In summary

Aproximadamente 4,300 usuarios recibieron avisos para detener los desvíos del delta de San Joaquín-Sacramento. Algunos productores y municipios tendrán que depender de otras fuentes, mientras que muchos pueden invocar sus derechos de agua para seguir bombeando de los ríos, al menos por ahora.

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En una señal de empeoramiento de la sequía, el estado advirtió el martes a unos 4.300 usuarios que dejen de desviar el agua de la cuenca hidrográfica del Delta San Joaquín-Sacramento, que se extiende desde Fresno hasta la frontera con Oregón.

Las notificaciones, que indican que la demanda de los agricultores y las ciudades supera la oferta, son la medida más amplia de los reguladores estatales desde 2015 para restringir el uso de los derechos de agua en una importante cuenca.

Las notificaciones, que indican que la demanda de los agricultores y las ciudades supera la oferta, son la medida más amplia de los reguladores estatales desde 2015 para restringir el uso de los derechos de agua en una importante cuenca.

El suministro de la cuenca del Delta es “insuficiente” y “no está legalmente disponible” para los usuarios con reclamos sobre el agua que datan de después de 1914, y aquellos que sigan bombeando podrían enfrentar una orden de cese y desistimiento y multas de hasta $1,000 por día, según los avisos de la Junta Estatal de Control de Recursos Hídricos.

Pero hasta ahora el cumplimiento se considera voluntario y existen importantes barreras para la aplicación, según Erik Ekdahl , subdirector de la división de derechos de agua de la junta de aguas.

Los avisos siguen advertencias similares enviadas en las últimas semanas a 102 titulares de derechos de agua en la cuenca más pequeña del río Scott en el condado de Siskiyou, y 930 en la cuenca superior del río Russian. El martes, los reguladores estatales adoptaron regulaciones de emergencia que podrían restringir las desviaciones para 2.400 titulares de derechos de agua en el río ruso superior e inferior a partir del 5 de julio.

Las notificaciones se producen cuando la sequía extrema afecta al 85% del estado y los niveles de agua en los principales embalses han caído muy por debajo de los promedios históricos. Hambrientos de nieve derretida y gravados por las altas temperaturas, los suministros de agua han caído alrededor de 800,000 acres-pies por debajo de las proyecciones, una cantidad que podría abastecer a más de 1 millón de hogares durante un año.

“Probablemente es la peor sequía en aproximadamente 45 años en gran parte del norte de California y el Valle Central”, dijo Ekdahl. “En otras partes del estado, como el río Russian, es probablemente la peor sequía desde el Dust Bowl (de la década de 1930)”.

Los avisos se enviaron a los usuarios cuyas reclamaciones sobre el agua del Delta datan de 1914, los denominados titulares de derechos de agua “junior”. Ese año fue cuando California promulgó su ley de derechos de agua .

Pero también se enviaron avisos a 2.300 usuarios con derechos de agua senior advirtiendo que podrían enfrentar suministros de agua insuficientes y se detuvieron las desviaciones a medida que continúa el verano y los embalses del estado caen más.

Se supone que muchos productores y municipios ahora dependen de otras fuentes, como el agua subterránea. Otros pueden invocar sus derechos de agua de mayor jerarquía que les permiten seguir bombeando, al menos por ahora.

Carmichael, un suburbio de Sacramento con un derecho de agua posterior a 1914, “cumplirá con cualquier restricción, y eso implicaría una reducción de las desviaciones. Eso afecta el suministro”, dijo Ryan Ojakian, gerente de asuntos legislativos y regulatorios de la Autoridad Regional del Agua, que representa a los proveedores de agua del área de Sacramento que incluyen a Carmichael.

El Distrito de Agua de Carmichael está buscando agua subterránea y suministros de un proveedor vecino a través de una tubería que se completó durante la última sequía. La junta del distrito del agua también está preparando una solicitud de conservación del 15% de sus clientes, dijo Ojakian.

“Dado que Carmichael se redujo en la última sequía, estas son cosas en las que hemos estado pensando y preparándonos a lo largo de los años”, dijo.

Otros dicen que el deterioro de la calidad del agua en el Delta tendrá un mayor impacto en el suministro que los avisos, particularmente para aquellos con derechos de agua senior que preceden a 1914 o involucran propiedades que colindan con vías fluviales. Los funcionarios estatales y federales han solicitado relajar los requisitos de calidad del agua en el Delta para almacenar más agua en los reservorios importantes.

“Creo que nuestro daño no vendrá de la reducción, sino de su exportación de agua que debe dejarse en la cuenca para mantener la calidad”, dijo Dante Nomellini Sr., quien representa a la Agencia Central del Agua del Delta.

Las vacas pastan en un campo cerca del río San Joaquín en la isla Twitchell en el condado de Sacramento. El río es una fuente importante de agua para la agricultura y los municipios del Valle de San Joaquín. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters

Los grupos ambientalistas también se muestran escépticos de que los avisos reduzcan significativamente el uso de agua, lo que apunta a un estudio de investigadores de la Universidad de California que informó que el estado ha emitido muchos más derechos de agua que agua para suministrarlos.

“Estamos enviando avisos de que no se puede tener algo, pero ya está suscrito en exceso, por lo que es agua de papel”, dijo Barbara Barrigan , directora ejecutiva de Restore the Delta. “Es realmente una persecución de papel por agua de papel. Todavía no es una acción significativa “.

Los funcionarios estatales aún no saben cuánta agua ahorrarán parcialmente las miles de advertencias de cuencas hidrográficas del Delta emitidas hoy porque tienen información limitada sobre el uso del agua.

“En este momento no está claro cuál sería el resultado en términos del volumen de agua ahorrado”, dijo Ekdhal.

Rudy Mussi, que cultiva en Roberts Island y Union Island en el Delta, dijo que muchos productores con derechos de agua junior también tienen derechos de agua más senior en los que pueden confiar cuando el estado emite restricciones.

En este punto de la temporada de cultivo, sería difícil para los agricultores dejar de usar agua porque muchos ya han plantado o hecho planes para plantar, dijo.

“Para hacer esos cambios, tiene que suceder a principios de año”, dijo Mussi. “No puedes venir a mí ahora y decirme: ‘Sabes qué, Rudy, no cultives tu maíz’”.

Los funcionarios estatales han pedido a quienes reciben los avisos que informen si planean cumplir, pero hasta ahora, los informes han sido limitados. Solo alrededor del 10% de los titulares de derechos de agua en la cuenca del río Russian que recibieron avisos similares han notificado a la junta de aguas sobre sus planes, dijo Ekdahl.

“Genera serias dudas sobre la eficacia con la que se puede manejar durante la sequía cuando no se puede pedir a las personas información de manera fácil y rápida sobre si van a reducir o no”, dijo.

“Para hacer esos cambios, tiene que suceder a principios de año. No puedes venir ahora y decirme: ‘Sabes qué, Rudy, no cultives tu maíz’ ”.

Rudy Mussi, agricultor de Roberts Island y Union Island

Los avisos de la junta de agua para la cuenca del Delta no son técnicamente órdenes legales: son advertencias exigibles. Las órdenes de cesar y desistir podrían ser el siguiente paso para los usuarios que no cumplan y podrían enfrentar multas de hasta $1,000 por día o $2,500 por acre pie de agua desviada ilegalmente, según los avisos.

“El suministro de agua en la cuenca del Delta de Sacramento-San Joaquín es insuficiente para respaldar la desviación legal bajo cualquier derecho de agua apropiado posterior a 1914”, dice el aviso. “Desviar agua que no está disponible legalmente para su derecho de agua puede someterlo a una orden de cese y desistimiento, procesamiento en la corte o multas administrativas …”

Pero la aplicación de la ley enfrenta grandes obstáculos, según Ekdahl. Las inspecciones se programan con anticipación y los inspectores deben atrapar un desviador de agua en el acto. Luego hay audiencias, órdenes de ejecución y oportunidades para que el usuario del agua apele la decisión o incluso demande.

“Si esto parece mucho, lo es”, dijo Ekdahl. “El proceso no está diseñado para una resolución rápida o fácil, y no tenemos la autoridad existente para exigir el cese provisional o inmediato de supuestas desviaciones ilegales”.

Durante la última sequía, el personal de la junta de aguas realizó aproximadamente 2.200 inspecciones durante un período de dos años, dijo. Ocho terminaron en asentamientos y cuatro en acciones formales de ejecución.

Esta vez, la junta de agua tiene menos empleados para realizar inspecciones. “La sequía surgió tan rápidamente”, dijo Ekdahl. “No es probable que tengamos un montón de gente adicional este verano”.

Hasta que la junta del agua reciba más recursos, los reguladores del estado dependerán de 20 a 25 trabajadores para todo el estado y enfocarán las inspecciones donde hayan recibido quejas.

Los funcionarios estatales del agua esperan que frenar las desviaciones de los ríos sobrecargados proteja los flujos y los suministros de los embalses como seguro contra otro invierno seco.

“El año pasado fue muy, muy seco. Y este año es aún peor. Y colectivamente, entre los dos, tenemos este tipo de escenario casi tan malo como es posible”, dijo Ekdahl. “Creo que es fundamental que comencemos a administrar nuestros suministros mirando el próximo año, porque, mientras (la sequía) puede tener un ritmo de dos años, ¿y si son cuatro? ¿Y si son las seis?


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Rachel Becker is a reporter with a background in scientific research. After studying the links between the brain and the immune system, Rachel left the lab bench with her master's degree to become a journalist...