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Kevin Faulconer no es el tipo con el oso.

Estás pensando en John Cox, el republicano de modales apacibles y candidato a gobernador fallido de 2018 que pasó gran parte de mayo paseando por el estado con un Kodiak de 1,000 libras llamado Tag, con la esperanza de desviar parte del poder estelar del oso en su esfuerzo por desbancar. El gobernador Gavin Newsom en la casi segura elección de destitución que podría ser tan pronto como septiembre.

Faulconer tampoco es la estrella de televisión olímpica convertida en realidad adyacente a Kardashian, cuyos aspectos destacados de la campaña incluyen charlar con Sean Hannity, vender merchandising y afirmar, a pesar de la evidencia documentada, que no votó en las últimas elecciones. Esa, por supuesto, sería Caitlyn Jenner.

Tampoco es la estrella de YouTube para hacerse rico rápidamente que insiste en que “no es un acosador” (ese es un Kevin diferente – Kevin “Conoce a Kevin” Paffrath). Ni el modelo de valla publicitaria de los años 70 con un Corvette rosa (Angelyne). Ni la estrella del porno (Mary Carey).

No, Faulconer es el otro.

Ex alcalde republicano de San Diego, gobernó esa ciudad costera que alguna vez fue republicana, pero ahora confiablemente azul, como un urbanista bilingüe pro-inmigrante, creyente en el cambio climático. Él promociona el respaldo de los sectores tradicionales del liderazgo republicano estatal.

Y realmente quiere que se tome en serio la elección de destitución.

Hasta ahora, Faulconer ha intentado hacer olas de una manera que casi parece pintoresca en 2021: publicando propuestas de políticas.

El mes pasado, su campaña generó un gran revuelo en los medios de comunicación nacionales cuando anunció un plan para eliminar los impuestos estatales sobre la renta de las personas que ganan menos de $ 50,000 y los contribuyentes conjuntos que ganan hasta $100,000.

Si se perdió ese anuncio, probablemente sea porque lo lanzó la misma semana en que Newsom estaba en su gira presupuestaria estatal ocupando los titulares con varios planes para impulsar la economía del estado, incluida una propuesta para enviar más efectivo directamente a los californianos de bajos ingresos.

La semana siguiente, Faulconer puso en marcha otro plan, este para eximir los ingresos de jubilación militar de los impuestos estatales sobre la renta. Eso también tuvo recibió un poco de atención en Fox News, aunque nada que rivalice con la atención del público sobre Jenner la humana o Tag el oso.

John Cox, un candidato republicano a gobernador, inicia su gira en autobús “Meet the Beast” el 4 de mayo de 2021 en Sacramento. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters

Nadie debería sorprenderse de que la destitución de California en 2021 sea, hasta ahora, un gran espectáculo. El derrocamiento electoral del gobernador demócrata Gray Davis en 2003 también fue una bonanza de candidatos excéntricos y maniobras que llamaron la atención.

Aun así, Faulconer insiste en que está “consiguiendo una tracción significativa” con sus propuestas de políticas, argumentando que, sin importar la cobertura mediática sensacionalista, lo que muchos votantes anhelan son conversaciones serias sobre políticas.

Señala su historial presionando por un mayor desarrollo para impulsar la oferta de viviendas de San Diego, abriendo refugios y prohibiendo que las personas duerman en las aceras. Señala el presupuesto 2020 de San Diego, que aumentó los fondos para la policía en medio de llamadas de la izquierda para retirar fondos al departamento. Él hace referencia a su biografía como evidencia de su compromiso con un buen gobierno no partidista: su padre fue administrador municipal asistente de Oxnard, su madre profesora universitaria de la ciudad y ambos eran demócratas. A diferencia de Cox y Jenner, él señala su experiencia en el gobierno: sirvió en el consejo de la ciudad de San Diego durante 12 años antes de postularse para alcalde. Y destaca su capacidad para ganarse a los votantes fuera de su partido: en 2014, ganó la carrera por la alcaldía por 6 puntos porcentuales y en 2016, fue reelegido fácilmente con el 57% de los votos.

“Esta elección requiere un candidato serio con propuestas políticas serias”, dijo en una entrevista.

“Serio” es sólo una forma de describir el enfoque pragmático y serio de Faulconer hacia la política. Hay también “calmado”, “afable”, “genial”, “prudente” y “no es el hombre más fuerte en la habitación”. Después de todo, este es el hombre cuya candidatura a la alcaldía de 2013 incluyó el eslogan: “No hay forma demócrata o republicana de llenar un bache”.

De ahí el otro adjetivo que a veces se usa para describir al ex alcalde: “aburrido”.

“Su ventaja es que es un tipo aburrido que al menos tiene una agenda”, dijo Carl Luna, profesor de ciencias políticas en San Diego Mesa College y observador desde hace mucho tiempo de la política local. “Mientras que Cox es un tipo aburrido con un oso”.

“Esta elección requiere un candidato serio con propuestas políticas serias”.

kevin faulconer, candidato republicano a gobernador

Después de meses de encierros, tumultos políticos y calamidades económicas, lo aburrido podría ser justo lo que quieren los votantes de California. O no. Incluso algunos de los aliados de Faulconer todavía no están seguros de que sea prudente haber saltado a la carrera de destitución.

“Kevin tiene la capacidad de convertirse en la persona responsable y sobria que no usa trucos, que es sustantivo”, dijo Jason Cabel Roe, asesor político de Faulconer en la política de San Diego desde hace mucho tiempo, que desde entonces se mudó a Michigan, donde se desempeña como director ejecutivo del Partido Republicano estatal.

Si su campaña de destitución resulta ser un fracaso, Faulconer planea postularse para gobernador durante las próximas elecciones programadas regularmente en 2022. Pero, dijo Roe: “Todo el circo de la destitución disminuye a todos los involucrados”.

El ‘chico de la buena suerte’

Hay una lógica inevitable en la campaña de Faulconer. Los consultores políticos de California lo han estado prediciendo durante años.

Como ex alcalde de la segunda ciudad más grande de California, es uno de los pocos republicanos que se acerca a parecerse a una estrella en ascenso.

En teoría, también es el tipo de político que podría atraer a votantes fuera de su propio partido. Apoya la reforma migratoria, cree en la ciencia del cambio climático, habla español y, hasta que votó por él en las elecciones de 2020, se distanció de la política nativista y el personaje incendiario de Donald Trump.

“Su ventaja es que es un tipo aburrido que al menos tiene una agenda”.

Carl Luna, profesor de ciencias políticas en San Diego Mesa College

En 2019, New Way California, un cuadro de los pocos centristas restantes del Partido Republicano de California, celebró una cumbre a pocas cuadras del Capitolio estatal. Faulconer, uno de los oradores principales, alentó al Partido Republicano de California a “no ser una copia al carbón” del partido nacional rehecho a la imagen de Trump.

En un estado donde los votantes demócratas registrados superan en número a los republicanos casi dos a uno y donde un republicano no ha ganado una carrera estatal desde 2006, la credibilidad centrista de Faulconer lo convierte en una opción obvia para los republicanos de mentalidad estratégica.

Un memorando de campaña de Faulconer, distribuido a los reporteros a principios de este año, decía lo mismo.

El “secreto” del éxito de Faulconer fue que no es “percibido como de extrema derecha por los demócratas e independientes”, sino que está ejecutando un “mensaje fiscal-conservador, que promete ser una barrera para imponer impuestos y gastar” a los legisladores demócratas y es “libertario en cuestiones sociales”, decía el memo.

“No era un tipo de ‘construir el muro’, así que creo que saca de la mesa muchos de los golpes perezosos que los demócratas han usado durante años”, dijo Roe.

En una elección típica, esa relativa moderación bien podría perjudicar a un candidato tanto como ayudar. Es un problema perenne que enfrentan los republicanos en todo el estado : para ganar un lugar en las elecciones generales, los candidatos a menudo tienen que asegurarse el apoyo de los partidarios conservadores y partidarios de Trump. Pero hacerlo puede descalificar a un candidato con muchos de los votantes demócratas que un candidato necesita para ganar en todo el estado.

Este año podría ser diferente. Eso se debe a la forma extraña en que California lleva a cabo sus elecciones revocatorias: rechazar un proceso primario de dos pasos y simplemente entregar la gobernación al candidato que obtenga la mayor cantidad de votos en la primera ronda, si la mayoría de los votantes decide expulsar a Newsom. Eso podría darle a un candidato como Faulconer la rara oportunidad de llevar a cabo una campaña ascendente consistente.

“No es necesario hacer estas dos etapas de correr hacia la derecha y luego retorcerse hacia el centro”, dijo Thad Kousser, politólogo de UC San Diego. La destitución entrega a los candidatos una “tarjeta para salir de la polarización”.

Faulconer ha jugado esa carta antes. En su primera carrera por el concejo municipal y en sus dos exitosas elecciones a la alcaldía, se benefició repetidamente del escándalo demócrata y un voto fragmentado de centro izquierda, y se pronunció menos en su marca partidista y más en promesas de compromiso y adopción de soluciones de “sentido común”.

La elección de destitución podría ser “otra de estas tormentas perfectas que han marcado su carrera”, dijo Luna. “Es el ‘candidato accidental’ o el ‘niño de la buena suerte’ y tal vez eso sea suficiente para llevarlo a Sacramento”.

Las encuestas más recientes no tienen tormentas perfectas en el pronóstico. El mes pasado, una encuesta del Instituto de Políticas Públicas de California encontró que el 57% de los votantes probables no apoyaba la destitución de Newsom. Las cifras financieras no son mucho más alentadoras. Hasta ahora, el comité que lucha contra la destitución ha superado a los comités a favor de la destitución en más de tres veces, según un rastreador de CalMatters.

Pero si la mayoría de los votantes se vuelven contra Newsom, y eso es un gran si, Faulconer podría ser el siguiente en la fila. Aunque Cox ha recaudado $7.7 millones en sus comités de campaña de 2021 y 2022, la mayor parte proviene de su propia billetera. Con $2.4 millones, Faulconer superó dramáticamente al resto de la competencia, incluidos Jenner y el ex miembro del Congreso Doug Ose.

Otra encuesta estatal de mayo, realizada por el Instituto de Estudios Gubernamentales de UC Berkeley, preguntó a los votantes si estaban dispuestos a apoyar a alguno de los cuatro republicanos de más alto perfil que se postulan para reemplazar a Newsom hasta el momento. La buena noticia para Faulconer es que estuvo mano a mano con Cox por el primer lugar.

La mala noticia: el primer lugar seguía siendo solo el 22% de los votantes (Jenner quedó en último lugar con el 6%).

Una aceptación tardía de Trump

Algunos de los críticos de Faulconer dicen que es demasiado tarde para que él se presente como el solucionador de problemas bipartidista.

En las últimas semanas, Faulconer ha estado rondando por los medios de comunicación de derecha para apuntalar su buena fe con los votantes conservadores en California y los donantes conservadores en todas partes. A fines de mayo, Faulconer estaba en Ruthless, el podcast copresentado por el exjefe de gabinete del líder republicano del Senado de los Estados Unidos, Mitch McConnell, donde lamentó un gobierno estatal “cautivo de la extrema izquierda”. Una semana después, habló con el experto conservador y YouTuber Ben Shapiro.

“Los medios básicamente han estado ignorando su candidatura … están enfocados principalmente en intentar restar importancia a la destitución en sí al enfocarse en candidatos que, francamente, creo, son evidentemente poco serios”, dijo Shapiro durante la entrevista.

“Creo que siempre tendremos que lidiar con ese tipo de sesgo”, respondió Faulconer. Pero “somos una campaña seria con planes serios”.

Lo que probablemente sea una responsabilidad mayor para Faulconer es su aparente simpatía hacia el ex presidente a quien los votantes de California rechazaron en noviembre pasado en casi 30 puntos porcentuales.

Después de la nominación de Trump por parte del Partido Republicano nacional en 2016, Faulconer, que acababa de ganar su propia reelección como alcalde, le dijo a un periodista que “nunca podría votar por Trump” y encontró que su “retórica divisiva” era “inaceptable”.

Cuatro años después, Faulconer dijo que cambió de opinión y señaló que Trump “sería lo mejor para nuestra economía y para mantener a la gente empleada”. Dijo que no revisó esa opinión después del asalto al Capitolio de Estados Unidos el 6 de enero y el segundo juicio político posterior de Trump. “Sigo sintiendo que, desde un punto de vista económico, hubo una diferencia muy clara en la carrera presidencial”, dijo Faulconer.

Mike Madrid, un consultor político desde hace mucho tiempo que ha sido uno de los críticos más agudos del expresidente dentro del partido republicano, calificó la tardía aceptación de Trump de Faulconer como un “gran error táctico”.

“Creo que personalmente se arrepentirá porque no es él”, dijo el Madrid. “Aunque para darle un poco de gracia al tipo, está un poco condenado si lo hace y maldito si no lo hace.

“Ese es el enigma de los republicanos que quieren gobernar”.

Faulconer, quien ha pasado toda su carrera política en un San Diego cada vez más demócrata resistiendo con éxito tal encasillamiento, dijo que confía en que los votantes estatales están dispuestos a dejar de lado su lealtad a un partido u otro.

“Creo que a la gente le preocupa menos si tiene una ‘R’ o una ‘D’ junto a su nombre”, le dijo a CalMatters. “Esta campaña es un referéndum sobre los fracasos de Gavin Newsom, y en eso se centran los votantes”.

El gobernador y sus defensores electorales esperan, en cambio, un referéndum sobre la identidad partidista. De ahí el nombre del comité de acción política que hasta ahora ha recaudado casi $15 millones para respaldar al gobernador: “Detengan la destitución republicano”.

Esa es una buena apuesta, dijo el Madrid.

“Con la excepción de los años de Schwarzenegger, la línea de tendencia del voto republicano ha sido notablemente consistente”, dijo. “Gavin (Newsom) solo tiene que dividirlo”.

Incluso los candidatos republicanos más serios tendrán dificultades para superar eso.


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Ben Christopher

Ben covers California politics and elections. Prior to that, he was a contributing writer for CalMatters reporting on the state's economy and budget. Based out of the San Francisco Bay Area, he has written...