In summary

Perderse el jardín de infancia siempre ha provocado brechas en el aprendizaje. La pandemia ha agravado el problema al crear una cohorte de niños más grande de lo normal que necesitará atención adicional el próximo año escolar.

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Miles de familias de California optaron por mantener a sus hijos fuera del jardín de infancia el año pasado, optando en cambio por otros programas en persona o por no ir a la escuela.

Eso significa que miles, o potencialmente decenas de miles, más niños de lo habitual llegarán a primer grado el próximo año escolar sin haber pasado por el jardín de infantes, lo que pondrá aún más estrés en un sistema ya tenso. 

California es uno de 32 estados donde el jardín de infancia es opcional. Es una opción con la que los expertos están cada vez más en desacuerdo. Los niños que se saltan el jardín de infancia, argumentan, llegan al primer grado detrás de sus compañeros en áreas clave como la lectura. 

 “Aprender jugando es muy importante para el desarrollo del cerebro y el desarrollo socioemocional”, dijo Gennie Gorback, presidenta electa de la Asociación de Kindergarten de California.

Los niños que nunca han ido al preescolar o han estado en un entorno organizado necesitan ese tiempo en el jardín de infantes para aprender a “ir a la escuela”, dijo Gorback, ex maestra de preescolar y jardín de infantes de transición cuyo propio hijo comenzará el jardín de infantes en el otoño. “Cosas como cómo sentarse, levantar la mano para ser llamado o formar una fila.

“Naturalmente, no lo sabes, se necesita tiempo”.

Lo que les sucedió a los niños de familias de California que optaron por saltarse la “escuela de zoom” para sus hijos de 5 años depende en gran medida de los ingresos de su familia. Los expertos temen que los más afectados sean los niños de familias de bajos ingresos, cuyos padres tuvieron que decidir entre seguir trabajando o sentarse con sus hijos a través del aprendizaje virtual.

“Entre aquellos que no fueron a ninguna parte, habrá variaciones entre las experiencias que tienen en casa”, dijo Deborah Stipek, profesora de educación Judy Koch en la Escuela de Posgrado en Educación de Stanford. “Habrá padres que intentarán llenar el vacío y aquellos que tal vez no sepan cómo hacerlo”.

Se espera que la brecha ejerza presión especialmente sobre los maestros de primer grado, quienes deberán diferenciar las habilidades de los estudiantes y tratar de que se pongan al día con los conceptos básicos que habrían aprendido en el jardín de infantes. 

¿Cuántos niños faltaron al jardín de infancia?

Si bien aún no existe un número oficial, el Departamento de Educación de California todavía está recopilando datos de inscripción y dijo que no estará listo hasta marzo, hablar con los distritos escolares de todo el estado sugiere que el número será grande. 

El distrito escolar más grande del estado, el Distrito Unificado de Los Ángeles, experimentó una disminución general en la inscripción de 14%. La disminución más significativa se registró en las filas del jardín de infancia, que perdió 6.000 estudiantes. El Distrito Escolar Unido de San Diego mostró una disminución de 1,682 niños de kindergarten y kindergarten de transición. Las escuelas de la ciudad de Sacramento también perdieron una cosecha de los estudiantes más jóvenes. En diciembre, el número de niños de kindergarten se redujo en 600, una disminución de 18% con respecto al año anterior.

Estos distritos no están solos.

La disminución de la inscripción afectó a más del 60 por ciento de los más de 1,000 distritos del estado y la mayor parte de la caída ocurrió en los grados anteriores, dijo Michael Fine, director ejecutivo del Equipo de Asistencia Fiscal y Administrativa de California a un comité de educación legislativo el mes pasado.

El superintendente del Distrito Unificado de Los Ángeles, Austin Beutner, dijo que las mayores caídas se produjeron generalmente en los vecindarios con los ingresos familiares más bajos.

“Sospechamos que algo de esto podría deberse a que las familias pueden carecer de la capacidad de brindar apoyo de tiempo completo para el aprendizaje en línea, que es necesario para los estudiantes muy jóvenes”, dijo en agosto. “Este es otro recordatorio de que esta crisis está teniendo un impacto desproporcionado en las familias de bajos ingresos”.

¿A dónde fueron?

Las familias con recursos pueden haber optado por pagar la escolarización privada en persona, las cápsulas para grupos pequeños o el tiempo prolongado en programas preescolares, mientras que los niños de bajos ingresos, que se quedaron en casa, pueden no estar recibiendo experiencias de enriquecimiento de alta calidad, dijo Anna Markowitz, profesora asistente de educación en la Escuela de Estudios de la Educación y la Información de UCLA.

Las familias de bajos ingresos donde los padres tienen trabajos esenciales pueden haber tenido que elegir entre la escuela virtual, donde un padre tiene que sentarse con su hijo, y seguir ganando dinero para pagar el alquiler y comprar comida. Es posible que muchos también hayan enfrentado problemas de conectividad a Internet que frustraron el proceso y eligieron en cambio mantener a los niños en casa con la familia.

Un estudio de McKinsey & Company encontro que niños negros y latinos tienen más probabilidades de experimentar una pérdida de aprendizaje porque tienen menos acceso a un aprendizaje remoto de calidad o un entorno de aprendizaje propicio en el hogar.

“Los programas de jardín de infantes y preescolar ayudan a igualar a los niños”, dijo Markowitz. “Sin esas experiencias, verás un mayor estiramiento en sus habilidades. Será académico, pero también experiencias en un entorno escolar, la práctica de estar en la escuela “.

¿Por qué es importante el jardín de infancia?

El kindergarten se ha vuelto más académico en las últimas dos décadas a medida que estándares como Que Ningún Niño se Quede Atrás y los Estándares Estatales Básicos Comunes se convirtieron en la norma.

“Se espera que los niños de kindergarten aprendan bastante y la buena noticia es que pueden”, dijo Stipek, de la Escuela de Posgrado en Educación de Stanford. “Subestimamos enormemente cuánto podían aprender en alfabetización, antes en matemáticas tempranas”.

La otra pieza de aprendizaje fundamental que tiene lugar en el jardín de infantes es el aprendizaje socioemocional, dijo Adria Taha-Resnick, presidenta electa de California Association for the Education of Young Children (la Asociación de California para la Educación de Niños Pequeños) y profesora de educación de la primera infancia en CSU Channel Islands.

Gennie Gorback, presidenta electa de la Asociación de Kindergarten de California y ex maestra de kindergarten de transición, realiza una actividad acuática en el patio trasero con sus hijas Tilly, 4, izquierda, y Cece, casi dos, derecha, en su casa en Orinda el 3 de febrero 2021. Tilly ha estado haciendo preescolar en línea este año. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters

Esta es la capacidad de relacionarse con los demás, aprender a regularse a sí mismo, desarrollar la confianza en la interacción con los maestros y otros, y sentirse lo suficientemente seguro y protegido para hablar, dijo Taha-Resnick. Dijo que si bien los niños pueden ponerse al día académicamente, es difícil volver a hacer ese momento importante en el que los niños están aprendiendo a interactuar con sus compañeros y maestros y aprendiendo sobre sí mismos en el proceso.

A los expertos les preocupa que las brechas de logros y oportunidades que ya existían entre los estudiantes de bajos ingresos y los estudiantes de color se profundizarán en las circunstancias actuales.

“Esta ventana de aprendizaje temprano es muy importante para aprender habilidades críticas”, dijo Jenny Hontz, madre y portavoz de Speak Up, un grupo de defensa de padres de Los Ángeles. “Los niños podrían tardar años en ponerse al día y algunos niños pueden sufrir daños permanentes”.

El grupo aboga por que las escuelas reanuden el aprendizaje en persona lo antes posible, especialmente para los estudiantes con necesidades especiales y los estudiantes del idioma inglés que tienen aún más dificultades con el aprendizaje virtual.

Hontz dijo que el distrito está considerando la escuela de verano obligatoria y extender el próximo año escolar por varios días, pero no es suficiente.

“Vamos a necesitar que mucha gente piense, jornadas escolares más largas o años escolares más prolongados, una intervención realmente intensiva para asegurarse de que los niños obtengan lo que necesitan”, dijo.

Es por eso que ha habido esfuerzos continuos, incluso este año, por parte de legisladores y defensores para hacer obligatorio el jardín de infantes en California.

La senadora demócrata de Baldwin Park, Susan Rubio, está detrás del proyecto de ley actual en Sacramento para exigirlo. Rubio dijo que existe una idea errónea sobre el jardín de infantes que debe actualizarse, especialmente entre sus compañeros en la legislatura.

“Que en años pasados el jardín de infantes era donde tenías que tomar una siesta y jugar con los niños, esa no es la realidad”, dijo. “El jardín de infantes es donde aprendes lo esencial para escribir. Tienes que conocer tus números, tu alfabeto. Estas son cosas importantes que deben saber para hacer la transición al primer grado”.

¿Cómo prepararse para el regreso de los estudiantes?

Ese tipo de trabajo intensivo necesitará incluir la diferenciación entre los estudiantes, aprender sobre sus experiencias y descubrir cómo ayudarlos mejor, dijo Stipek. Pero gran parte necesitará recursos adicionales.

“Hay muchas cosas adicionales que se pueden hacer para compensar algunas de las desventajas, pero son costosas, no son gratuitas”, dijo Stipek. “Así que habrá una gran variabilidad en lo que hacen los distritos. Tenemos que estar más atentos para asegurarnos de que los niños que lo necesitan reciban ayuda “.

Los maestros, en particular, enfrentarán una carga adicional el próximo año a medida que los estudiantes ingresen al aula con una mayor variabilidad en sus habilidades que nunca. Los distritos deberán ayudarlos brindándoles recursos adicionales como la escuela de verano, tutoría y la participación de los padres, dijo.

Taha-Resnick recomienda que los distritos mezclen a los niños que se saltaron el jardín de infancia en las aulas con niños de todos los niveles porque los niños pequeños también tienden a aprender unos de otros.

Gorback, de la Asociación de Kindergarten de California, dijo que la organización enfocará su serie de desarrollo de primavera en lo que necesitarán los maestros y cómo diferenciar mejor a los estudiantes cuando haya grandes diferencias entre ellos.

Es posible que las escuelas necesiten crear un plan de estudios similar al de un jardín de infantes para que los maestros de primer grado lo usen para cubrir algunas de las habilidades que se perdieron, Markowitz. “Este es un problema que será evidente en otros grados, pero se ampliará en el primer grado”, dijo Markowitz. “No vamos a contener un año entero de niños”.


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Elizabeth Aguilera

Elizabeth Aguilera is an award-winning multimedia journalist who covers health and social services for CalMatters. She joined CalMatters in 2016 from Southern California Public Radio/KPCC 89.3 where she...