In summary

Al no poder cumplir con los criterios estatales de infección por COVID-19, los condados de Merced e Inyo aún no pueden reabrir la mayoría de las empresas. El estatus de los condados amenaza un gran evento del Día de los Caídos en Bishop, por lo que la ciudad ha pedido al estado que reconsidere los requisitos de su condado rural.

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Cada año, decenas de miles de aficionados a los equinos se reúnen en las calles de Bishop para uno de los eventos más importantes de la Sierra Oriental: Días de mula

Promocionando “el desfile de mulas más largo del mundo”, así como una variedad de competencias de equitación y otras festividades, el evento de varios días previo al Día de los Caídos le brinda al condado de Inyo un aumento de millones de dólares de turismo.

El evento del año pasado, que habría sido el 51 de Bishop, fue cancelado cuando COVID-19 forzó cierres generalizados. Y ahora la peculiar celebración de este año, anunciada como “un evento ecuestre de clase mundial que promueve el legado, la herencia y los talentos de la mula”, también está en riesgo.

El condado de Inyo es uno de los dos únicos condados de California que permanecen en el nivel más restrictivo del estado para la reapertura: el nivel morado. Eso significa limitaciones estrictas en eventos en vivo y venta minorista, así como no bares abiertos o cenas en el interior, lo que pondría un freno a los Días de las Mulas del próximo mes.

Queda en el aire si la región seguirá adelante con Mule Days, que atrae a 30.000 visitantes y más de 700 mulas, o qué actividades puede programar. Probablemente habrá no actividades en el interior o los habituales conciertos, barbacoas y bailes.

La extensión y el tamaño de Mule Days podrían depender de si el condado de Inyo puede reducir su tasa de infección y bajar dos o tres niveles a naranja o amarillo, permitiendo más espectadores.  

“Este es un gran negocio para nuestra comunidad”, dijo Tawni Thomson, directora ejecutiva de la Cámara de Comercio del Obispo. La pregunta ahora es: “¿(los organizadores del evento) gastan el dinero en planificar sin saber qué va a pasar dentro de seis semanas?”

Merced es el único otro condado que queda en el nivel púrpura. Los otros 56 condados de California se han mudado al rojo, naranja o incluso amarillo, que tienen muchas menos restricciones para las empresas.

El intrincado sistema de niveles de colores de California ha frustrado a muchos funcionarios locales. A los supervisores del condado de Merced les preocupa que los retrasos en los datos los retengan. En Inyo, un condado con alrededor de 18,000 habitantes, los funcionarios dicen que el sistema escalonado no está realmente diseñado para condados menos poblados, lo que dificulta su avance.

La semana pasada, la tasa de casos de COVID-19 del condado de Inyo se mantuvo ligeramente por encima del umbral de 10 casos por cada 100,000 personas necesario para avanzar a rojo. Esta semana, su tasa se redujo a 2,3 casos, pero los condados necesitan dos semanas de métricas bajas antes de avanzar. 

El condado de Inyo podría pasar al nivel rojo el martes, pero eso aún conlleva reglas estrictas para negocios y eventos en vivo. Pasar a niveles más claros podría suceder no antes del 4 de mayo para el nivel naranja (que requiere menos de seis casos por cada 100.000 personas); para el amarillo, sería el 25 de mayo, día de apertura de Días de Mula.

Mientras tanto, la tasa de casos ajustada del condado de Merced a partir del martes era de 11,7 casos por cada 100.000 personas, lo que probablemente significa que estará estancada al menos dos semanas más en púrpura. 

A principios de esta semana, el gobernador Gavin Newsom y los funcionarios de salud estatales anunciaron que si el suministro de vacunas se mantiene y los casos y las hospitalizaciones permanecen estables, California eliminará su sistema de niveles de colores y reabrirá en todo el estado el 15 de junio. Los funcionarios estatales continuarán rastreando los datos locales e intervendrán si los números aumentan.

Pero al menos durante los próximos dos meses, los límites a los restaurantes, las compras y los eventos seguirán estando determinados por el plan estatal de niveles de colores.

Bishop, la ciudad más grande de Inyo, está tratando de presentar su caso ante el estado, pidiendo a los funcionarios de salud que vuelvan a examinar los criterios para que los condados pequeños pasen a niveles menos restrictivos.

El estado ya tiene un marco alternativo para los condados con menos de 106,000 residentes, reconociendo que una cantidad muy pequeña de casos puede hacer que los condados vuelvan a niveles más estrictos. Pero esa solución solo protege a los pequeños condados de retroceder un nivel con demasiada facilidad; no les ayuda a avanzar, dijo el alcalde de Bishop Stephen Muchovej.

Debido a su población más pequeña, para que el condado de Inyo deje de ser morado, necesita 12 o menos casos nuevos de COVID-19 por semana. Ha estado cerca: hace dos semanas, el condado tuvo 13 casos nuevos, aumentando su tasa de casos para la clasificación de la semana siguiente, por lo que el reloj tuvo que reiniciarse.

“Es por eso que ves a Inyo perpetuamente atascado en morado, porque un caso hace una gran diferencia”, dijo Muchovej. “Son 12 casos repartidos en 10,000 millas cuadradas”.

Una vez que Inyo llega al nivel rojo, puede contar hasta 35 casos nuevos por semana antes de tener que volver al morado, según el marco del condado pequeño.  

Bob Hart Square en el centro de Merced el lunes 17 de agosto de 2020. Foto de Andrew Kuhn, The Merced Sun-Star
El condado de Merced es uno de los dos condados que aún se encuentran atrapados en el nivel púrpura y enfrentan las restricciones comerciales más severas. Foto de Andrew Kuhn, The Merced Sun-Star

El condado grande de Merced ha estado atascado en púrpura durante 20 semanas, mientras que todos sus vecinos han avanzado. Los supervisores del condado esperaban acercarse al nivel rojo esta semana, pero se sorprendieron al ver que su tasa de casos se mantuvo bien en territorio púrpura.

Hasta el miércoles, solo alrededor del 14% de la población del condado de Merced había sido completamente vacunada, en comparación con el 25% en todo el estado. Aproximadamente 60% de los 278.000 residentes del condado de Merced son latinos y alrededor de 17% viven por debajo del umbral de pobreza, según datos del censo

El departamento de salud pública del condado de Merced no respondió a las preguntas de CalMatters sobre el estatus del condado, pero un portavoz del Departamento de Salud Pública de California dijo que los funcionarios estatales de salud están trabajando con Merced para identificar sus impulsores de transmisión.

“En este punto de la respuesta de COVID, vacunar a las personas que residen en las comunidades más desfavorecidas mientras se mantienen alerta y continúan con el enmascaramiento y las restricciones específicas del sector sigue siendo crucial”, dijo un correo electrónico de un funcionario de salud estatal. 

Un supervisor del condado de Merced dijo que siente que han estado haciendo todo eso y más. 

“Estamos haciendo las cosas correctas. Hay un esfuerzo para sacar las vacunas, estamos haciendo clínicas para vacunar a nuestros trabajadores agrícolas y continuamos haciendo pruebas a las personas”, dijo el supervisor del condado, Scott Silveira.

Los condados con más de 106,000 personas obtienen crédito por realizar pruebas y vacunar a personas en códigos postales de bajos ingresos.

Merced puede seguir luchando por mejorar su número. Una preocupación pendiente es un “volcado de datos” reciente que podría afectar el resultado de la próxima semana.

Las asignaciones de niveles tienen un retraso de una semana, lo que significa que el estado de esta semana se basa en datos de la semana del 21 de marzo. El rastreador de casos del condado muestra que el 3 de abril, el condado registró 164 casos, significativamente por encima del número habitual de casos que el condado ha estado viendo en un día determinado. Silveira dijo que el retraso en los datos de los proveedores de pruebas significa que los casos que deberían haberse extendido a lo largo de varios días, y posiblemente semanas, ahora se agrupan en un solo día. 

“Eso va a sesgar nuestros números”, dijo Silveira. El condado, dijo, está abordando este problema con el estado. 

“Ha sido muy frustrante, la fórmula no es tan simple”, dijo. 

Silveira representa el lado oeste del condado de Merced. Es típico que sus electores viajen o conmutar diariamente a San José y otras partes del Área de la Bahía, por lo que pueden realizar más actividades en el condado de Santa Clara, lo que aleja los negocios de Merced.

El condado de Merced alberga bodegas, un museo del aire y otras empresas que han sufrido durante el cierre.

Las restricciones de nivel también están dañando las economías de los pequeños pueblos de la Sierra Oriental que dependen del turismo. Mammoth Lakes es un popular destino de recreación y Death Valley atrajo a más de 1,7 millones de personas en 2019, aunque sobre la mitad de ese número visitó el año pasado. Estos visitantes a menudo conducen a través de Bishop y otras pequeñas ciudades del condado de Inyo, pero los dueños de negocios no pueden acomodarlos como solían hacerlo.

Algunos dueños de negocios, desesperados, han desafiado las reglas estatales y han continuado operando bajo techo o con mayores capacidades, dijo Thomson, director de la Cámara de Comercio de Bishop.

“Pero eso los enfrenta a sus vecinos que están siguiendo las reglas y, lamentablemente, está dividiendo a nuestra comunidad”, dijo. “Estamos ansiosos por el 15 de junio”.


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Ana is a Sacramento-based health reporter. She joined CalMatters in 2020 after four years at Kaiser Health News, where she covered California health care and policy. She started her reporting career at...