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Aproximadamente dos veces por semana, la conexión a Internet de $9.99 por mes falla. A menudo, Mario Ramírez finalmente lleva a sus hijos a sus asientos, el estudiante de cuarto grado estudia en el dormitorio que comparte con su hermana de 12 años, que estudió en el dormitorio de sus padres, a tiempo para la clase virtual. Las pantallas se congelan, a veces durante las pruebas en línea. A veces, el pequeño estalla en lágrimas de frustración mientras esperan que se reanude su conexión, y el valioso tiempo de clase se escapa. 

Aunque se lo oculta a sus hijos, la frustración de Ramírez también aumenta, junto con el miedo: ¿y si este es el año en que sus hijos pierden interés en su educación? En opinión de Ramírez, es su boleto a una vida libre del pánico de la renta mensual que Ramírez ha enfrentado a menudo desde que emigró de México hace casi 30 años.

“A veces me pregunto, ‘¿Mis hijos no podrán salir adelante?’”, dijo Ramírez.

Dependiendo del acceso de un estudiante a Internet confiable, el último año de la escuela virtual ha variado de enriquecedor a increíblemente desalentador. 

Los niños a los que tienen acceso sigue un patrón marcado: tanto en las áreas urbanas como rurales, las escuelas públicas con más estudiantes en la pobreza tenían muchas más probabilidades de atender a hogares que carecían de una conexión de banda ancha básica en el hogar en los meses antes de que la escuela se pusiera en línea, según un análisis de CalMatters sin precedentes. Para la gran mayoría, la barrera de acceso no fue la falta de infraestructura de Internet, lo que indica que el obstáculo más común era la asequibilidad. Pero para la pequeña población de estudiantes rurales del estado, esos dos obstáculos se unen, dejando a tres de cada diez hogares sin una conexión confiable.

Aunque las escuelas se han apresurado a entregar computadoras portátiles, tabletas y puntos de acceso a los estudiantes, y han promovido planes de Internet para personas de bajos ingresos ofrecidos por compañías de telecomunicaciones como AT&T y Comcast, uno de cada cinco hogares de California con estudiantes de K-12 le dijo a la Oficina del Censo a fines de marzo que no siempre tienen el acceso a Internet necesario para la escuela virtual. Las entrevistas con más de 30 estudiantes, maestros, investigadores, defensores y líderes educativos revelaron que los puntos de acceso y la banda ancha de descuento a menudo no son confiables, lo que lleva a un año de educación interrumpido por congelación de la pantalla, audio distorsionado y el arranque de las clases de Zoom.

La pandemia de COVID-19 sacó de las sombras la brecha digital de California y la puso a la vanguardia de las políticas públicas. Las familias demandaron a los sistemas escolares y al estado por no proporcionar a los estudiantes pobres, negros y latinos el mismo acceso a una educación de alta calidad en línea. Los líderes educativos argumentaron que iniciar sesión en casa será parte de la educación K-12 del siglo XXI. Los legisladores ahora están llamando al acceso a Internet un derecho civil básico.

“Necesitamos imaginar la posibilidad de proporcionar Internet asequible y confiable para todos, como proporcionamos agua y electricidad”, dijo el asambleísta Al Muratsuchi, un demócrata de Torrance, durante un seminario web reciente sobre cómo cerrar la brecha de la banda ancha.

Con miles de millones de dólares en dinero de ayuda federal fluyendo hacia California, y el potencial de miles de millones más del plan de infraestructura de $2 billones del presidente Joe Biden, los legisladores estatales han preparado al menos 20 propuestas con el objetivo de cerrar la brecha digital de California de una vez por todas. Está en juego la oportunidad de reducir las brechas de logros de larga data que empeoraron durante la pandemia entre los que tienen y los que no tienen Internet.

Gran disparidad antes de la pandemia

La familia Ramírez no tenía ni banda ancha ni computadoras hasta que las escuelas cerraron la primavera pasada. Su escuela autónoma les prestó dos computadoras portátiles, pero nunca recibieron un punto de acceso, por lo que Ramírez se inscribió en su plan de $9.99 Internet Essentials actual con Comcast para hogares de bajos ingresos. 

“Si tuviéramos que pagar el precio regular, no lo obtendríamos porque es demasiado caro”, dijo Ramírez, quien recibe el Seguro Social por una enfermedad renal por la que debe hacer diálisis cinco veces por semana. Su esposa limpia casas, aunque menos clientes llaman desde la pandemia.

Pero el plan de $9.99 todavía se corta con demasiada frecuencia, dijo Ramírez. Las calificaciones de los niños están bajando, especialmente las calificaciones su hijo, también llamado Mario. Antes de la pandemia, el pequeño Mario era un niño alegre cuyas tardes y fines de semana estaban llenos de fútbol, natación, kárate y atletismo. Ahora Ramírez lucha por despegar a su hijo de los videojuegos o de su teléfono celular, a veces lo provoca con helado solo para sacarlo de la casa. El hijo de Ramírez ha engordado, lo que su madre atribuye a la ansiedad.

“Me siento más aburrido. Siento que no queda mundo y solo somos mi hermana y yo porque no hay nadie aquí”, dijo el estudiante de cuarto grado.

El maestro del pequeño Mario ha sugerido que es posible que deba repetir el cuarto grado.

Mario Ramírez García, de 10 años, y su padre Mario Ramírez se sientan para un retrato en la casa de Oakland el 21 de abril de 2021. A Ramírez le preocupa que las frustraciones que han experimentado sus hijos este año puedan llevarlos a perder el interés en su educación. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters
Monserrat Ramírez García, de 12 años, y su hermano, Mario, de 10, tienen una pelea de almohadas en la habitación que comparten durante su período de almuerzo el 23 de abril de 2021. Ambos hermanos extrañan ir a la escuela en persona y les resulta difícil concentrarse cuando la conexión a Internet es inestable varias veces a la semana. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters
Monserrat Ramírez García, de 12 años, y su hermano, Mario, de 10, tienen una pelea de almohadas en el dormitorio que comparten durante su período de almuerzo el 23 de abril de 2021. Ambos hermanos extrañan ir a la escuela en persona y les resulta difícil concentrarse cuando la conexión a Internet es inestable varias veces a la semana. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters

La experiencia de Ramírez es común. Combinando datos de agencias que supervisan las empresas de telecomunicaciones y las escuelas, CalMatters creó una base de datos pública de estimaciones de disponibilidad y adopción de banda ancha en los vecindarios de la mayoría de las escuelas públicas K-12 de California. Los reporteros encontraron que las escuelas públicas de California con la mayoría de los estudiantes en la pobreza atienden vecindarios en los que tres de cada 10 hogares carecían de una conexión de banda ancha que pudiera manejar las actividades en línea más básicas en diciembre de 2019.

Mientras tanto, en los límites de asistencia de las escuelas con los estudiantes más ricos, el 88% de los hogares tenía una conexión.

Se comparó el 20% de las escuelas con la mayor proporción de estudiantes que recibieron almuerzos gratuitos y a precio reducido con el 20% de las escuelas con el menor. 

“Esto va a tener un efecto dominó durante generaciones”, dijo Jamey Olney, un maestro de escuela secundaria de Modesto que enseña inglés a estudiantes que son en su mayoría inmigrantes recientes, viven en una pobreza profunda y carecían de una conexión a Internet en casa antes de la pandemia.

La asequibilidad es una de las principales barreras de acceso, convino Carolyn McIntyre, presidenta de la California Cable & Telecommunications Association.

“Basándonos únicamente en la información disponible de la Comisión de Servicios Públicos, tenemos alrededor de 2,1 millones de hogares que podrían conectarse a banda ancha y no lo hacen”, dijo. Otros factores que citó: la falta de alfabetización digital y las barreras del idioma.

“No creo que los proveedores hayan recibido suficiente reconocimiento por sus esfuerzos voluntarios” para ofrecer programas con descuento, dijo McIntyre. Pero agregó, “claramente, mientras tengamos familias sin servicios, que podrían estar conectadas a Internet, es necesario hacer más”.

“Esto va a tener un efecto dominó durante generaciones”.

JAMEY OLNEY, PROFESOR DE ESCUELA INTERMEDIA DE MODESTO

Representantes de Comcast Corp., uno de los proveedores de servicios de Internet más grandes del estado, sostuvieron que la falta de alfabetización digital, la falta de interés, habilidades y dispositivos tecnológicos, así como las barreras del idioma, eran obstáculos más comunes que la asequibilidad.

Sena Fitzmaurice, vicepresidente senior de Comcast, dijo que los problemas de conectividad de los Ramírez podrían deberse a los dispositivos que están usando para conectarse, dónde está colocado su enrutador o problemas como cableado oxidado fuera de la casa. Ella dijo que la velocidad no debería ser un problema, y citó como prueba un estudio de un laboratorio de investigación financiado por la industria mundial del cable. El estudio dijo que a una velocidad de descarga de 50 Mbps, carga de 5 Mbps, la velocidad teórica del plan Internet Essentials que usa la familia Ramírez, 10 computadoras portátiles deberían poder realizar videoconferencias simultáneamente sin problemas. 

Después de ser contactado por CalMatters, Comcast se ofreció a comunicarse y enviar una persona de reparación a la familia Ramírez sin cargo. 

Asequibilidad en la raíz de la división

Las barreras para el acceso a la banda ancha desde el hogar generalmente se reducen a dos factores principales. ¿Alguna empresa de Internet ha conectado el hogar a su compleja red aérea y subterránea de fibra de alta velocidad, alambres de cobre, cables, torres y antenas? Si es así, ¿el hogar puede pagar el plan?

Los esfuerzos para resolver la brecha digital de California a menudo se han centrado en lo primero: financiar la infraestructura de banda ancha en partes remotas del estado. Si tan solo pudiéramos lograr que las empresas de telecomunicaciones construyeran los últimos kilómetros de fibra de alta velocidad para las comunidades remotas de California, podríamos cerrar la brecha, se pensó.

“Antes de la pandemia … se ha prestado más atención a los problemas de implementación”, dijo Hernan Galperin, profesor de la Universidad del Sur de California que investiga las políticas de Internet y la desigualdad digital. “Pero mucha menos atención a la brecha de asequibilidad”.

Sin embargo, el análisis de CalMatters, respaldado por un estudio de 2019 de la agencia de California que regula a los proveedores de servicios de Internet, pinta una imagen más complicada. El costo se destacó como una barrera más común para la mayoría de los estudiantes de California, tanto en áreas rurales como urbanas. En otras palabras, incluso si la banda ancha de alta velocidad estuviera disponible para todos los hogares de California, muchas familias no sentirían que podrían pagarla.

Una encuesta de 2021 por el California Emerging Technology Fund y Galperin confirmó el patrón: 68% de hogares que no tenían conexión a Internet citaron el costo como la razón principal, mientras que 34% dijo que no estaba disponible donde vivían. También contribuyeron las barreras del idioma y las habilidades digitales limitadas. Casi una cuarta parte de los hogares que hablaban español en casa carecían de conexión a Internet.

El costo mensual promedio de una conexión de banda ancha residencial y un enrutador en Los Ángeles es $59.83, según una investigación del grupo de expertos New America. Eso no incluye las tarifas promedio de instalación y activación únicas de $104.75. Tampoco el hecho de que la mayoría de los planes ofrecidos por menos de $50 por mes aumenten después del primer año o dos.

Los investigadores encontraron que los planes para personas de bajos ingresos, que generalmente tienen un precio de $10 por mes, tienden a ser tan lentos que cuestan significativamente más por cada bit de datos que los planes de alta velocidad. Los hogares sin Wi-Fi generalmente no los conocen. Y muchas promociones de banda ancha de COVID-19 solo duraron unos meses o expiran después de la pandemia.

No existe una definición estándar de lo que constituye una banda ancha asequible, a diferencia de la vivienda, que se considera asequible si cuesta menos de 30% de sus ingresos. Un informe de diciembre del California Broadband Council, un comité de 12 miembros formado en 2010 bajo el entonces gobernador Arnold Schwarzenegger para promover el despliegue de banda ancha en áreas desatendidas, citó una investigación que encontró que los consumidores de bajos ingresos tienden a poder pagar planes de $10 a $15 por mes. El estado de Nueva York acaba de limitar el costo de la banda ancha a $15 para las personas de bajos ingresos. 

Tampoco existe un programa estatal para ayudar a las familias a pagar por Internet, a diferencia de la electricidad. Eso podría cambiar. Dos legisladores de California han propuesto un fondo para ayudar a las familias de bajos ingresos a cubrir el costo de la banda ancha de alta velocidad. Para pagarlo, el estado cobraría a los proveedores de servicios de Internet 23 centavos por mes por conexión de banda ancha.

“El problema más urgente y generalizado es la falta de competencia en el suministro de banda ancha de alta velocidad”.

HERNAN GALPERIN, PROFESOR DE USC E INVESTIGADOR DE DESIGUALDAD DIGITAL

En la misma línea, la Comisión Federal de Comunicaciones (FCC por sus siglas en inglés) pronto ofrecerá vales de $50 por mes a familias de bajos ingresos, incluidas aquellas con niños que califican para almuerzo subsidiado. Pero el programa terminará cuando se quede sin fondos y dependerá de los proveedores de servicios de Internet para que se registre.

Sin embargo, varios defensores dijeron que estos subsidios recompensan a las empresas de telecomunicaciones por sus altas tarifas.

“Que la pandemia sea una ganancia inesperada para aquellos que brindan dispositivos digitales y conectividad a Internet, hay algo que se siente muy inmoral en eso”, dijo Angelica Jongco, abogada de Public Advocates, un bufete de abogados de derechos civiles sin fines de lucro. 

Las empresas de telecomunicaciones pueden cobrar tarifas inasequibles porque enfrentan poca competencia, dijo Galperin, quien descubrió que poco más de la mitad de los californianos tenían más de una opción de Wi-Fi de alta velocidad, en un Resumen de políticas de enero.

“El problema más urgente y generalizado es la falta de competencia en el suministro de banda ancha de alta velocidad”, escribieron Galperin y los coautores.

Eso es especialmente cierto en vecindarios de bajos ingresos y comunidades de color, según un reporte del progresista Greenlining Institute el verano pasado. El estudio encontró que las empresas de telecomunicaciones compiten para proporcionar las conexiones más rápidas en los vecindarios de altos ingresos, mientras pasan por alto los vecindarios con un gran porcentaje de residentes pobres y negros, lo que los investigadores llamaron “línea roja digital”.

En respuesta a las críticas de que los subsidios gubernamentales recompensan a las empresas por cobrar precios altos como resultado de la poca competencia, McIntyre, en representación de la industria del cable, sostuvo que tales programas no hacen que los proveedores de servicios de Internet dejen de ofrecer programas de descuento, y que el mercado de las telecomunicaciones ya lo está haciendo competitivo.

Un problema urbano y rural

La pandemia reveló que la brecha digital K-12 de California es un problema tanto urbano como rural.

“COVID realmente mostró cuán amplia puede ser la grieta debido a la pobreza”, dijo Tim Taylor, director ejecutivo de la Small School Districts Association of California. “Reunió a los líderes para decir que este es un tema que no es solo rural, sino que se trata de pobreza y conectividad”.

El análisis de CalMatters respalda eso. La mayoría de los estudiantes que asisten a las escuelas con el menor acceso de banda ancha en el vecindario viven en áreas urbanas y suburbanas, especialmente Los Ángeles, donde los investigadores de UC Los Ángeles estimaron que 29% de los estudiantes hispanos y 27% de los estudiantes negros no siempre tuvieron Internet el otoño pasado, en comparación con 20% de los estudiantes blancos. 

Pero los vecindarios escolares rurales, especialmente donde la pobreza y la falta de una capa de infraestructura se superponen, tienen tasas de adopción de banda ancha mucho más bajas en general. 

CalMatters identificó casi 400 límites de asistencia escolar repartidos en el extremo norte de California, Sierras, Central Valley, Inland Empire y zonas fronterizas en las que al menos la mitad de los hogares carecían de un plan básico de banda ancha. De los hogares que no lo tenían, aproximadamente uno de cada tres no tenía opciones de banda ancha para elegir.

Evelyn Flores representa un retrato frente a su casa en Los Ángeles el 22 de abril de 2021. Evelyn planea ir a Cal State Los Ángeles después de graduarse de la escuela secundaria para estudiar una carrera en el campo de la medicina. Foto de Shae Hammond para CalMatters
Evelyn Flores es fotografiada frente a su casa en Los Ángeles el 22 de abril de 2021. Evelyn no pudo conectarse a ciertos sitios web, incluidas algunas páginas de solicitudes universitarias, mientras usaba el punto de acceso proporcionado por su distrito escolar. Foto de Shae Hammond para CalMatters

Tomemos a Evelyn Flores y Katya Velasco, dos ambiciosas estudiantes de último año de secundaria que enfrentaron desafíos similares para conectarse con sus clases en lugares muy diferentes.

Flores asiste a la escuela secundaria Felicitas y Gonzalo Méndez, ubicada entre el río Los Ángeles y la autopista 101. Aquí, solo 59% de los hogares tienen banda ancha. 

Velasco asiste a Desert Mirage High, una escuela con un nombre apropiado en el Valle de Coachella, donde la infraestructura de banda ancha está disponible para aproximadamente 76% de hogares y solo 32% tenía una conexión domiciliaria.

En cierto sentido, Flores fue uno de los afortunados. Su familia ya tenía una conexión a Internet residencial de $14.99 por mes con Spectrum para familias de bajos ingresos. Pero no fue lo suficientemente rápido para que Flores y sus tres hermanas hicieran la escuela virtual y trabajaran al mismo tiempo, especialmente cuando los padres de Flores estuvieron en cuarentena durante tres semanas en el dormitorio de la familia después de que ambos contrajeron COVID-19.

Flores y dos de sus hermanas dormían, estudiaban y trabajaban en la sala, compitiendo por la conectividad. En las clases virtuales, los compañeros le decían que su voz se deformaba como un robot cuando hablaba. Se acostumbró a apagar su video para liberar ancho de banda. La actualización a un plan de Internet más rápido estaba fuera de lugar: su padre perdió su trabajo en el supermercado después de contraer el virus.

La familia de Velasco no puede pagar un plan de banda ancha, dijo. Así que durante el primer mes de aprendizaje virtual la primavera pasada, ella confió en la sobrecargada conexión a Internet de sus vecinos. Usó su punto de acceso telefónico para tomar sus exámenes AP, con la esperanza de no quedarse sin datos durante las pruebas de una hora.

Luego, ambas familias recibieron múltiples puntos de acceso de Verizon de sus distritos escolares.

Katya Velasco depende de un punto de acceso wifi proporcionado por el Distrito Escolar Unificado de Coachella Valley para hacer su trabajo escolar, pero la estudiante de secundaria dice que su vecindario no tiene una conexión tan fuerte como otros. Foto cortesía de Katya Velasco
Katya Velasco depende de un punto de acceso wifi proporcionado por el Distrito Escolar Unificado de Coachella Valley para hacer su trabajo escolar, pero la estudiante de secundaria dice que su vecindario no tiene una conexión tan fuerte como otros. Foto cortesía de Katya Velasco

Los hotspots del LAUSD funcionaron de manera intermitente y solo durante el horario escolar. Las pilas se agotaron rápidamente. Tampoco permitieron que Flores se conectara a ciertos sitios, como algunos sitios web de solicitudes para universidades.

Velasco y sus compañeros de clase notaron que, en algunas áreas, los hotspots del Distrito Escolar Unificado de Coachella Valley parecían tener una conexión más débil de las torres de telefonía celular cercanas. El vecindario de Velasco fue uno de ellos. El calor y el viento opresivos a menudo provocan cortes de energía locales, lo que agrava sus problemas de conexión.

Ambos estudiantes describieron períodos de clase dolorosos tratando de mantenerse al día con sus asignaturas. En los días en que Velasco es expulsada de clase repetidamente, envía mensajes de texto a sus amigos para mantenerla actualizada, pero sus resúmenes nunca son tan buenos como escuchar a la maestra.

A pesar de los desafíos, ambas niñas mantuvieron altas sus calificaciones, postularon a las universidades y entraron. Flores se está inclinando hacia CSU Los Ángeles, para poder vivir en casa mientras ahorra para su propio lugar. Velasco se dirigirá a UC Irvine, donde quiere estudiar informática. 

Pero muchos de los compañeros de Velasco no pudieron reunir el impulso para superar un año de educación fragmentada, dijo. Vio a algunos amigos “simplemente darse por vencidos por completo”.

No suficientemente rápido

Kiki Hall, estudiante de décimo grado, vive en una casa del sureste de Fresno, donde a menudo compite por el ancho de banda con hasta ocho personas más: otros cuatro estudiantes de K-12, su mamá, su papá y dos abuelos.

Kiki Hall hace su trabajo escolar en la cocina. La alumna de décimo grado dice que una vez fue expulsada de la clase 17 veces durante un período de 80 minutos debido a una mala conexión a Internet. Foto cortesía de Samantha Hall
Kiki Hall hace su trabajo escolar en la cocina de su casa de Fresno el 23 de abril de 2021. La estudiante de décimo grado dice que una vez la echaron de clase 17 veces durante un período de 80 minutos debido a una mala conexión a Internet. Foto cortesía de Samantha Hall

“A veces solo quiero tirar la computadora al otro lado de la habitación porque no funciona”, dijo Hall, quien asiste a Roosevelt High School, que atiende vecindarios en los que tres de cada 10 hogares carecían de banda ancha antes de la pandemia. Más del 90% de los estudiantes califican para el almuerzo subsidiado.

La conexión de banda ancha de AT&T de $43 de la familia con frecuencia falla, expulsando a todos de las clases remotas al mismo tiempo. Una vez, Hall fue desconectada de la clase de inglés 17 veces en 80 minutos. Para cuando la conexión se estabilizó, su maestra se estaba despidiendo.

Internet de banda ancha, según lo define la FCC, constituye cualquier conexión que exceda los 25 megabits por segundo, o Mbps, para descargar contenido en línea y 3 Mbps para cargar. Las agencias de California generalmente usan un umbral de velocidad de descarga de 6 Mbps y velocidad de carga de 1 Mbps, el estándar utilizado en el análisis de CalMatters.

“No existe una velocidad única para todos” para el aprendizaje remoto, dijo Greer Ahlquist, director de programas de EducationSuperHighway, una organización sin fines de lucro con sede en San Francisco que se enfoca en cerrar la brecha digital K-12. Más personas que usan una conexión requieren más ancho de banda, al igual que la transmisión.

“A veces solo quiero tirar la computadora al otro lado de la habitación porque no funciona”.

KIKI HALL, FRESNO DE DÉCIMO GRADO

La Asociación de Juntas Escolares de California ha instando a un nuevo fondo de la FCC para la conectividad K-12 para adoptar un estándar de 25 Mbps para descarga y 12 Mbps para carga para cada estudiante.

Para la familia de Hall, eso significaría velocidades de descarga de al menos 125 Mbps. Su plan actual es 100. La madre de Hall, Samantha Phillips, dijo que está pensando en cambiar a un plan de $100 de Xfinity más rápido cuando su contrato con AT&T finalice en septiembre. “Simplemente vamos a tener que comernos la cuenta”, dijo Phillips, quien trabajó con niños en edad preescolar discapacitados antes de perder su trabajo a causa de la pandemia. 

“Si es una necesidad, no debería ser una cantidad irrazonable pagar Internet para que su hijo pueda asistir a la escuela”, dijo Phillips.

La escuela remota agota a Hall, que quiere convertirse en cosmetóloga profesional después de la universidad. Ella oscila entre la falta de motivación para iniciar sesión en otro día de escuela remota plagada de desafíos de Wi-Fi y recordarse a sí misma que es importante hacer todo lo posible. A veces se queda despierta hasta las 2 am para terminar una tarea, solo para despertarse con los ojos nublados a la mañana siguiente para una clase en la que no puede iniciar sesión.

“Es muy frustrante porque estoy tratando de mantenerme al día con mis calificaciones lo suficiente y estos problemas de Wi-Fi no ayudan en nada”, dijo Hall. Sus calificaciones en matemáticas, que ya son su materia más difícil, han caído por debajo de las C.

El gobernador Gavin Newsom estableció una meta el verano pasado de acceso universal a banda ancha con velocidades de descarga de al menos 100 Mbps. 

Según el análisis de CalMatters, esas velocidades están disponibles casi universalmente para los hogares que asisten a escuelas suburbanas y urbanas, aunque es posible que no puedan pagarlas. Pero en los vecindarios escolares rurales, solo 68% tienen acceso a banda ancha con velocidades de descarga superiores a 100 Mbps.

Muchos estudiantes trabajan con mucho menos, ya sea a través de hotspots, planes de descuento o tecnología antigua.

Stan Santos, técnico de empalmes de AT&T y representante del sindicato Communications Workers of America, ha probado hotspots emitidos por distritos escolares en varias comunidades de pequeños trabajadores agrícolas en el condado de Fresno. La mayoría no superan las velocidades de descarga de 5 Mbps. 

Conduciendo a través de las vastas extensiones de tierras agrícolas del Valle Central, a veces se encuentra con un grupo de árboles y un grupo de edificios de ladrillos de concreto y remolques que albergan a las familias que trabajan en esos campos. El concreto bloquea la señal de la celda para que los niños se sienten afuera con puntos de acceso para iniciar sesión en las clases.

Las empresas de telecomunicaciones a menudo no construyen en estas áreas, dijo Santos. Cuando lo hacen, proporcionan conexiones de Digital Subscriber Line basadas en cobre, una tecnología de banda ancha más antigua y lenta. En una tarea de empalme, visitó a un hombre que vivía en un remolque en Coalinga, cuyo descuento $10 por conexión DSL mensual no era lo suficientemente rápido para que él y su hijo se conectaran al mismo tiempo, dijo Santos. Entonces AT&T le ofreció una opción más rápida, por $40 por mes. Aún DSL, no superó la velocidad de descarga de 6 Mbps.

“… No puedo hacer nada para ayudarlos”.

Incluso antes de la pandemia, los estudiantes sin Internet en casa obtuvieron puntajes más bajos en cienciasmatemáticas y leyendo – algo que los líderes educativos llamaron brecha de tareas. 

Con Internet a su disposición, los estudiantes curiosos pueden seguir aprendiendo por su cuenta, dijo el superintendente de escuelas del condado de Imperial, Todd Finnell, mientras que los que no tienen uno “se atrasan en todas las áreas de la vida”.

Incluso después de la pandemia, los estudiantes que puedan iniciar sesión en casa tendrán una gran ventaja. La pandemia ha acelerado la integración de la tecnología en la educación K-12. En una encuesta nacional reciente, 15% de los distritos escolares dijeron que continuarán la educación virtual después de la pandemia. Otro 10% planeó continuar con el aprendizaje híbrido.

El aprendizaje remoto puede ser especialmente importante en California propensa a desastres. Antes de la pandemia, el fuego y el humo a menudo interrumpían los días escolares en el condado de San Mateo, dijo la superintendente de escuelas del condado, Nancy Magee. 

Tener opciones en línea hace que las escuelas sean resistentes a futuros brotes de COVID-19, desastres naturales o incluso la próxima pandemia, por lo que “no solo está enviando a los niños a casa y cancelando la escuela por un día”.

Como una enfermera en una zona de guerra: “Se están desangrando, pero yo estoy detrás de la cerca y no puedo hacer nada para ayudarlos”.

MAESTRO DE MODESTO JAMEY OLNEY

Es demasiado pronto para cuantificar el efecto dominó del aprendizaje a distancia en el aprendizaje de los estudiantes, pero las primeras investigaciones muestran tendencias alarmantes. 

Un estudio de enero de los resultados de las pruebas en 18 distritos escolares de California encontraron una pérdida significativa de aprendizaje tanto en inglés como en matemáticas, y los estudiantes de bajos ingresos y los estudiantes de inglés se retrasaron más rápido que otros.

Olney, la maestra de inglés de Modesto, dice que para sus estudiantes de secundaria, el aprendizaje a distancia ha incluido poco aprendizaje. 

Tiene estudiantes que nunca tuvieron un hotspot o que viven en hogares con tres familias que comparten una sola. Ella enseña a estudiantes de secundaria que viven entre las casas de varios familiares, a menudo accediendo a clases desde un teléfono celular en un automóvil, y a estudiantes migrantes que no pueden iniciar sesión en clases desde México. Ella solo puede adivinar lo que está sucediendo con el puñado de estudiantes que inician sesión por solo 15 minutos cada semana con sus cámaras y micrófonos apagados.

A veces se siente como una enfermera que intenta clasificar a los estudiantes en una zona de guerra, dijo. “Se están desangrando, pero yo estoy detrás de la cerca y no puedo hacer nada para ayudarlos”, dijo Olney.

Una cosa está clara: tener un lugar de trabajo tranquilo y una conexión a Internet estable hace una gran diferencia. En diciembre, una cohorte de alrededor de una docena de sus estudiantes con mayores necesidades comenzaron a venir físicamente a la escuela para iniciar sesión en las clases de Zoom por la mañana y recibir ayuda individual con las tareas por las tardes. 

Aquellos que vinieron a la escuela mejoraron sus GPA en al menos 1.5 puntos en dos meses, en promedio. Entre los que se quedaron en casa, la mayoría continuó rondando D y F.

Pero Olney advierte que lograr que todos los niños tengan acceso a Internet no es suficiente. No para sus estudiantes que cuidan a cinco hermanos menores y primos que también están aprendiendo a distancia mientras sus padres tienen varios trabajos, ni para los estudiantes que inician sesión desde remolques no acondicionados a 110 grados de temperatura, sin embargo, “continúan apareciendo”, dijo Olney. .

“Creo que tenemos mucho que compensar con estos estudiantes”.

Mario Ramírez García, de 10 años, asiste a una clase en línea en el dormitorio que comparte con su hermana el 23 de abril de 2021. “Es más divertido en la escuela real”, dijo Mario sobre la educación a distancia. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters
Mario Ramírez García, de 10 años, se inclina hacia atrás mientras su maestro se dirige a la clase durante el aprendizaje a distancia el 23 de abril de 2021. Mario dice que el aprendizaje a distancia era “un poco extraño al principio”, pero después de más de un año de asistir a clases desde casa, “ahora se siente normal “. Foto de Anne Wernikoff, CalMatters

El reportero de datos de CalMatters Jeremia Kimelman contribuyó a esta historia.


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