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La cuenca del río Russian se ve muy afectada por la falta de precipitaciones. La orden de emergencia permitirá a los funcionarios estatales relajar algunas restricciones sobre los reservorios y ayudar a los peces en peligro de extinción.

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El gobernador de California, Gavin Newsom, declaró hoy una emergencia por sequía para los sistemas de agua resecos a lo largo de la cuenca del río Russian que atienden a cientos de miles de californianos en dos condados.

La declaración de emergencia otorgará a las agencias estatales el poder de relajar algunos requisitos de calidad del agua, permitiendo que se almacene más agua en los reservorios que sirven a los condados de Mendocino y Sonoma. 

La mayor parte del estado está sufriendo severas condiciones de sequía debido a la escasez de lluvias y la capa de nieve, pero los funcionarios estatales del agua dijeron que las otras regiones aún no están lo suficientemente afectadas como para declarar una emergencia estatal.

De pie al borde del lago Mendocino, un embalse de agua de lluvia bordeado con una costra de barro agrietada, Newsom dijo que se está preparando en todo el estado al emitir una orden separada que pide una serie de acciones, que incluyen un mejor monitoreo del bombeo de agua subterránea e identificación de sistemas de agua rurales vulnerables con suministros de agua precarios. 

La última sequía de California comenzó en 2012 y duró cinco años.

“Apenas hemos salido de esas condiciones de sequía (en los últimos años) y aquí estamos, volviendo a esas condiciones de sequía”, dijo Newsom.

La emergencia por sequía se centra específicamente en la cuenca del río Russian, que se extiende por los condados de Sonoma y Mendocino y ha sido el más afectado por la sequía que está desecando California. La región depende de las lluvias y está aislada de los acueductos estatales y federales. 

Tambien es hogar del salmón Coho en peligro de extinción y el salmón Chinook y la trucha Steelhead amenazados, que estarán en riesgo si se desvía demasiada agua del río para granjas y grifos.

El secretario de Recursos Naturales, Wade Crowfoot, dijo que la orden de emergencia permitirá a los funcionarios estatales, si es necesario, restringir la cantidad desviada y acelerar los contratos para ciertos servicios, como la reubicación de peces varados en charcos de secado.

“Es una cuenca hidrográfica bastante aislada y, como resultado, en el segundo año seco, está experimentando condiciones de sequía aguda que amenazan no solo la capacidad de proporcionar agua a las comunidades para uso doméstico, sino también a ciertas poblaciones de peces en peligro”, dijo Crowfoot en una entrevista con CalMatters.

La emergencia por sequía se centra específicamente en la cuenca del río Russian, que se extiende por los condados de Sonoma y Mendocino y ha sido la más afectada por la sequía que está desecando California.

Sonoma Water, un proveedor importante en la región que sirve 600.000 residentes de los condados de Sonoma y Marin, ha visto niveles de agua en los dos principales embalses de la región alcanzar mínimos históricos. El lago Sonoma y el lago Mendocino han alcanzado 62% y 43% de su capacidad, respectivamente – más bajo que durante el pico de la última sequía cuando el barro seco agrietó alrededor del charco del agua restante del lago Mendocino. 

Las precipitaciones en la ciudad de Ukiah han alcanzado sólo el 39% del promedio en lo que va del año, batiendo récords de sequedad establecidos durante la severa sequía de 1976-1977. En Santa Rosa, la precipitación se ha reducido a 38% de promedio. 

Sonoma Water ya ha reducido los flujos de la presa Coyote Valley en el lago Mendocino a lo más bajo que pueden llegar, dijo Brad Sherwood, portavoz de Sonoma Water. 

“Si no recibimos lluvia adicional y no podemos reducir las desviaciones del río, entonces existe una posibilidad real de que ese embalse esencialmente se seque”, dijo Sherwood. “Proyectamos que llegará a un nivel en el que ni siquiera sabemos si podremos sacarle agua”.

Mientras se espera lluvia para el fin de semana, los expertos dicen es poco probable que apague las condiciones secas. 

“No anticipamos que esta próxima tormenta sea un diluvio de tifón como se informa”, dijo Sherwood. “Se necesitarían de siete a 10 pulgadas de lluvia para dejar una marca, una mella en nuestras necesidades de suministro de agua”.

En febrero pasado, el lago Mendocino no se agotó tanto como hoy después de una severa falta de lluvias en la región. Foto de Anne Wernikoff para CalMatters

Los proveedores de agua en la cuenca del río Russian y otros que dependen de su agua ya han hecho sonar la alarma. 

La Junta de Supervisores del Condado de Mendocino votó para declarar una emergencia por sequía el martes. Y el distrito de agua del condado de Redwood Valley, que atiende a 1,200 clientes residenciales y 200 clientes agrícolas al norte de Ukiah, ha pedido a los residentes que no usen más de 50 galones por día por persona, según Ken Todd, vicepresidente de la junta del Distrito de Agua del Condado de Redwood Valley. 

El distrito también ha eliminado completamente el agua para los usuarios agrícolas, incluido Todd, un viticultor. Una vez que explote los depósitos de sus viñedos, dijo, se quedará sin agua. “No tendremos suficiente agua para el riego este verano. Así que definitivamente tendrá un impacto en nuestra cosecha”, dijo. 

Marin Water, que atiende a más de 191.000 personas en el condado de Marin, también recibe alrededor de 25% de su agua de los embalses del río Russian. El martes, su junta directiva votó para restringir ciertos usos del agua potable, incluido el lavado de vehículos en el hogar, el lavado de estructuras a presión y la limpieza de calles. Los campos de golf también podrán regar árboles y greens a partir del 20 de mayo. 

“Realmente queremos asegurarnos de hacer todo lo posible para preservar nuestro suministro de agua, porque lo necesitaremos en los meses más cálidos hasta que llegue la temporada de lluvias”, dijo Jeanne Mariani-Belding, portavoz de Marin Water. “Con suerte, lo que será una temporada de lluvias”.


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Rachel Becker is a reporter with a background in scientific research. After studying the links between the brain and the immune system, Rachel left the lab bench with her master's degree to become a journalist...