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Mucho antes de ver la puesta a punto del primer lanzamiento, incluso antes de entrar al Oakland Coliseum, Sergio Santillán de Hayward ya se estaba sintiendo emocionado.

“Quiero llorar un poco. Simplemente me encanta ”, dijo, cerveza en mano, encaramado en un tabique de cemento en el estacionamiento.

El año pasado habría sido el tercer año de Santillán como titular de un pase de temporada de los Atléticos, pero luego todo se detuvo de golpe. La aparición de la pandemia de coronavirus provocó un cierre de California, y la temporada se pospuso y luego se cerró a los fanáticos en vivo, que fueron reemplazados por recortes de cartón.

“Estaba”, dijo, “amargado”.

Darby Nastasia, izquierda, y su prometido David Baker, animan desde las gradas. “Lloré un poco”, dijo Nastasia sobre estar de regreso en Coliseum después de más de un año. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters

Pero anoche, Major League Baseball dio la bienvenida a los espectadores a los estadios para los juegos de la temporada regular por primera vez desde octubre de 2019. La importancia de que los californianos regresan a una gran reunión pública – aunque enmascarado y socialmente distanciado, y los estadios a aproximadamente una cuarta parte de su capacidad – no pasó desapercibido para nadie. Y fue subrayado por un recordatorio ineludible: en el estacionamiento justo detrás del estadio, los ocupantes de docenas de autos se alinearon para recibir su vacuna COVID de Johnson & Johnson.

Para los fanáticos del béisbol que asistieron a los estadios de California para ver los primeros partidos de los Angelinos de Los Ángeles, los Padres de San Diego y los Atléticos de Oakland, la experiencia no fue exactamente la misma que antes de la pandemia. Pero el consenso general fue que se sentía bien estar de regreso.

Los fanáticos se sientan en grupos de dos a cuatro durante el juego para mantener suficiente espacio entre los grupos. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters

“Estuve aquí antes de nacer. En este estadio y todos los años desde entonces ”, dijo Kurt Samuels, un poseedor eterno de boletos de temporada para el equipo de béisbol de Oakland, los Atléticos, y el equipo de fútbol americano, los Raiders. “El ganar o perder de los Atléticos es una tradición y no tener eso el año pasado hizo que lo que estaba sucediendo en 2020 fuera mucho más real”, continuó. “Este último año ha sido una tortura”.

La pandemia interrumpió la temporada de béisbol de 2020, al igual que muchas otras cosas. La apertura de la temporada se pospuso inicialmente de abril a julio, y la temporada regular finalmente se acortó a solo 60 juegos en lugar de los 162 habituales. Se excluyó a los fanáticos de asistir, para reducir el riesgo de transmisión de COVID-19.

Un empleado del servicio del Coliseo lleva un letrero a través de las gradas que recuerda a los fanáticos que usen una máscara. El Coliseum implementó una serie de protocolos de seguridad para el inicio de la temporada que incluyen enmascaramiento, distanciamiento y pagos sin contacto para las concesiones. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters

Pero a medida que se acercaba la primavera de 2021, la perspectiva de asistir a un partido de béisbol atraía a los californianos. No fue una coincidencia que el gobernador Gavin Newsom, que enfrenta una posible elección de destitución alimentada en parte por la insatisfacción por las restricciones pandémicas, organizó su discurso anual sobre el estado del estado el mes pasado en un estadio de los Dodgers prácticamente vacío, donde prometió regresar a una vida al menos semi-normal.

Oakland, en el condado de Alameda, se encuentra en el nivel naranja en la jerarquía del estado y, por lo tanto, podría haber llenado un lugar hasta un tercio de su capacidad. Pero el tamaño más pequeño del Coliseo significó que los fanáticos de los Atléticos estaban limitados a un cuarto de capacidad, o un poco más de 12,000 asistentes, para asegurar seis pies de distancia social entre grupos de dos a cuatro personas. El Coliseo también requirió que todos los fanáticos permanecieran enmascarados cuando no comieran o bebieran, y usaran pagos sin efectivo y pidieran concesiones.

Jugadores y espectadores escuchan el himno nacional al comienzo del juego entre los Atléticos de Oakland y los Astros de Houston. El Oakland Coliseum operó a una capacidad de 26% para permitir un amplio espacio entre los grupos. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters

¿El único hipo? El sistema de pago sin efectivo, que causó cierta fricción a los fanáticos que tenían dificultades para acceder a la aplicación.

“Hemos tenido problemas con los pedidos móviles”, dijo Darby Nastasia, con su brillante sombra de ojos verde y la máscara de los A’s que combinaba con el mar de verde a su alrededor. Pero ella y su prometido, David Baker, acordaron que no fue suficiente para quitarle importancia a la experiencia, diciendo que estaban “simplemente felices de estar en este entorno”. El Coliseum finalmente abrió las compras de bebidas a los titulares de tarjetas de crédito.

En cuanto al resultado, los Atléticos perdieron ante los chicos malos del béisbol, los Astros de Houston, lo que les dio a los fanáticos de los Atléticos la oportunidad de abuchear a los jugadores que hicieron trampa para conseguir un título de Serie Mundial en 2017.

Pero en su mayor parte, los fanáticos estaban felices de cumplir si eso significaba que podían disfrutar de un juego en persona. “Es un poco diferente”, dijo Michael Saenz, residente de Tracy. “Definitivamente está bien, pero es diferente”.

Ernie Robles, centro, disfruta de alitas de pollo en el estacionamiento con sus hijos Benicio, izquierda, y Antonio, derecha, antes de ingresar al estadio para el inicio del juego. “Una vez que entre, me pondré mi máscara. Es el nuevo, nuevo, ¿sabes? ” Dijo de los protocolos de seguridad. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters
Los fanáticos se alejan mientras esperan ingresar al Oakland Coliseum antes del comienzo de la temporada. El estadio se abrió a los fanáticos por primera vez desde octubre de 2019. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters
Talat Mirmalek de San Francisco habla con un empleado de concesiones mientras lucha por usar la aplicación de pedidos y pagos en línea. “Nos estamos perdiendo toda la primera mitad del juego en este momento”, dijo su amiga Sierra Coats con frustración. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters
Los fanáticos se distancian socialmente mientras esperan en la fila para recoger pedidos en un puesto de concesiones. Muchos tuvieron problemas para usar la aplicación de pedidos y pagos en línea, lo que generó filas y retrasos. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters
Las carpas que albergan el sitio de vacunación Coliseum COVID se pueden ver al fondo detrás del estadio de los Atléticos el día de apertura de béisbol. El sitio de vacunación, que funciona como una asociación entre FEMA y la Oficina de Servicios de Emergencia de California, ha administrado más de 292,000 dosis desde su apertura hace seis semanas. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters
Perry Farahani lanza una pelota de béisbol con su hijo Jacob, de 12 años, en el estacionamiento del Coliseum. “Es diferente de lo normal, pero lo aceptaré”, dijo sobre no poder tener una fiesta antes del juego en el estacionamiento. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters
Andrew Rodríguez de Union City organiza su ropa de los A’s mientras hace fila para ingresar al estadio antes del comienzo del juego. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters

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Anne is a photographer and multimedia journalist. She previously held positions at The Hill, National Geographic and KQED before joining CalMatters in the fall of 2019. Her work has appeared in The Information,...