficial… si se pudiera afrontar el costo de capturarla”, coincidió Lund. “Ese, para mí, es el mayor problema”.

Se prevé que el controvertido proyecto Sites Reservoir, por ejemplo, costará más de 4,400 millones de dólares. El embalse, planeado en el oeste del Valle de Sacramento, almacenaría hasta 1.5 millones de acres-cuadrados de agua del río Sacramento, lo que alarma a los grupos ambientalistas que dicen que extraer más agua del río pondrá en peligro a sus peces, que ya están en apuros. 

“Tiendo a pensar que hay espacio para capturar más agua superficial… si se pudiera afrontar el costo de capturarla. Ese, para mí, es el mayor problema”.

JAY LUND, CENTRO DE CIENCIAS DE CUENCAS HIDROGRÁFICAS DE UC DAVIS

A principios de noviembre, el gobernador Gavin Newsom autorizó que el proyecto se acelerara “en la medida de lo posible” a través de cualquier litigio que lo impugnara en virtud de la histórica Ley de Calidad Ambiental de California. Esa medida fue posible gracias a una nueva legislación. Aun así, no se espera que el proyecto esté terminado antes de 2030 o 2031.

Mientras tanto, investigadores como Ralph de UC San Diego, junto con agencias locales, estatales y federales, esperan operar los embalses del estado de manera más ágil incorporando nuevas herramientas de pronóstico del tiempo en libros de reglas de décadas de antigüedad que rigen cuándo retener agua y cuándo liberarla.  

El programa permitió que la cuenca del río Russian retuviera alrededor de 7,000 a 8,000 acres-cuadrados más de agua en el lago Mendocino el año pasado, y 19,000 acres-cuadrados adicionales más en el lago Sonoma, según Donald Seymour, subdirector de ingeniería de Sonoma Water. El Departamento de Recursos Hídricos anunció que también está ampliando el esfuerzo a dos embalses importantes, Lake Oroville y New Bullards Bar.

Muchos miran hacia abajo en lugar de hacia arriba en busca de oportunidades para almacenar más agua. El Departamento de Recursos Hídricos estima que hasta el verano pasado se capturaron alrededor de 3.8 millones de acres-cuadros de agua mediante la recarga de aguas subterráneas.

El gigante importador de agua del sur de California, el Metropolitan Water District, también anunció recientemente un banco de agua subterránea de 211 millones de dólares en Antelope Valley. El banco puede almacenar 280.000 acres-cuadrados de agua , suficiente para llenar el lago Castaic, el embalse más grande del Proyecto Estatal de Agua en el sur de California. Aunque la construcción para permitir retiros aún no se ha completado, el banco está listo para aceptar depósitos. 

El objetivo del banco es proporcionar un poco más de red para el camino sobre la cuerda floja que los administradores del agua de California inician de nuevo cada año hídrico. 

“Siempre planeamos que sea potencialmente muy seco o muy húmedo”, dijo Brad Coffey, gerente de recursos hídricos de Metropolitan. “No importa qué tipo de año hayamos tenido este año”.

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Rachel Becker is a journalist reporting on California’s complex water challenges and water policy issues for CalMatters. Rachel has a background in biology, with master's degrees in both immunology and...