In summary

Respaldada por el fiscal general del estado y bienvenida por los defensores laborales como más vale tarde que nunca, la nueva política de California comenzará a responsabilizar a las empresas de proteger a sus trabajadores, exigirá informar sobre brotes y reducir el hacinamiento en las viviendas para los trabajadores agrícolas temporales vulnerables que se destacan en una investigación de California Divide.

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Las empresas de California deben seguir nuevas reglas para proteger a los trabajadores de contraer el coronavirus en el trabajo, mientras que las empresas de cosecha deben minimizar el hacinamiento en las viviendas de los trabajadores huéspedes después de una investigación del California Divide que descubrió brotes desenfrenados de coronavirus este verano entre una fuerza laboral de bajos salarios que pone productos frescos en la mesa de la cocina de los Estados Unidos. 

El organismo normativo de la agencia estatal de seguridad en el lugar de trabajo votó hoy por unanimidad para aprobar los requisitos como parte de un plan más amplio, un paquete de protecciones destinado a proteger a millones de trabajadores contra el coronavirus en el trabajo. Se espera que el estándar de emergencia de la División de Seguridad y Salud Ocupacional de California entre en vigencia dentro de los 10 días y pueda extenderse hasta por 14 meses.

Citando una investigación conjunta de CalMatters y The Salinas Californian para el California Divide que descubrió brotes entre trabajadores agrícolas traídos de otros países, alojados en habitaciones de moteles abarrotados y transportados en autobuses hacia y desde el trabajo por docena, Cal/OSHA escribió “ha habido una representación excesiva de trabajadores agrícolas temporales que dieron positivo por COVID-19”. Bajo las nuevas normas, los trabajadores deben estar alojados en cuartos desinfectados con camas espaciadas a seis pies de distancia y sentarse al menos a tres pies de distancia cuando se transportan a los campos agrícolas. Los empleadores deben hacer todo lo posible para mantener a los trabajadores en compartimentos estables que duerman, viajen en autobús y trabajen juntos para minimizar los brotes. 

“No hay lugar para la complacencia”.

Fiscal General Xavier Becerra

Sandra Aguila, de Asistencia Legal Rural de California en Santa María, dijo que los más de cien casos de COVID conocidos entre trabajadores huéspedes no fueron “hechos aislados”.

“En Santa María, a menudo se ve a 30 trabajadores H-2A alojados en una pequeña casa unifamiliar de 1200 pies cuadrados, o hasta seis trabajadores alojados en una habitación de motel”, dijo Aguila. “La adopción de las regulaciones propuestas reducirá el riesgo de muertes futuras”.

Las normas también requieren que los empleadores identifiquen y solucionen los peligros de COVID-19 con la ayuda de los trabajadores, notifiquen a todos los empleados potencialmente expuestos y les ofrezcan pruebas, paguen a los trabajadores mientras están en cuarentena e informen todos los brotes a los departamentos de salud locales, disposiciones que Cal/OSHA escribieron eran “necesarios para combatir la propagación de COVID-19 en los trabajadores de California”.

Aunque a algunos empleadores les preocupaba que las nuevas reglas fueran confusas y onerosas, los trabajadores y defensores laborales elogiaron las nuevas reglas como cruciales para frenar la propagación del coronavirus entre las fuerzas laborales esenciales y las comunidades a las que regresan después del trabajo, a medida que los casos se disparan en California. Durante la pandemia, Cal/OSHA ha llevado a cabo casi 500 inspecciones de accidentes de COVID relacionados con el trabajo, incluidas 187 muertes. 

Las nuevas reglas también contaron con el respaldo del principal fiscal de California.

“No hay lugar para la complacencia”, afirmó el Fiscal General Xavier Becerra. “Esta norma de emergencia temporal ayudará a aclarar lo que se debe hacer para proteger a los trabajadores y garantizar que las autoridades locales tengan las herramientas que necesitan para actuar”.

Durante el verano, Cal/OSHA publicó docenas de pautas COVID específicas de la industria, pero no son obligatorias. Desde agosto, Cal/OSHA ha emitido más de $1.5 millones en citas relacionadas con COVID-19 a empresas que no implementaron un Plan de Prevención de Enfermedades y Lesiones efectivo o no siguieron el Estándar de enfermedades por aerosoles de California para determinados lugares de trabajo relacionados con la salud.

La nueva norma de emergencia se vuelve mucho más específica sobre las precauciones de salud y seguridad que los empleadores deben tomar, o enfrentar sanciones de Cal / OSHA. 

Nuevas protecciones para trabajadores agrícolas temporales

En agosto, CalMatters y el Salinas Californian descubrieron informes de seis brotes en siete empresas que emplean a trabajadores agrícolas temporales en cuatro condados de todo el estado, lo que enfermó a más de 350.

Los trabajadores invitados traídos a los EE. UU. Con visas H-2A son especialmente vulnerables al virus porque, en promedio, duermen cinco por habitación. Por lo general, dependen de su empleador para la entrada legal, los salarios, la vivienda, el transporte y la comida, lo que hace que sea especialmente difícil para los trabajadores invitados hablar en contra de las condiciones inseguras.

En un audiencia legislativa el martes, el jefe de Cal/OSHA, Doug Parker, destacó “estas situaciones particularmente de alto riesgo”.

“Especialmente importantes serán los nuevos estándares claros sobre la vivienda y el transporte proporcionados por el empleador que hemos propuesto en ese estándar de emergencia, estos son los problemas más comunes en la agricultura, para ayudar a reducir la transmisión de COVID-19”, dijo Parker.

California no es el primer estado en regular la vivienda y el transporte proporcionados por los empleadores. Oregon OSHA adoptó por primera vez protecciones similares para viviendas proporcionadas por el empleador en abril, que la gobernadora Kate Brown recientemente extendido. Washington emitió su propio regla en mayo, que se expandió en septiembre. Tras la investigación de California Divide, el condado de Santa Bárbara anunció su propia orden de salud pública para proteger a los trabajadores agrícolas temporales del virus.

Persiste el riesgo de que el coronavirus se propague rápidamente entre los más de 25,000 trabajadores H-2A en California. 

Desde que se publicó la investigación de California Divide, los brotes en viviendas H-2A en el condado de Santa Bárbara aumentaron a al menos 33 empleados de Rancho Nuevo Harvesting y al menos 104 empleados de Alco Harvesting, incluida la muerte de un trabajador doméstico. Un nuevo brote atrapó a 10 trabajadores en Buenaventura Ranch, incluidos tres trabajadores invitados con una visa H-2A.

Según los funcionarios de salud pública de Fresno, hasta 3% de trabajadores en las instalaciones de empaque de Prima Wawona, que emplean trabajadores domésticos y trabajadores H-2A, han sido diagnosticados con COVID-19.

Puede haber más brotes entre los trabajadores H-2A que los condados simplemente no están rastreando o haciendo público.

¿Demasiado apresurado o no lo suficientemente pronto? 

Los defensores laborales solicitaron por primera vez las nuevas regulaciones específicas de COVID en mayo, pero Cal/OSHA no votó para desarrollarlas hasta septiembre y no publicó el borrador del lenguaje hasta hace una semana. Desde entonces, al menos 10 otros estados han promulgado regulaciones de seguridad en el lugar de trabajo de COVID, según Deborah Berkowitz, directora del programa de salud y seguridad de los trabajadores del Proyecto Nacional de Ley de Empleo.

“California debería haber hecho esto hace seis meses. No lo hicieron ”, dijo Berkowitz. “Me alegro de que lo estén haciendo ahora”.

Los defensores de las empresas se alinearon hoy para argumentar que el proceso para desarrollar las reglas fue peligrosamente apresurado y no contó con la participación del público. Abogaron por una mayor revisión y participación antes de que entre en vigor.

“Dos metros entre las camas es rígido y parece arbitrario”.

Matt Rogers, empleador H-2A

Matt Rogers, gerente general de AgSocio, un contratista laboral que fue certificado para emplear a 72 trabajadores H-2A en Salinas este año, dijo que su compañía ha tomado extensas precauciones de seguridad y ha logrado contener dos casos positivos. Pero, dijo, el estándar perjudicaría su negocio al reducir a la mitad el número de trabajadores que podrían albergar. 

“Dos metros entre las camas es rígido y parece arbitrario”, dijo Roger. “Realmente no creo que haya ninguna diferencia entre seis pies entre camas y cinco cuando estas personas comparten un espacio habitable”.

Rob Moutrie, un cabildero de la Cámara de Comercio de California, dijo que las nuevas reglas pueden ser demasiado engorrosas para que las empresas las implementen en unas pocas semanas. Señaló el requisito de que los empleadores paguen a los empleados durante todo el tiempo que estén en cuarentena, un gran cambio en la legislación laboral que generalmente se concretaría en el proceso legislativo, no por una agencia estatal.

Maggie Robbins, especialista en salud ambiental y ocupacional de Worksafe, que primero llamado para la norma de emergencia en mayo, tuvo una opinión diferente: “Esta es una forma realmente importante de brindar a los trabajadores la capacidad de decir: ‘No, realmente no puedo ir a trabajar, estoy enfermo'”.

Kate Cimini de The Salinas Californian contribuyó a este informe. Este artículo es parte de The California Divide, una colaboración entre redacciones que examina la desigualdad de ingresos y la supervivencia económica en California.


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Jackie Botts

Jackie covers income inequity and economic survival for the The California Divide collaboration. She has reported for the Data and Enterprise desk for Reuters News and for her hometown paper, The Santa...