In summary

En toda la Universidad de California, los asistentes de enseñanza y los tutores están sindicados, pero los estudiantes investigadores graduados no. Eso podría cambiar pronto, después de que los organizadores presentaran más de 10,000 tarjetas de autorización sindicales firmadas ante la Junta de Relaciones Públicas de Empleo de California el mes pasado.

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En una de las campañas de organización de empleados públicos más grandes que California haya visto en más de una década, es posible que unos 17.000 estudiantes investigadores graduados de la Universidad de California se conviertan pronto en miembros del sindicato.

Student Researchers United, un comité de estudiantes investigadores graduados, presentó una petición de certificación sindical ante la Junta de Relaciones Públicas de Empleo de California el 24 de mayo. Los organizadores dicen que buscan mejores salarios y beneficios de atención médica, protecciones escritas contra el acoso y la discriminación y un procedimiento formal de quejas. También están pidiendo más apoyo legal y político para los estudiantes trabajadores internacionales y el fin de los pagos irregulares o atrasados.

“Estoy muy emocionada de que podamos mejorar nuestras condiciones de trabajo, mejorar nuestro equilibrio laboral y mejorar cosas como la equidad como estudiantes graduados y crear un lugar de trabajo más democrático”, dijo Katie Augspurger, organizadora de Student Researchers United y investigadora de bioquímica en el Laboratorio Buchwalter de UC San Francisco.

Actualmente, los estudiantes de investigación graduados trabajan a tiempo parcial con un miembro de la facultad o un investigador principal, estudiando todo, desde la genética del envejecimiento hasta la atmósfera de Marte. Ganan entre $1,780 y $3,488 mensuales, según datos de la Oficina del Presidente de la UC, junto con un estipendio para pagar la atención médica proporcionada por la UC. La campaña presentó más de 10,000 tarjetas de autorización firmadas que representan aproximadamente el 60% de los estudiantes investigadores graduados de los 10 campus y del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley.

Erika Cervantes, portavoz de la UC, dijo que la universidad era agnóstica sobre el esfuerzo de sindicalización.

“La UC valora a sus estudiantes investigadores graduados y sus muchas contribuciones a la Universidad”, dijo. “La UC no desalienta ni fomenta la sindicalización. UC apoya el derecho de los empleados a elegir por sí mismos y a tomar una decisión informada”.

Eso es un cambio con respecto a hace unos años, cuando el sistema se opuso a un esfuerzo por definir a los estudiantes investigadores graduados como empleados.

Los estudiantes investigadores graduados solo recibieron el derecho a sindicalizarse en 2017, cuando la Legislatura de California aprobó una ley que les permitía ser considerados empleados, como ya lo eran los asistentes de enseñanza y los tutores.

La UC escribió a los legisladores que el proyecto de ley podría resultar en “costos financieros sustanciales para la Universidad” y argumentó que, “La investigación no es ‘trabajo’ en el sentido tradicional de empleo en el sentido de que no representa un intercambio de salarios por servicios”.

Sin un contrato sindical, los organizadores de estudiantes graduados dicen que el pago puede variar ampliamente dentro y entre departamentos, y puede verse afectado por si alguien está clasificado como “investigador estudiante graduado” o “becario”.

Ariana Ornelas Firebaugh, estudiante graduada de tercer año en el Departamento de Evolución, Ecología y Biología Organismal de UC Riverside, dijo que este año fue trasladada de su puesto de investigadora estudiante graduada a una becaria, un cambio que vino con una caída significativa en su salario.

“Yo estaba haciendo el mismo trabajo”, dijo Firebaugh Ornelas. “Mi investigación nunca cambió. Solo cambió mi fuente de financiación y no me informaron”.

Firebaugh Ornelas dijo que aceptó un segundo trabajo, luego un tercero, y terminó teniendo que pedir préstamos personales para llegar a fin de mes.

“No hay mínimos establecidos por la UC”, dijo. “Por lo tanto, no tiene la seguridad de que se cubrirán sus necesidades básicas cuando esté en cualquier tipo de beca”.

Firebaugh Ornelas pidió ayuda al Local 2865 de United Auto Workers, que representa a los asistentes de enseñanza y tutores, y cuando no pudieron ayudarla directamente, le indicaron la campaña de organización de los investigadores.

La universidad no respondió a las preguntas de seguimiento sobre la experiencia de Firebaugh Ornelas, el pago de los investigadores que están clasificados como becarios o la puntualidad del pago de los investigadores al cierre de esta edición.

Student Researchers United espera formar un capítulo sindical local separado dentro de United Auto Workers. Para que el sindicato sea reconocido oficialmente y comience a negociar un contrato con la UC, las tarjetas de autorización firmadas que representan a más de la mitad de los estudiantes investigadores graduados primero deben estar certificadas por la Junta de Relaciones Públicas de Empleo de California.

Una vez que las tarjetas se cotejan con la UC y se verifican, si el grupo no tiene tarjetas firmadas de más de la mitad de la unidad de negociación potencial, pero aún así recibió firmas de al menos el 30%, la junta llevará a cabo una elección con boleta secreta. Si la UC cuestiona quién debería estar en la unidad, el proceso tomará más tiempo, dijo el abogado general de la junta, J. Félix De La Torre.

Si los investigadores tienen éxito, sería la nueva unidad de negociación de estudiantes trabajadores más grande del país desde al menos 2012. La campaña de organización “es consistente con la tendencia nacional de estudiantes trabajadores que buscan representación sindical”, dijo William A. Herbert, Director del Centro Nacional para el Estudio de la Negociación Colectiva en la Educación Superior y las Profesiones en Hunter College.

El esfuerzo sindical se produce en un momento de conflicto laboral dentro de la UC: los profesores representados por el Consejo Universitario-Federación Estadounidense de Maestros votaron recientemente a favor de autorizar una huelga, citando preocupaciones sobre el salario y la seguridad laboral. Y el año pasado, la policía con equipo antidisturbios se enfrentó a los asistentes de enseñanza que llevaron a cabo una protesta de meses por un ajuste del costo de vida para mantenerse al día con las crecientes rentas del estado.

Augspurger dijo que ella y otros organizadores pasaron el año pasado comunicándose individualmente con colegas sobre el sindicato y pidiéndoles que firmen tarjetas. La pandemia significó que gran parte del trabajo se llevó a cabo en Zoom en lugar de en persona. Pero debido a que el sindicato dio prioridad a las reuniones individuales, dijo, no tenían que enviar correos electrónicos masivos que podrían llegar a la administración de la UC y obstaculizar los esfuerzos de sindicalización.

De La Torre dijo que no tenía una estimación de cuánto tiempo tomaría el proceso de verificación, en parte debido a la gran cantidad de tarjetas enviadas.

“Estas son la mayor cantidad de tarjetas presentadas en una petición de representación probablemente en los últimos 15 a 20 años”, dijo. “O tal vez más.”


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Katherine Swartz

Katherine Swartz is a fellow with the CalMatters College Journalism Network and a student at the University of California Santa Barbara.

Gabe Schneider

Gabe Schneider is an Assistant Editor at CalMatters. His work has been published in outlets like The Associated Press, MinnPost, Texas Tribune, and Los Angeles Magazine. He grew up in Los Angeles and went...