In summary

Los expertos no están seguros de si los números son buenos o malos debido a la cantidad de variables involucradas y la falta de datos similares. Los proveedores de cuidado infantil esperan que un nuevo alivio del estado ayude.

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Ana Bertha Ballesteros tuvo que cerrar la guardería de su hogar en Delano durante más de dos semanas alrededor del Día de Acción de Gracias cuando el COVID-19 llegó a su centro. Un niño y su familia fueron expuestos y dieron positivo. Luego Ballesteros también lo hizo.

Está aterrorizada de que vuelva a suceder.

“Estoy muy preocupada”, dijo Ballesteros. “Gracias a Dios lo logré durante esos 14 días, pero si tuviéramos otra exposición, ¿qué va a pasar conmigo y con mi familia? Es nuestro único ingreso “.

Los sitios de cuidado infantil de California han informado al estado de 12,032 casos de COVID-19 y 30 muertes relacionadas desde que comenzó la pandemia. Se han producido infecciones en casi una quinta parte de todos los centros u hogares, entre el personal, los niños o sus padres. Ninguna de las 30 muertes han sido niños.

La pandemia ha provocado múltiples problemas de cuidado infantil en California, incluida la escasez de centros de cuidado, un riesgo no despreciable de infección, incluso con precauciones costosas, y dificultades para los propios proveedores de cuidado infantil. 

El condado de Kern, donde opera Ballesteros, ha visto 425 casos de coronavirus reportados en centros de cuidado infantil. El condado de Los Ángeles lidera el estado con 2,702 casos. El estado no está dando a conocer los nombres de los sitios de cuidado infantil donde se han reportado infecciones porque el Departamento de Servicios Sociales dice que están “exentos de divulgación” según la ley estatal.

Ana Ballesteros se sienta para un retrato con su nieta Ava Dominguez en Ana & #039; s Family Child Care en Delano el 26 de febrero de 2021. Foto de Shae Hammond para CalMatters
Ana Ballesteros se sienta para un retrato con su nieta Ava Dominguez en Ana’s Family Child Care en Delano el 26 de febrero de 2021. Foto de Shae Hammond para CalMatters

Si esos números son buenos o malos es casi imposible de decir en este momento, dijo el Dr. Ilan Shapiro, pediatra de AltaMed Health Services y miembro de la Academia Estadounidense de Pediatría. Las circunstancias en cada centro pueden variar ampliamente y aún no hay datos de comparación confiables de otros estados. 

“En general, los niños necesitan estar en este tipo de centros porque les ayuda a su desarrollo social y su salud”, dijo Shapiro. “También crea una red de seguridad para los niños”.

Él anima a los padres a saber qué harán los proveedores en caso de exposición a la infección y cuestionarse qué protocolos siguen para prevenirlos: lavarse las manos, usar máscaras, tomar la temperatura, usar equipo de protección.

“Hemos visto más casos. Los niños se están enfermando”, dijo. “Y sabemos que si en casa nos cuidamos unos a otros y en la escuela (o guardería) ellos usan sus máscaras y se lavan las manos y hacen todo de manera apropiada, eso reduce el riesgo de contraer COVID”.

California permitió que los sitios de cuidado infantil permanecieran abiertos durante la pandemia, siguiendo las pautas de limpieza y distanciamiento social. Como escribió Scott Murray, portavoz del Departamento de Servicios Sociales, en un correo electrónico: “Las familias necesitan un lugar seguro para sus hijos mientras trabajan”. 

Se estima que 60% de los californianos ya vivían en un desierto de cuidado infantil antes de la pandemia.

Desde que comenzó la pandemia, 2,160 lugares de cuidado infantil de California han cerrado permanentemente, lo que representa una pérdida de 33,387 lugares de cuidado infantil para niños. Otras 8,000 instalaciones, tanto grandes centros como hogares familiares, han cerrado temporalmente en todo el estado a partir de octubre, según un reporte entregado a un comité de presupuesto del Senado el mes pasado.

Eso plantea un problema creciente: se estima que el 60% de los californianos ya vivían en un desierto de cuidado infantil antes de la pandemia.

“La pérdida de más proveedores de cuidado infantil significa aún menos acceso para los padres que trabajan y sus hijos”, dijo Kristin Schumacher, analista de políticas senior del Centro de Políticas y Presupuestos de California, que hizo la estimación. “Con el tiempo, superaremos la pandemia y muchos padres necesitarán encontrar atención para sus hijos. La economía no puede recuperarse por completo hasta que se establezca la infraestructura de cuidado infantil para apoyar a los niños, los padres y los proveedores “.

La pérdida del cuidado infantil también afecta directamente a los niños. Pueden perder conexiones estables, estar confundidos o ansiosos y experimentar tristeza, dijo Schumacher, quien perdió su propio cuidado infantil para su hijo de 4 años cuando su proveedor de cuidado infantil cerró temprano en la pandemia.

Los proveedores de cuidado infantil familiar más pequeños, en su mayor parte, han mantenido sus negocios abiertos, dijo Keisha Nzewi, directora de políticas públicas de Red de Recursos y Remisiones para el Cuidado Infantil de California. Pero ha sido difícil, costoso y estresante para ellos. 

“(Los proveedores de cuidado infantil) han estado asustados todo el tiempo y siguen las pautas al pie de la letra incluso cuando siguen cambiando”, dijo Nzewi. “Quieren hacer todo lo posible para mantener seguros a sus hijos y familias, pero especialmente a ellos mismos y a sus propias familias”.

Hasta el 24 de febrero, los más de 12,000 casos de coronavirus habían ocurrido en 5,845 guarderías, aproximadamente una quinta parte del suministro del estado. Se informaron casos tanto en centros grandes como en hogares de atención familiar donde, según el tamaño y el personal, los proveedores pueden cuidar hasta 8 o 14 niños en su domicilio personal. 

“La economía no puede recuperarse por completo hasta que la infraestructura de cuidado infantil esté en su lugar para apoyar a los niños, padres y proveedores”.

Kristin Schumacher, analista senior de políticas del Centro de Políticas y Presupuestos de California

Si bien la mayoría de los casos relacionados con los sitios de cuidado infantil se han producido entre adultos, la cantidad de casos de COVID-19 entre niños ha aumentado desde el comienzo de la pandemia. Inicialmente, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades federales informaron que 2% de casos de coronavirus estaban entre niños. La cifra ha aumentado a 10%. Además, una pequeña cantidad de esos niños desarrollan una rara síndrome multiinflamatorio relacionado con haber tenido el virus.

“Como padre, entiendo completamente el debate sobre qué hacer con nuestros hijos y el delicado baile entre la ciencia, los miedos y los sentimientos”, dijo Shapiro, cuyo hijo menor ha estado asistiendo a la guardería y solo se tomó unas semanas libres durante el pico de la aumento en enero y principios de febrero. “Les digo a los padres: ‘Deben crear un sistema en el que se cuiden de todos, incluidos los maestros, los padres y los niños, para asegurarse de que todos estén a salvo’”.

Una revisión de CalMatters de los datos del estado muestra que la mayoría de los casos en centros de cuidado infantil más grandes se han producido entre miembros del personal. Mientras tanto, en los hogares de cuidados familiares, el número de casos se ha distribuido de manera bastante uniforme entre el personal, los niños y sus padres.

Los investigadores han descubierto que los sitios de cuidado infantil no son focos del virus. Durante los primeros tres meses de la pandemia, el personal de los centros de cuidado infantil que permanecían abiertos no tenía más probabilidades de contratar COVID-19 que los proveedores que habían cerrado, según un estudio de la Universidad de Yale publicado el mes pasado en la revista Pediatrics.

El estudio informó que aquellos que permanecieron abiertos “informaron que se lavaron las manos y desinfectaron las superficies con frecuencia. También tienen altas tasas de otras medidas de control de infecciones, como controles diarios, distanciamiento físico y mantener a los niños en “cohortes”. Los investigadores encontraron que los cuidadores negros, latinos e indígenas, que constituyen una gran parte de los proveedores de cuidado infantil, dieron positivo en índices más altos que otros grupos.

Nzewi dijo que la tendencia es un reflejo del mayor impacto del virus en las comunidades de color y no porque los sitios de cuidado infantil sean la causa.

Alivio del estado

Los defensores del cuidado infantil y un sindicato recién formado, Child Care Providers United, han estado negociando con el estado para obtener más protecciones para los proveedores de cuidado infantil, incluido un estipendio único para ayudar con el aumento de los costos relacionados con la pandemia y 16 días no operativos adicionales pagados relacionados con el virus, aumentando el número total a 40 por año. 

La semana pasada, el gobernador Gavin Newsom firmó un proyecto de ley de estímulo que incluía ambos beneficios para los cuidadores de niños que reciben cuidados subsidiados por el estado.

Pero Ballesteros, la proveedora de cuidado infantil en Delano, dijo que su cierre de noviembre ya la puso cerca del límite de días no operativos subsidiados, incluso con adiciones del proyecto de ley de estímulo. Le preocupa tener que cerrar nuevamente ya que el país observa el primer aniversario de la pandemia.

Estas preocupaciones, junto con la frustración por la cantidad que el estado paga por el cuidado infantil subsidiado y el apoyo limitado para implementar las precauciones de COVID-19, están desgastando a los proveedores.

“No solo nos estamos arriesgando a nosotros mismos, estamos arriesgando a nuestras familias”, dijo Ballesteros.

Dijo que tomó todas las precauciones antes de enfermarse: máscaras, distanciamiento social, desinfectando el centro de cuidado infantil y preguntado los padres todas las preguntas recomendadas sobre salud y exposición. Ella espera a los niños afuera para que ningún padre tenga que entrar a su casa, creó un espacio para que los niños dejaran sus pertenencias afuera e instaló un fregadero afuera para lavarse las manos pequeñas a su llegada.

“No solo nos estamos arriesgando a nosotros mismos, estamos arriesgando a nuestras familias”.

ana ballesteros, cuidadora infantil

Unos días antes del Día de Acción de Gracias, una madre llamó a Ballesteros para decirle que no se sentía bien y que había dado positivo por coronavirus. Los hijos de esa mujer habían estado en el centro ese día. La oficina estatal de licencias le recomendó cerrar por un par de días, dijo Ballesteros. Pero cuando ella también dio positivo, el departamento de salud local le aconsejó que cerrara durante dos semanas.

Durante ese tiempo, dijo Ballesteros, cinco niños abandonaron su centro, dejándola con solo nueve niños a su cuidado y un recorte significativo en sus ingresos.

Nzewi calificó los estipendios como un remedio de curita que ayudará durante ese mes, pero hay problemas más importantes que deben abordarse, incluida la poca paga que reciben los proveedores de cuidado infantil, especialmente a través del sistema de subsidios del estado. Reciben en promedio alrededor de $12 por hora, según su unión.

Ballesteros dijo que sus costos han aumentado más de 50% para dar cuenta de los suministros de limpieza, mesas y sillas adicionales para el distanciamiento social, wi-fi mejorado para el aprendizaje virtual, divisores y suministros para mantener ocupados a los niños. También paga una limpieza profunda una vez al mes.

El estado asignó $50 millones al principio para suministros de limpieza y estipendios, pero esos fondos se agotaron al final del año.

“Ojalá no volvamos a tener COVID, y por eso le tengo tanto miedo”, dijo Ballesteros. “En este momento, está apretado, pero lo estamos logrando. Pero si esto vuelve a suceder, no sé si podremos continuar ”.

La cobertura de CalMatters sobre los problemas de la primera infancia está respaldada por subvenciones de First 5 Los Angeles y The Ralph M. Parsons Foundation.


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Elizabeth Aguilera

Elizabeth Aguilera is an award-winning multimedia journalist who covers health and social services for CalMatters. She joined CalMatters in 2016 from Southern California Public Radio/KPCC 89.3 where she...