In summary

Nueve meses después de la pandemia, el público no sabe nada sobre la mayoría de los brotes en el lugar de trabajo. Los funcionarios de salud pública del condado de Fresno culpan a los datos incompletos y la escasez de personal. Un legislador puede reintroducir la legislación para hacer públicos los datos de brotes en el lugar de trabajo en todo el estado.

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Nueve meses después de la pandemia, el Departamento de Salud Pública del Condado de Fresno continúa recopilando datos sobre casos de COVID-19 por lugar de trabajo. Sin embargo, el público no sabe nada sobre la mayoría de los brotes en el lugar de trabajo.

Cuando cualquier residente de Fresno llena el formulario en línea para tomar una prueba de coronavirus o habla con un rastreador de contactos, los funcionarios de salud pública recopilan datos del lugar de trabajo como la ocupación y el empleador, dijeron los funcionarios a El Fresno Bee.

Pero el departamento de salud no hace pública esa información porque dicen que está plagada de errores y carecen de la capacidad de personal para contar la historia detrás de los números.

En cambio, compartir datos sobre los brotes de coronavirus en el trabajo recae en los empleadores, a quienes el estado y el condado alientan a mantener informados a los empleados. Pero según entrevistas con docenas de trabajadores de varias industrias durante los últimos seis meses, muchas empresas no lo hacen y hasta la fecha no ha habido ningún mecanismo de rendición de cuentas.

Entre los menos transparentes se encuentran los empleadores de trabajadores inmigrantes con salarios bajos, dijeron los defensores a El Bee, lo que deja a los trabajadores más vulnerables de Fresno mal equipados para tomar decisiones críticas para su salud y bienestar.

Muchos de estos trabajadores con salarios bajos no tienen la opción de quedarse en casa o cambiar de trabajo, pero saber de un brote podría ayudarlos a tomar precauciones adicionales para mantenerse a salvo ellos y sus familias, dijeron los defensores.

“Si tiene un empleador que no está dispuesto a protegerlo, al tener información, usted y los que trabajan a su alrededor tendrán una mejor idea de lo crucial que es actuar entre ustedes”, dijo Deep Singh, defensor de la comunidad local y director ejecutivo de el Movimiento Jakara.

Esa información sigue siendo difícil de alcanzar.

Trabajadores frustrados

Dos o tres veces por semana, los trabajadores del almacén de Fresno Amazon en los últimos meses han recibido un mensaje casi idéntico en la bandeja de entrada de su aplicación de trabajo, según docenas de capturas de pantalla que los empleados de Amazon han compartido con El Bee.

“Recientemente se nos notificó que las personas que trabajan en FAT1 han recibido un diagnóstico de COVID-19 confirmado”, dice el mensaje. FAT1 es el centro logístico de Amazon en el sureste de Fresno.

Continúa indicando cuándo el empleado o los empleados estuvieron en el lugar por última vez y aconseja a los trabajadores que se queden en casa si se sienten enfermos. Si alguien ha estado expuesto, la empresa asegura: “Nos comunicaremos con ellos de forma proactiva de forma individual para informarles sobre su posible exposición”.

Un trabajador del almacén local de Amazon, que habló bajo condición de anonimato, le dijo a El Bee que los mensajes no solo dan miedo sino que son “básicamente inútiles” porque no especifican cuántas personas están enfermas o en qué departamento ocurrió la infección.

El trabajador dijo que uno de sus compañeros de trabajo recientemente dio positivo por el virus. La compañía nunca le dijo que había estado expuesto, por lo que se hizo la prueba en el trabajo por si acaso. Sus resultados fueron negativos.

“Tengo dos hijos en casa. Mi esposa tiene un riñón, así que me preocupa infectarla ”, dijo. “Cualquier forma de obtener más información sería útil”.

Un portavoz de Amazon le dijo a El Bee que comparten información limitada para proteger la privacidad de los pacientes. Ella se negó a revelar el número total de casos en el almacén de Amazon.

Cuando un empleado da positivo por COVID-19, informa a los contactos cercanos que expuso y les pide que se pongan en cuarentena durante 14 días con paga, agregó.

Lo que saben los funcionarios de salud

El 18 de junio, al menos 16 personas en el mismo almacén de Amazon habían contraído el virus.

Casi 100 personas en Ruiz Foods dieron positivo.

Foster Farms, Harris Ranch en Selma y el conglomerado Wawona-Gerawan, todos grandes empleadores agrícolas, tuvieron entre 12 y 20 casos cada mes, lo que llevó a los funcionarios a clasificarlos como “puntos críticos” en los correos electrónicos internos.

Pero en el momento de estos primeros brotes, el gobierno no puso la información a disposición del público ni de los empleados. El Bee solo obtuvo acceso a la información del brote a través de correos electrónicos y documentos de junio adquiridos a través de solicitudes de la Ley de Registros Públicos por parte del Documentando COVID-19 proyecto en el Brown Institute for Media Innovation.

Para cuando los funcionarios produjeron los datos el 8 de octubre, los números estaban desactualizados y eran de poca utilidad para alguien que se preguntara sobre brotes activos.

A pesar de las repetidas solicitudes de información, el condado negó a El Bee y otros medios de comunicación los números sobre brotes activos en el lugar de trabajo, citando preocupaciones de privacidad.

En cambio, los funcionarios manejaron los brotes internamente, explicó Tom Fuller, un especialista en salud ambiental del Departamento de Salud Pública del Condado de Fresno. Visitaron lugares de trabajo que clasificaron como puntos críticos para realizar inspecciones y conversar con la gerencia.

Foster Farms, la única compañía que respondió a las solicitudes de El Bee de conteos de casos, dijo que había habido dos muertes relacionadas con complicaciones del coronavirus hasta el 23 de septiembre en sus instalaciones de Fresno.

El condado también realizó un seguimiento de los datos por grupos industriales, con brechas significativas. De 3.636 casos de coronavirus agregados por industria, más de 3.000 casos no tenían una ocupación en la lista, según una hoja de cálculo del 23 de junio.

Cabe destacar que faltaron brotes entre los trabajadores agrícolas, que los investigadores de UC Merced han identificado como algunos de los más susceptible al virus.

El seguimiento de los números de casos en el sector agrícola “es más difícil ya que no tenemos ocupación para todos los casos, por lo que el número potencialmente no se informa y no podemos decir hasta qué punto”, escribió Stephanie Koch-Kumar, epidemióloga del Departamento de Salud del Condado de Fresno, en un correo electrónico del 9 de junio.

¿Por qué no compartir datos sobre brotes en el lugar de trabajo?

Los funcionarios de salud pública dijeron que mantienen la privacidad de los datos del lugar de trabajo porque son muy irregulares.

Muchas personas no completan la información de empleo cuando se inscriben para una prueba, ya sea porque tienen miedo o porque tienen un empleo informal, según Fuller. Ese es el caso de muchos trabajadores agrícolas, explicó.

“Creo que ahí es donde nuestros números no son tan buenos y precisos”, dijo Fuller. “Porque confiamos en que la gente nos lo diga, y mucha gente no está siendo comunicativa con esa información”.

El condado también se preocupa por contar la historia completa y generar confianza con los empleadores, según Dave Pomaville, director del Departamento de Salud Pública del Condado de Fresno.

Por ejemplo, una gran empresa que emplea a 800 personas puede tener 25 infecciones. Pero podrían estar distribuidos en seis lugares diferentes, y el empleador pudo haber estado siguiendo todos los pasos correctos para prevenir el contagio, explicó Pomaville.

“Simplemente no hemos estado preparados, ni tenemos el personal para poder contar esa historia en todos esos casos y ser justos con respecto a los informes de enfermedades en curso”, dijo.

Sin embargo, el condado anima a los empleadores a hablar con los empleados sobre las infecciones en sus negocios.

“Un buen empleador debería. Esa es nuestra visión altruista ”, dijo Pomaville. “Así es como funciona el modelo en lugar de que se enteren por el Departamento de Salud Pública de que hay un brote en Amazon”.

En lugar de gastar sus recursos limitados en la publicación de informes de datos detallados, Pomaville dijo que estaban apuntando a los malos actores internamente, como lo hicieron con los empleadores agrícolas este verano.

Pero al igual que cualquier otra agencia pública, Pomaville admitió que el departamento de salud “carece de recursos en muchas áreas”.

“El cumplimiento empresarial sería uno de ellos”, agregó.

Los investigadores, por otro lado, argumentan que cualquier información es mejor que nada.

“Creo que existe un entendimiento inherente de que la mayoría de los conjuntos de datos son imperfectos”, dijo Ana Padilla, directora ejecutiva del Centro Comunitario y Laboral UC Merced. “Eso no significa que no sea importante”.

Sin embargo, la responsabilidad sobre esas acciones es confusa cuando ni el departamento de salud ni los empleadores ponen la información a disposición del público. Fuller dijo que habían manejado los brotes lo mejor que pudieron.

“Creo que hay mucha negación sobre el papel central que juega el lugar de trabajo en la transmisión de COVID”, agregó Padilla. “En el Valle de San Joaquín, donde las granjas y plantas emplean una gran proporción de trabajadores de la comunidad, los empleadores tienen mucha influencia sobre los asuntos públicos. Así que los funcionarios públicos están bajo mucha presión para parecer pro-negocios ”.

Merced hace públicos los datos de los brotes

A diferencia de Fresno, el Departamento de Salud Pública del Condado de Merced ha informado sobre brotes en el lugar de trabajo desde el comienzo de la pandemia.

Al principio, publicaron cuántos trabajadores estaban enfermos con COVID-19 en cada lugar de trabajo. Pero las empresas más pequeñas con solo un puñado de empleados plantearon preocupaciones sobre la privacidad, según la directora de salud pública del condado de Merced, Rebecca Nanyonjo-Kemp.

“Este condado tiene muchas pequeñas empresas”, explicó. “Teníamos miedo de que las personas fueran atacadas y esa era la retroalimentación que recibíamos de las empresas”.

Ahora publican en su sitio web cualquier lugar de trabajo con un brote, definido como tres o más casos de coronavirus en un período de dos semanas.

“Es bueno. Es útil para la comunidad. No hay razón para no hacerlo ”, dijo Nanyonjo-Kemp. “Creo que ahora hay conciencia de que esta información se publicará pase lo que pase”.

Dijo que no sabría si informar sobre estos datos era un impulso demasiado pesado para su departamento, que tiene recursos limitados, porque lo han estado haciendo desde el principio.

“No es una carga. Es parte de cómo hacemos las cosas ”, dijo.

Nueva ley tiene como objetivo aumentar la transparencia

Gracias a una nueva ley que entrará en vigor el 1 de enero, los empleadores tendrán que ser más transparentes con sus empleados y el departamento de salud sobre lo que sucede en el trabajo.

El Proyecto de Ley 685 de la Asamblea, promulgado en septiembre por el gobernador Gavin Newsom, requiere que los empleadores notifiquen al departamento de salud de su condado los nombres, el número, la ocupación y el lugar de trabajo de los empleados que se infectaron durante un brote de COVID-19. Los empleadores también deberán alertar a los empleados que estaban cerca o en el mismo lugar de trabajo que el empleado expuesto.

El lenguaje del proyecto de ley inicialmente requería que el departamento de salud estatal publicara en línea la ubicación de cada brote, pero El Mercury News informó como una asociación de la colaboración de California Divide que esa disposición fue tachado en medio de la oposición empresarial. La autora del proyecto de ley ahora dice que tiene la intención de volver a intentarlo para lograr una mayor transparencia.

La asambleísta Eloise Gómez Reyes, demócrata de San Bernardino, le dijo a El Bee que la intención de AB 685 era que “el Departamento de Salud Pública informaría públicamente sobre los brotes en el lugar de trabajo”.

“Si esto no se está implementando o de alguna manera se malinterpreta, presentaré una legislación de urgencia para aclarar este punto, agregó Reyes.

Wayne Fox, director de Salud Ambiental del Condado de Fresno, dijo que el condado planea cumplir con la nueva ley “sin importar cómo se desarrolle”.

Manuela Tobias es reportera del Fresno Bee. Este artículo es parte de California Divide,  una colaboración entre redacciones que examina la desigualdad de ingresos y la supervivencia económica en California.


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